Pour une espèce qui a reçu ce qui pourrait être la meilleure de toutes les planètes possibles, les humains ont été étrangement impatients de la quitter. Notre envie de nous aventurer dans l’espace nous accompagne depuis que nous avons réalisé pour la première fois que les points de lumière dans le ciel sont en fait des endroits dans le ciel. Reconnaître un lieu, pour nous, c’est suffisant pour vouloir le visiter.

Pendant des millénaires, ce souhait n’est resté qu’un souhait. Puis, en 1957, tout a changé lorsque l’Union soviétique a secoué le monde en annonçant qu’elle avait placé Spoutnik, le premier satellite artificiel, en orbite autour de la Terre. Les États-Unis se sont empressés de rattraper leur retard et, l’année suivante, ils ont créé la National Aeronautics and Space Administration, dans le but de revendiquer les droits de l’Amérique sur sa propre partie du cosmos. Au cours des 60 années qui ont suivi, c’est exactement ce que la NASA a fait.

Des générations d’exploration ont vu des engins spatiaux portant à la fois le drapeau américain et le logo de la NASA s’étendre dans tout le système solaire. Le diagramme ci-dessous, codé par couleur par décennie, retrace la plupart de ces voyages. C’est une illustration d’ambition, d’innovation, voire d’obsession.

La passion nationale pour la lune des années 1960 et 1970 s’est traduite non seulement par le voyage lunaire en machines, mais aussi en personnes. Notre histoire d’amour continue avec Mars n’a produit aujourd’hui rien de moins que des infrastructures américaines – des robots, des atterrisseurs, des orbiteurs – sur la planète rouge et autour de celle-ci.

Il y a eu des voyages vers les planètes intérieures : Messenger, Magellan et le vaisseau spatial Mariner vers Mercure et Vénus. Il y a eu aussi des expéditions vers Jupiter et Saturne et leurs volées de lunes colorées. Les astéroïdes, les comètes et le soleil lui-même ont également été étudiés de près.

De nombreuses missions sont en cours. En plus des robots qui continuent d’explorer Mars, le vaisseau spatial Juno est actuellement en orbite autour de Jupiter ; la sonde Dawn fait le tour de la planète naine Ceres ; New Horizons, qui, en 2015, est devenu le premier vaisseau spatial à reconnaître Pluton, est en voie d’atteindre un monde glacial et rocheux dans la ceinture de Kuiper cette veille du nouvel an. Et le Voyager 2 – après avoir volé il y a des dizaines d’années en passant par Jupiter, Saturne, Uranus et Neptune – est en train de sortir du système solaire ; son navire jumeau, Voyager 1, est déjà entré dans l’espace interstellaire.

Les engins spatiaux que la NASA a pilotés au cours de ses 60 années d’existence sont en quelque sorte plus que des navires. Mais en visitant la lune, nous finirons par visiter d’autres mondes. Il n’a fallu que 60 ans à la NASA pour inscrire ses lignes de voyages robotiques à travers le système solaire. L’humanité, obstinément, suivra.

 

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