Selon les chercheurs du MIT, dépendre de l’énergie solaire et éolienne sans énergie nucléaire, le captage du carbone ou d’autres  » ressources à faible teneur en carbone  » serait extrêmement coûteux.

La semaine dernière, le législateur californien a adopté un projet de loi exigeant que la totalité de l’électricité de l’État provienne de sources non émettrices de carbone d’ici la fin de 2045, envoyant le projet de loi historique sur l’énergie propre au bureau du gouverneur (voir « La Californie propose une politique climatique ambitieuse qui devrait servir de modèle au monde« ).

Mais le portefeuille de technologies employées dans la mise en œuvre de ces politiques pourrait modifier radicalement les coûts éventuels et les chances d’atteindre l’objectif final.

Un nouvel article de chercheurs en énergie du MIT, publié dans la revue Joule, conclut que la mise en place d’un niveau substantiel de  » ressources fermes à faible émission de carbone  » comme l’énergie nucléaire ou les usines de gaz naturel qui captent le dioxyde de carbone – plutôt que de compter exclusivement sur des ressources renouvelables comme le vent et le soleil, appuyées par des piles – pourrait réduire les coûts d’électricité jusqu’à 62 %.

L’inclusion de ces sources stables dans le bouquet énergétique  » augmente considérablement nos chances de décarboniser le réseau de manière abordable « , affirme Jesse Jenkins, coauteur du rapport et maintenant boursier postdoctoral en environnement à Harvard.

La nouvelle étude est la plus récente à conclure que le recours aux seules énergies renouvelables est un moyen très coûteux d’assainir le réseau, ce qui contredit l’opinion de certains scientifiques selon laquelle des sources comme l’éolien et le solaire pourraient répondre de façon abordable à la plupart des demandes d’électricité (voir « Les scientifiques réfutent catégoriquement le plan des énergies renouvelables qui a une influence« ).

Le problème fondamental est que le soleil ne brille pas toujours et le vent ne souffle pas toujours (même avec l’éolienne géniale O-wind). Comme ces sources très variables en viennent à représenter une partie croissante du réseau, il est nécessaire de stocker de grandes quantités d’énergie supplémentaire et de produire de l’énergie renouvelable pour équilibrer l’offre et la demande au fil des jours et des semaines. Cette étude et d’autres ont révélé que les coûts commencent à augmenter de façon exponentielle une fois que la part des énergies renouvelables variables dépasse le seuil d’environ 80 %.

D’autres ressources qui peuvent équilibrer les hauts et les bas de l’éolien et du solaire pourraient inclure de grandes centrales hydroélectriques, des centrales géothermiques améliorées ou diverses formes de bioénergie, affirment les auteurs.

Compte tenu de ces défis techniques, il est sage que la mesure de la Californie permette une certaine souplesse dans la manière dont l’État atteint l’objectif de 100%, en incorporant l’expression  » ressources zéro carbone  » (contrairement à la loi hawaïenne strictement renouvelable à 100%). Cela signifie que les exploitants de réseau de cette région pourraient potentiellement compter sur les types de ressources mises en évidence dans l’étude, y compris les petits réacteurs nucléaires modulaires comme ceux que NuScale Energy est en train de mettre au point, les systèmes de captage du carbone comme ceux que Net Power teste ou les techniques géothermiques améliorées comme celles que Fervo Energy développe.

« Il est important que les politiques soient suffisamment agnostiques et souples pour exploiter toutes les technologies disponibles afin d’atteindre un réseau à faible émission de carbone « , explique M. Jenkins.

James Temple de Technologyreview.

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