Vous ne vous concentrez pas aussi bien que vous le pensez. C’est la conclusion fondamentale d’une équipe de chercheurs de l’Université de Princeton et de l’Université de Californie-Berkeley qui ont étudié les singes et les humains et découvert que l’attention entre et sort quatre fois par seconde.


« Notre expérience subjective du monde visuel est une illusion », a déclaré Sabine Kastner, professeure de psychologie et du Princeton Neuroscience Institute (PNI).

« La perception est discontinue, rythmée par de courtes fenêtres temporelles où l’on peut percevoir plus ou moins. »

Les chercheurs utilisent différentes métaphores pour décrire cette pulsation de l’attention, comme un projecteur dont l’intensité fluctue. Quatre fois par seconde, une fois toutes les 250 millisecondes, le projecteur s’éteint et les lumières de la maison s’allument. Au lieu de se concentrer sur l’action « sur scène », votre cerveau absorbe tout ce qui vous entoure, disent les scientifiques.

Leur travail apparaît comme un ensemble de documents dans le numéro du 22 août de Neuron ; un article se concentre sur les sujets de recherche humains, l’autre sur les singes macaques.

« La question est de savoir comment quelque chose qui varie dans le temps peut soutenir notre perception apparemment continue du monde « , a déclaré Randolph Helfrich de Berkeley, premier auteur de l’article axé sur l’être humain. « Il n’y a que deux options : Les données sont-elles erronées ou notre compréhension de notre perception est-elle biaisée ? Nos recherches montrent que c’est cette dernière. Notre cerveau fusionne nos perceptions dans un film cohérent – nous n’expérimentons pas les lacunes. »

La perception ne clignote pas, ont souligné les chercheurs, mais quatre fois par seconde, elle passe d’une période de concentration maximale à une période de conscience situationnelle plus large.

« Toutes les 250 millisecondes, vous avez l’occasion de faire attention », a déclaré Ian Fiebelkorn, chercheur associé à PNI et premier auteur de l’article sur le macaque. Vous ne vous concentrerez pas nécessairement sur un nouveau sujet, dit-il, mais votre cerveau a l’occasion de réexaminer vos priorités et de décider s’il le veut.

Les rythmes cérébraux sont connus depuis près d’un siècle, depuis que les électroencéphalogrammes – mieux connus sous le nom d’EEG – ont été inventés en 1924. « Mais nous n’avons pas vraiment compris à quoi servent ces rythmes « , a déclaré Kastner, qui était l’auteur principal des deux articles. « Nous pouvons maintenant lier les rythmes cérébraux pour la première fois à notre comportement, d’un moment à l’autre. … C’est une constatation très surprenante, d’autant plus que ces processus rythmiques sont évolutionnellement anciens – nous les trouvons chez les primates non humains ainsi que chez notre propre espèce ».

Cette attention battante doit présenter un avantage évolutif, suggèrent les chercheurs, peut-être parce que trop se concentrer sur un sujet pourrait permettre à une menace de nous surprendre.

« L’attention est fluide, et vous voulez qu’elle soit fluide, » dit Fiebelkorn. « Vous ne voulez pas être trop verrouillé sur quoi que ce soit. Il semble que c’est un avantage évolutif d’avoir ces fenêtres d’opportunité où l’on fait le point avec son environnement ».

« C’est une façon élégante d’allouer les ressources cérébrales – pour échantillonner l’environnement et ne pas avoir de lacunes « , a déclaré Robert Knight, professeur de psychologie et de neurosciences à Berkeley et coauteur de l’article axé sur l’humain.

Le laboratoire de Kastner se concentre sur la recherche sur les macaques, alors elle s’est tournée vers le laboratoire de Knight, qui fait des études similaires sur les humains. Les articles qui en résultent sont sans précédent, a dit M. Knight.

« Il s’agit d’une validation interspécifique d’un aspect fondamental du comportement humain. « Je n’ai pas vu de documents humains et de singe apparaître nulle part…. et ceux-ci sont dans le même numéro de Neuron, un journal éminent. »

Fiebelkorn était d’accord : « Nous partons du principe que ce que nous trouvons chez le singe tiendra chez l’homme, mais il est rarement vérifié aussi soigneusement qu’ici.

« A l’origine, nous voulions étudier quelque chose de très différent, » dit Kastner. « Nous voulions savoir comment sélectionner des objets dans nos environnements visuels encombrés. … Nous nous sommes particulièrement intéressés à la façon dont la prise d’information visuelle se déroule dans le temps – ce qui est rarement fait dans les études comportementales – et cela a révélé la structure rythmique de la perception. C’était une surprise totale. »

Les mécanismes neuronaux de l’attention soutenue sont rythmiques par Randolph Helfrich, Ian Fiebelkorn, Sara Szczepanski, Jack Lin, Josef Parvizi, Robert Knight et Sabine Kastner, DOI: 10.1016/j.neuron.2018.07.032

Journal reference: Neuron search and more info website

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