Stressé. Anxieux. Épuisé. Lessivé. C’est ce que ressentent de nombreux employés au travail en raison de facteurs de stress comme des heures de travail plus longues, des tracas plus fréquents, la nécessité de faire plus avec moins de ressources, « faire de la merde » parce qu’il faut rentrer de l’argent à tout prix et ainsi de suite. Il a été démontré qu’un tel stress au travail induit de l’anxiété et de la colère, un comportement contraire à l’éthique, une mauvaise prise de décision, burnout et un épuisement chronique – autant d’éléments qui nuisent au rendement personnel et organisationnel.

Il y a généralement deux façons de composer avec ce stress. L’une d’entre elles consiste simplement à  » s’accrocher et à faire preuve d’énergie  » – pour se concentrer sur le travail stressant qui est accompli. Les travailleurs professionnels ont souvent un « penchant pour l’action » et veulent trouver une solution rapidement ; et ils sont fiers d’être des gens coriaces qui peuvent continuer à travailler malgré le stress et la fatigue.

L’autre tactique courante consiste à se retirer – à se déconnecter temporairement du travail et à s’éloigner du milieu stressant. La recherche sur les pauses de travail s’est développée rapidement au cours des dernières années, trouvant que les pauses relaxantes et engageantes peuvent améliorer les émotions et stimuler l’énergie au travail. C’est ce qui explique pourquoi les « installations de relaxation », telles que les salles de sieste, les équipements d’entraînement et les zones de divertissement, sont de plus en plus populaires dans les entreprises des industries à forte intensité de connaissances.

Malheureusement, l' »abattement de travail » et la « fuite » sont tous deux des pièges potentiels. La recherche a établi depuis longtemps que nous, les humains, avons des limites pour faire face à de lourdes charges de travail, ce qui limite notre capacité à toujours abattre des tonnes de choses. Continuer à faire des efforts alors que nous sommes stressés et fatigués ne fera que nous mettre à rude épreuve et mènera à l’épuisement et à la diminution de la performance. Et bien qu’un sursis au travail puisse procurer un soulagement temporaire, il ne règle pas les problèmes sous-jacents qui sont à l’origine du stress. Lorsque nous revenons d’une pause, non seulement nous sommes confrontés aux mêmes problèmes, mais nous pouvons aussi ressentir plus de culpabilité et d’anxiété.

Que peuvent donc faire les employés pour atténuer les effets néfastes du stress ? La recherche de HBR suggère une troisième option : se concentrer sur l’apprentissage. Il peut s’agir d’acquérir une nouvelle compétence, de recueillir de nouvelles informations ou de relever des défis intellectuels (ce qui est excellent pour notre santé mentale et morale) . Dans deux projets de recherche récents, l’un avec des employés de diverses industries et organisations, et l’autre avec des résidents en médecine, les chercheurs ont trouvé des preuves que la participation à des activités d’apprentissage peut protéger les travailleurs des effets néfastes du stress, y compris les émotions négatives, les comportements non éthiques et le burn-out.

Nous avons étudié l’apprentissage comme tampon de stress parce qu’il aide les travailleurs à bâtir des ressources instrumentales et psychologiques précieuses. Sur le plan instrumental, l’apprentissage nous apporte de nouvelles informations et connaissances qui peuvent être utiles pour résoudre des problèmes stressants à court terme ; il nous dote également de nouvelles compétences et capacités pour faire face aux facteurs de stress futurs ou même les prévenir. Psychologiquement, prendre le temps de réfléchir à ce que nous savons et d’apprendre de nouvelles choses nous aide à développer des sentiments de compétence et d’auto-efficacité (le sentiment d’être capable d’atteindre des objectifs et de faire plus). L’apprentissage nous aide aussi à nous relier à un objectif sous-jacent de croissance et de développement. De cette façon, nous pouvons nous considérer comme en constante amélioration et développement, plutôt que d’être coincés avec des capacités fixes. Ces ressources psychologiques nous permettent de renforcer notre résilience face aux facteurs de stress.

Preuves que l’apprentissage est un outil pour atténuer le stress

Dans deux études complémentaires, deux d’entre nous (Chen et Dave, avec Eunbit Hwang) ont étudié plus de 300 employés américains de diverses organisations et industries concernant leurs facteurs de stress au travail et leur comportement au travail. Des recherches antérieures ont établi que, face au stress, les gens ont tendance à adopter un comportement contraire à l’éthique au travail (p. ex., voler, falsifier les feuilles de temps ou être impoli envers ses collègues), et ils ont donc examiné l’apprentissage de nouvelles choses par les employés ou la détente au travail comme deux solutions possibles à cette énigme. La première étude a utilisé des sondages quotidiens pour suivre les sentiments et les activités des employés au travail pendant deux semaines ; et la deuxième étude a utilisé des réponses jumelées pour établir un lien entre les activités et les sentiments des employés et ce que leurs superviseurs ont observé. Dans les deux études, les employés ont indiqué dans quelle mesure ils participaient à des activités d’apprentissage au travail (p. ex., faire des choses pour élargir leurs horizons, chercher des défis intellectuels ou apprendre quelque chose de nouveau), ainsi qu’à leurs activités de relaxation au travail (p. ex., prendre du temps pour se détendre, marcher ou naviguer sur le Web).

La première étude a révélé que, face au stress, les employés éprouvaient moins d’émotions négatives (p. ex., anxiété, détresse) et adoptaient moins de comportements contraires à l’éthique (p. ex., prendre les biens de l’entreprise, être méchant envers ses collègues) les jours où ils s’adonnaient à des activités de formation au travail que les autres jours. De même, dans la deuxième étude, ces avantages étaient plus fréquents chez les employés qui ont déclaré entreprendre plus d’activités d’apprentissage au travail que les autres personnes.

En revanche, les activités relaxantes n’ont pas atténué les conséquences néfastes du stress – les employés ont éprouvé les mêmes niveaux d’émotions négatives et ont adopté des comportements tout aussi contraires à l’éthique les jours où ils ont entrepris des activités plus relaxantes au travail que les autres jours (étude 1), et où ils se sont généralement concentrés davantage sur la relaxation que les autres (étude 2). La relaxation n’a donc pas semblé être un tampon de stress aussi utile que l’apprentissage.

Les effets tampons de l’apprentissage ont été illustrés davantage dans une autre étude menée auprès de résidents en médecine, dont le travail comporte la tâche stressante de soigner des patients atteints de maladies critiques tout en travaillant de longues heures avec peu de repos ou de répit. En réponse au problème croissant de l’épuisement professionnel des médecins, ils ont mené un sondage auprès d’environ 80 résidents en médecine interne de l’Université Johns Hopkins afin de mieux comprendre les relations entre leurs comportements professionnels et l’épuisement professionnel. Leur analyse a révélé que les résidents qui pensaient que leur équipe adoptait un comportement d’apprentissage plus poussé (comme la recherche de nouvelles informations ou la réflexion sur le processus de travail de l’équipe) ont signalé des niveaux d’épuisement beaucoup plus faibles. Cette corrélation entre l’apprentissage en équipe et la réduction de l’épuisement professionnel était particulièrement prononcée chez les résidents qui ont déclaré des niveaux inférieurs d’orientation vers les objectifs d’apprentissage, c’est-à-dire que ces résidents n’abordaient pas déjà leur travail dans une optique d’apprentissage. Cela donne à penser que le fait de faire partie d’une équipe où d’autres personnes apprennent peut aussi aider à atténuer les effets néfastes d’un travail stressant et stimulant, même (ou peut-être surtout) pour ceux qui ne sont peut-être pas aussi enclins à se concentrer sur leur propre apprentissage.

Utilisation stratégique de l’apprentissage au travail

Que pouvez-vous faire en particulier pour améliorer l’apprentissage face au stress au travail ?

Commencez d’abord par l’interne. Entraînez-vous à recadrer les défis professionnels stressants dans votre esprit. Lorsque le stress apparaît, changez le message que vous vous dites de « c’est une situation de travail stressante » en « c’est une occasion d’apprendre stimulante mais enrichissante ». Recadrer les tâches stressantes à mesure que les possibilités d’apprentissage changent votre état d’esprit et vous prépare mieux à aborder la tâche avec une orientation vers la croissance et les gains à long terme.

Deuxièmement, travailler et apprendre avec les autres. Au lieu de vous débattre avec un défi stressant uniquement dans votre tête, essayez d’obtenir les commentaires des autres. Sortir et discuter d’un facteur de stress avec vos pairs et vos collègues peut révéler des idées cachées, soit à partir de leur expérience, soit à partir des questions et des perspectives qu’ils soulèvent.

Troisièmement, les activités d’apprentissage manuel en tant que nouvelle forme de « pause de travail ». En plus des pauses purement relaxantes – qu’elles soient courtes comme la méditation ou plus longues comme les jours de congé – considérez la refonte de l’apprentissage comme une pause de vos tâches routinières au travail. Cela peut sembler un simple changement d’image mentale, mais si une activité d’apprentissage vous permet de dévier du type d’effort que vous utilisez dans vos activités professionnelles régulières (p. ex. la pensée numérique, l’interaction avec les clients), et si l’activité correspond également à vos intérêts intrinsèques, elle peut vous combler psychologiquement. Considérer l’apprentissage comme  » plus de travail  » le rendra moins attrayant dans une situation déjà stressante, mais l’aborder comme une forme de répit peut le rendre plus attrayant et plus susceptible de créer des expériences positives et agréables.

Adopter l’apprentissage peut être un moyen plus actif de se protéger contre les effets négatifs du stress au travail. En même temps, il n’est pas nécessaire d’attendre que le stress se manifeste avant de chercher des occasions d’apprendre. Même en l’absence de problèmes pressants, le fait de vous engager dans l’apprentissage comme élément central de votre vie professionnelle vous aidera à développer vos ressources personnelles et à vous équiper pour être résilient et prêt à affronter le stress futur au travail.

Chen ZhangChristopher G. MyersDavid M. Mayer

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