Pour l’œil non entraîné, ça ne ressemblait qu’à un morceau de ruban-cache. Mais pour Jeannette Redensek, une érudite revoyant des centaines d’œuvres en préparation d’un catalogue complet de peintures du moderniste germano-américain Josef Albers, la bande adhésive jaunie collée au dos d’une œuvre d’Albers a été une révélation.

Le modeste ruban adhésif offrait l’indice final pour déterminer l’histoire de la propriété du tableau, et même l’endroit où il avait été exposé.

« Je savais [en parlant d’un autre tableau] qu’il avait absolument appartenu à ce collectionneur à Cleveland », a dit Redensek à Artsy. « Au dos de ce tableau se trouvait un morceau de ruban-cache sur lequel quelqu’un avait écrit « salon » (living room). Et quand j’ai vu la bande de masquage sur l’autre qui disait  » chambre à coucher « , j’ai pensé que c’était forcément ça. C’est la même main, c’est le même ruban adhésif. » Et elle avait raison : Le monsieur de Cleveland avait possédé les deux.

1976-1-1810b

Détail des inscriptions de l’artiste au verso de Josef Albers, Etude pour l’hommage à la place : Night Sound, 1968. 2018 The Josef and Anni Albers Foundation/Artists Rights Society (ARS), New York. Avec l’aimable autorisation de la Fondation Josef et Anni Albers.

Redensek appartient à une sous-culture distincte du monde de l’art – composée de conservateurs, de restaurateurs, de chercheurs et d’autres professionnels du marché qui retournent régulièrement les peintures – qui a affiné une connaissance du dos des œuvres d’art qui rivalise avec l’attention portée aux surfaces.

« Le verso d’un tableau peut contenir presque autant d’informations que le recto « , note Katy Rogers, présidente de l’Association des Boursiers du Catalogue Raisonné et co-auteure du catalogue raisonné des peintures et collages de Robert Motherwell. Ajouté Andrea Liguori, directeur général de la Fondation Richard Diebenkorn : « Examiner le dos d’un tableau est presque aussi important pour nous que d’examiner le devant. »

Le recto d’un tableau communique son contexte historique de l’art, mais son verso porte souvent l’histoire de l’œuvre elle-même.

Sur les dos des toiles, les barres de châssis (la charpente de bois qui maintient la toile en place), et le dessous des cadres, les examinateurs attentifs peuvent souvent trouver des inscriptions laissées par les artistes, les dernières tentatives de défendre les œuvres une fois qu’elles ont quitté l’atelier. Les Versos sont aussi fréquemment marqués par les marchands, les collectionneurs et les musées, avec des notations allant des notes graissées au crayon jusqu’aux sceaux de cire, aux étiquettes d’exposition et aux numéros d’inventaire. Pris ensemble, ces marquages s’apparentent au passeport d’un tableau, représentant son identité, ses voyages et même les changements d’adresse.
Les notations de l’artiste servent habituellement à s’assurer que l’information importante sur une œuvre – comme le titre, la date et l’auteur – est préservée au fur et à mesure qu’elle change de mains. Mais la pratique est individuelle ; certains artistes partagent des détails plus curieux ou utilisent les deux côtés d’une toile. Les artistes qui ont continuellement retravaillé des toiles peuvent rayer les titres d’autrefois inscrits sur les châssis, en laissant des indices sur les images dissimulées sous des couches de coups de pinceau superposés.

« Le portrait de Saint Philippe Neri par Carlo Dolci a une inscription écrite par Dolci, dans laquelle il dit quand il a commencé à travailler sur la pièce, combien de temps cela lui a pris, et le fait qu’il l’a commencé le jour de son anniversaire « , se souvient Keith Christiansen, président du département des peintures européennes au Metropolitan Museum of Art.

Pour les artistes du XXe siècle qui expérimentaient l’abstraction, le dos des tableaux était un endroit commode pour laisser des annexes explicatives. Richard Diebenkorn « ajoutait souvent des flèches à ses abstractions, parfois en combinaison avec ‘TOP‘ en caractères d’imprimerie, pour dissiper toute confusion quant à l’orientation correcte d’une œuvre », note Liguori. Et le peintre expressionniste abstrait Motherwell a parfois laissé des clés pour déchiffrer de multiples couches de sens dans le titre d’une œuvre.

Au dos d’un collage intitulé The French Line (1960), sur lequel figure une étiquette d’une boîte de gressins français à faible teneur en calories, Motherwell a détaillé toutes les interprétations possibles : « 1. peinture (français) / 2. régimes (amis fidèles de votre ligne) / 3. bateaux (transatlantique) / 4. Côte d’Azur (littoral) ».
Albers, qui a méthodiquement expérimenté la couleur dans sa série signature « Homage to the Square, », a enregistré des notes méticuleuses au dos de plus de 2 000 variations sur le thème, produites sur une période de 26 ans. « Il a enregistré à la fois le nom du pigment et le nom du fabricant « , a dit Redensek, reconnaissant pour ces index qui différencient de façon fiable entre des œuvres presque identiques. « Quand je vois le dos de ces tableaux, je vois qu’il a changé les pigments pour obtenir un ocre jaune un peu plus foncé, un ocre jaune un peu plus clair, un jaune cadmium, un jaune cadmium clair. Il joue avec de très fines distinctions dans les couleurs, et donc ces notes de couleur sont essentielles. »

Cindy Albertson, restauratrice de peintures modernes et contemporaines au Philadelphia Museum of Art de Philadelphie, a remarqué que « les artistes [contemporains] fournissent de plus en plus d’informations sur le dos de l’œuvre d’art, ce qui est une sorte de mini-entretien avec un artiste ».

Sur le dos d’un grand tableau de Sean Scully qu’elle a récemment examiné, The Fall (1983), l’artiste a inclus des instructions d’assemblage : « Cette peinture est lourde en haut, il est donc préférable de l’assembler sur le côté. Ensuite, allongez-vous (face vers le haut) et soulevez vers le haut en soutenant les côtés. »


Ce qui orne l’autre côté d’un tableau diffère également d’une période à l’autre. Des peintures plus anciennes avec des siècles d’expérience de la vie portent des pastiches d’étiquettes et des timbres sur leurs arrières, ce qui incite les professionnels spécialisés dans différents mouvements artistiques à cultiver des expertises distinctes. « Je parie que les gens du département Impressionniste et moderne, et certainement contemporain, ne passent pas presque autant de temps que je l’ai fait dans ma carrière à parcourir les armoiries pour déterminer quelle noble famille, de n’importe où en Europe, aurait pu utiliser un aigle, trois bandes et une couronne sur leurs armoiries « , explique Jonquil O’Reilly, chef des ventes pour le département des anciens maîtres chez Christie’s New York.

Les collectionneurs européens aristocratiques estampillaient autrefois leurs tableaux avec des sceaux de cire portant les armoiries familiales ; les fabricants de toile apposaient leurs insignes sur la matière première ; et les maisons de vente aux enchères marquaient leurs lots avec des configurations alphanumériques idiosyncratiques. Au début du XXe siècle, le marchand d’art français Ambroise Vollard, par exemple, inscrivait généralement son inventaire au crayon bleu. L’art pillé par les nazis pendant la Seconde Guerre mondiale porte parfois une série de timbres : l’un avec l’emblématique aigle à double tête du parti, un autre indiquant quand il a été saisi, et d’autres marquant les points de contrôle qu’il a franchi avant d’atteindre sa destination.
« Tout comme vous développez votre regard en regardant le travail des artistes « , a ajouté O’Reilly,  » vous avez aussi un aperçu de toutes ces différentes étiquettes et collections qui apparaissent de temps en temps, et des différentes façons dont les gens marquent les choses « .

Il est important de comprendre ces marques pour confirmer l’authenticité d’un tableau ou pour augmenter sa valeur marchande. Lorsque Robert Simon, ancien copropriétaire de Salvator Mundi de Léonard de Vinci (vers 1500), a acheté le tableau en 2005, il a trouvé un numéro d’inventaire qui l’a identifié comme faisant partie de la collection Sir Francis Cook. « Cela a été utile parce que la tête semblait déjà très différente de l’image de la peinture publiée[dans un catalogue de 1913] « , a noté Dianne Modestini, spécialiste de la conservation et professeure de recherche à l’Institut des beaux-arts de l’Université de New York qui a conservé l’œuvre d’art, qui a récemment battu des records lors d’une vente aux enchères, se vendant pour 450 millions de dollars. La peinture à l’huile de la Renaissance a été repeinte à plusieurs reprises par des restaurateurs au cours des derniers siècles, et les reproductions de l’œuvre diffèrent légèrement au fil du temps. « [Simon] aurait fini par l’identifier de toute façon, mais[le numéro d’inventaire] était immédiatement une preuve certaine qu’il s’agissait du même tableau. »

Depuis au moins la fin du XVIIIe siècle, si ce n’est plus tôt, les restaurateurs s’intéressent au dos des œuvres d’art. Les versos de la peinture sont entretenus pour conserver leur apparence d’origine, traités avec presque le même respect que les rectos.

Modestini a expliqué que, d’après sa propre expérience, « même lorsque les peintures étaient rebasées et les châssis remplacés, les étiquettes, les timbres, les sceaux, etc. étaient généralement retirés, si possible, et rattachés à la nouvelle structure. Albertson se souvient d’avoir vu quelques tableaux de l’artiste hollandais Piet Mondrian dans lesquels les châssis devaient être remplacés ; les dessus des barres originales où l’artiste avait inscrit des titres ont été soigneusement épurés et remis sur les nouveaux.
Une grande attention est consacrée à ces faces B rarement reproduites que seul un petit nombre d’entre elles ont le privilège de voir. Ceux qui en ont l’occasion se délectent de bandes de ruban-cache, de timbres aux numéros mystérieux et de titres barrés, sachant qu’ils sont au courant d’une histoire de l’art inconnue dans les manuels scolaires. Lorsqu’ils sont pressés, ils peuvent même vous dire que leur deuxième côté préféré est l’avant.

Sur Arsty

Laisser un commentaire

Ce site utilise Akismet pour réduire les indésirables. En savoir plus sur comment les données de vos commentaires sont utilisées.