Si vous cherchez « Quantum Blue » sur Google, les meilleurs résultats, au moment de la rédaction de l’article, se rapportent tous à un mégayacht de 104 m de long de ce nom appartenant au milliardaire russe Sergey Galitskiy. Mais cela pourrait bientôt changer. Fin août, les scientifiques du Lawrence Berkeley National Laboratory dans le nord de la Californie, en collaboration avec l’artiste Olga Alexopoulou et la coloriste Maria Chatzidakis, ont fait des progrès dans le développement d’un nouveau pigment high-tech appelé « Quantum Blue ». Différent du bleu YInMn ou de tous les autres bleus connus.


La nouvelle couleur utilise la nanotechnologie pour obtenir une teinte de bleu d’une pureté exceptionnelle que l’on voit mieux sous la lumière ultraviolette (UV), ce qui lui donne une lueur radioactive de l’autre monde. Les composants clés du bleu futuriste sont les points quantiques : de minuscules particules semi-conductrices ne mesurant généralement pas plus d’un millionième de centimètre de diamètre. Les points quantiques convertissent la lumière en couleurs avec une rapidité et une clarté exceptionnelles, ce qui les a déjà rendus populaires auprès des fabricants d’électronique qui travaillent sur la prochaine génération d’écrans ultra-haute définition. Lorsqu’elle a découvert les points quantiques, Alexopoulou – dont son propre travail implique beaucoup de bleus, en particulier le bleu de Prusse historique – s’est demandé si la technologie nanoscopique pouvait être transformée en pigment pour les artistes.


« Le bleu a un paradoxe merveilleux, c’est que c’est la couleur que, statistiquement, la plupart des gens dans de nombreuses cultures choisissent comme couleur préférée, même si c’est en fait la couleur la plus difficile à voir pour l’œil humain, » dit-elle.

« Après tant d’années de travail avec le bleu, c’était une progression naturelle de vouloir créer quelque chose moi-même. »
Bien que Quantum Blue ne soit pas près d’arriver sur les rayons des magasins de fournitures d’art, les débuts de la teinte en galerie sont déjà en place. En mars, à la galerie UltraSuperNew à Tokyo, Alexopoulou présentera un petit tableau qu’elle a réalisé avec la nouvelle couleur – un rendu quasi abstrait d’une plage au crépuscule – ainsi qu’un échantillon du pigment lui-même. L’exposition marquera l’aboutissement d’une collaboration internationale complexe qu’Alexopoulou a coordonnée depuis Istanbul tout en communiquant avec Maria Chatzidakis à Athènes et les scientifiques du nord de la Californie, principalement via Skype.

Fiole Quantum Blue. Photo par Maria Chatzidakis. Avec l’aimable autorisation de Maria Chatzidakis.

Pour Alexopoulou, ce processus collaboratif et décentralisé a été l’une des plus grandes forces du projet. « C’était en fait l’une des meilleures choses de tout le processus « , a-t-elle dit. « Nous avions des points de vue différents, et tout le monde découvrait de nouvelles choses les uns des autres. »

Si Quantum Blue n’est pas la première peinture développée dans le cadre d’un partenariat entre artistes et scientifiques – Yves Klein et le peintre parisien Edouard Adam ont développé ensemble International Klein Blue, breveté en 1960 – les pigments bleus entièrement nouveaux sont très rares. En fait, lorsque Mas Subramanian, scientifique de l’Oregon State University, est tombé accidentellement sur un nouveau pigment bleu en 2009, c’était le premier à avoir été découvert en 200 ans. Bien qu’officiellement baptisé « YInMn Blue » d’après sa formule chimique, il a inspiré une nouvelle teinte de crayon Crayola, dont le nom populaire, « Bluetiful« , a immédiatement rencontré la critique. D’autres applications commerciales, comme une gamme de peintures acryliques pour artistes, ont marqué l’entrée de YInMn Blue dans l’industrie des pigments de 30 milliards de dollars et ont fait de Subramanian une superstar dans le domaine de la recherche en pigments. Le bleu quantique pourrait être la prochaine nouvelle couleur à faire des éclats dans les beaux-arts et au-delà.

« Je pense que la plus grande utilisation de quelque chose comme Quantum Blue est dans les beaux-arts, mais je n’exclurais pas l’utilisation de points quantiques comme pigments dans des choses comme les bijoux ou les montres « , a déclaré Joseph Swabeck, qui, avec Arunima Balan, doctorante en chimie de l’Université de Californie-Berkeley, a dirigé le laboratoire pour créer ce nouveau bleu. « La grande limite, c’est qu’il faut éclairer le pigment pour qu’il brille vraiment, donc il pourrait être difficile d’incorporer l’éclairage dans ces pièces. »
Un autre défi consiste à transformer des cristaux nanoscopiques semi-conducteurs en une peinture utilisable. Parce que « les points quantiques sont produits pour des applications différentes de la peinture », explique Chatzidakis, « nous devions tester et ensuite décider quels matériaux ajouter dans le mélange qui a finalement conduit à la production d’un matériau de peinture ».

Faire des tests avec les pinceaux. Photo par Maria Chatzidakis. Avec l’aimable autorisation de Maria Chatzidakis.

Des expériences pour parfaire Quantum Blue. Photo par Maria Chatzidakis. Avec l’aimable autorisation de Maria Chatzidakis.

D’après les tests et les percées du mois dernier, le bleu quantique pourrait bientôt être prêt pour une utilisation plus répandue au-delà du laboratoire souterrain de Berkeley, où il réside actuellement. Alexopoulou a dit à Priscilla Frank, du Huffington Post, qu’elle en est aux premiers stades de la brevetabilité du Quantum Blue et qu’elle contacte les fabricants de peinture au sujet d’une éventuelle production à grande échelle. Mais le processus de brevetage, comme la nanoscience, est délicat.

« Pour quelque chose comme Quantum Blue, qui implique vraisemblablement un processus compliqué, il peut être nécessaire de divulguer le processus par lequel il est fait à tous les fabricants ou annonceurs qui ont besoin de recréer la couleur, il serait donc logique de le breveter avant que ces divulgations se produisent », a déclaré Michael Bernet, un avocat de Brutzkus Gubner, spécialisé en propriété intellectuelle et récemment écrit sur les défis de réclamer la propriété de la couleur de IPWatchdog. « Afin de maximiser les avantages (c.-à-d. la durée) d’un brevet, il peut être logique de le garder secret et de retarder l’obtention du brevet jusqu’à ce que les applications commerciales soient développées, mais bien sûr vous courez le risque que le secret soit révélé pendant cette période et que vous ne puissiez le breveter plus tard ou empêcher les autres de le faire ou de l’utiliser.

Aussi complexe scientifiquement et logistiquement que le processus de création de Quantum Blue ait pu l’être, il n’en demeure pas moins une version du XXIe siècle d’une pratique millénaire impliquant à la fois des sensibilités scientifiques et esthétiques.
« Même si le bleu quantique semble être loin des procédés traditionnels de fabrication de peinture, il poursuit en fait ce qui a toujours été la technologie de la peinture : une combinaison de science et d’art« , a dit Chatzidakis, comparant la nouvelle couleur au premier pigment bleu artificiel, le bleu égyptien. Ce pigment existe en plusieurs variétés, que les anciens Egyptiens ont créées en utilisant des méthodes allant du broyage du lapis-lazuli au chauffage d’un mélange de sable de quartz moulu, de cuivre et de natron. Les premières utilisations connues du bleu d’Égypte remontent au 3e millénaire avant notre ère.
Aujourd’hui, au 3e millénaire de notre ère, le bleu quantique – avec ses points quantiques nanoscopiques et son éclairage UV requis – pourrait donner le ton pour l’avenir du bleu. Avec le temps, il pourrait même devenir plus précieux que le mégayacht avec lequel il partage un nom.

 

Artsy

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