Le sommeil est peut-être le phénomène quotidien le plus important que nous comprenons le moins bien. C’est comme les océans ; c’est partout, mais nous n’avons exploré que les surfaces. Mais les scientifiques s’efforcent toujours de mieux comprendre ce que fait le sommeil, comment il fonctionne et pourquoi chaque animal le fait (et doit le faire).

National Geographic a un très joli et assez complet résumé des dernières théories des scientifiques du sommeil sur ce que nous faisons quand nous nous endormons.

Le cerveau éveillé est optimisé pour recueillir les stimuli externes, le cerveau endormi pour consolider l’information recueillie. La nuit, c’est-à-dire que nous passons de l’enregistrement au montage, un changement qui peut être mesuré à l’échelle moléculaire. Nous ne nous contentons pas de classer nos pensées par rotation – le cerveau endormi conserve activement les souvenirs à conserver et à jeter.

Il ne fait pas nécessairement un choix judicieux. Le sommeil renforce notre mémoire de façon si puissante – non seulement à l’étape 2, où nous passons environ la moitié de notre temps de sommeil, mais tout au long du voyage des cycles de la nuit – qu’il serait peut-être préférable, par exemple, que les soldats épuisés qui reviennent de missions déchirantes n’aillent pas directement au lit…

Pour prévenir le syndrome de stress post-traumatique, les soldats devraient rester éveillés pendant six à huit heures, selon la neuroscientifique Gina Poe de l’Université de Californie à Los Angeles. Les recherches menées par elle et d’autres suggèrent que dormir peu de temps après un événement majeur, avant que certaines épreuves ne soient résolues mentalement, est plus susceptible de transformer l’expérience en souvenirs à long terme.

Il s’agit essentiellement d’un cycle de maintenance. À des niveaux de sommeil plus profonds, nous nettoyons littéralement les déchets de l’éveil de la vie dans le cerveau.

Un bon sommeil réduit également le risque de développer la démence. Une étude réalisée chez la souris par Maiken Nedergaard à l’Université de Rochester, à New York, suggère que pendant que nous sommes éveillés, nos neurones sont serrés les uns contre les autres, mais quand nous dormons, certaines cellules du cerveau se dégonflent de 60 %, élargissant les espaces entre elles. Ces espaces intercellulaires sont des décharges pour les déchets métaboliques des cellules, notamment une substance appelée bêta-amyloïde, qui perturbe la communication entre les neurones et est étroitement liée à la maladie d’Alzheimer. Ce n’est que pendant le sommeil que le liquide céphalorachidien peut couler comme un détergent à travers ces couloirs plus larges de notre cerveau, lavant les bêta-amyloïdes.
Les rêves, aussi, reflètent cette activité accrue du cerveau, mais il n’est pas clair si les rêves eux-mêmes sont une sorte d’effet secondaire inoffensif ou s’ils remplissent une fonction clé pour renforcer la mémoire.

Personnellement, je suis fascinée par mes propres rêves, notamment parce que la réalité a souvent été décevante mais parce que certains rêves semblent très réels et pas délirants du tout. Parfois je suis capables de créer des « endroits que je n’ai jamais vus », ou que j’ai du construire par moi-même. Parfois, quand je dois trouver une solution pour mon travail, elle m’apparaît en rêve, mais encore une fois, la réalité est décevante.

Un thème récurrent : je cherche. Mais c’est difficile à comprendre. Est-ce que la sécurité/aventure s’exprime dans ces situations ? Est-ce que je consolide des souvenirs, pour en faire de nouveaux, des désirs qui me disent qu’il y a quelque chose à changer dans ma vie ?  Mais comprendre qu’il se passe quelque chose, dans la grande intimité de mon cerveau  est une sorte de baume qui m’est utile car je ne peux pas totalement exprimer éveillée ce quelque chose qui semble être latent.

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