Un démembrement du Web garantit la vie privée, la sécurité et la liberté à certains, et pas tant à d’autres, explique le New York Times.

En septembre, Eric Schmidt, l’ancien directeur général de Google et président d’Alphabet, a déclaré qu’au cours des 10 à 15 prochaines années, Internet serait très probablement divisé en deux – un Internet dirigé par la Chine et un Internet dirigé par les États-Unis.

M. Schmidt, prenant la parole lors d’un événement privé organisé par une société de capital-risque, ne semblait pas envisager sérieusement la possibilité qu’Internet reste mondial. Il a raison d’écarter cette possibilité – la faille dans la pensée de M. Schmidt, c’est qu’il rejette trop rapidement l’Internet européen qui se regroupe autour de la réglementation toujours plus stricte de l’Union européenne en matière de plates-formes technologiques. Tous les signes indiquent un avenir avec trois Internets.

La sagesse reçue était autrefois qu’un réseau unifié et sans frontières favorisait la démocratie par la libre circulation de l’information. Les choses ne semblent plus aussi simples. Le contrôle étroit d’Internet par la Chine à l’intérieur de ses frontières continue d’étouffer les discussions sur la démocratie, et un système de surveillance numérique de plus en plus sophistiqué joue un rôle majeur dans les violations des droits humains, telles que la persécution des Ouïghours. Nous avons également vu le côté obscur des liens qui unissent les gens les uns aux autres – comme l’illustre la façon dont la désinformation sur les médias sociaux a joué un rôle important dans la violence au Myanmar.

Il y a un monde de différence entre le règlement général de protection des données de l’Union européenne, communément appelé RGPD, et le régime de censure imposé par la technologie chinoise, souvent surnommé « le grand pare-feu« . Mais les trois sphères – l’Europe, l’Amérique et la Chine – génèrent des ensembles de règles, de règlements et de normes qui commencent à s’opposer les uns aux autres. De plus, l’emplacement physique réel des données est de plus en plus séparé par région, les données étant confinées aux centres de données à l’intérieur des frontières des pays dotés de lois sur la localisation des données.

L’autoroute de l’information se désagrège plus facilement lorsqu’elle dépend en grande partie d’infrastructures privées. Une erreur chez Amazon Web Services a entraîné des pertes de service sur le Web en 2017 ; une tempête qui a perturbé un centre de données en Virginie du Nord a entraîné des défaillances similaires en 2012. Il s’agissait de pannes involontaires ; les gardiens d’Internet ont le pouvoir d’en faire beaucoup plus. Bien sûr, personne ne veut éteindre complètement Internet – cela ne rapporterait d’argent à personne. Mais lorsqu’une seule entreprise détenant une part de marché énorme choisit de se conformer à une loi – ou, ce qui est plus inquiétant, une simple suggestion des autorités – une grande partie de Internet finit par s’aligner.

La puissance d’une poignée de plates-formes et de services, combinée à l’état lamentable de la coopération internationale à travers le monde, nous rapproche de plus en plus d’un Internet éclaté. Pendant ce temps, les entreprises américaines qui, autrefois, défendaient implicitement les valeurs démocratiques à l’étranger sont plus réticentes à prendre position.

En 2010, Google a mis fin à ses activités en Chine après qu’il eut été révélé que le gouvernement chinois avait piraté les comptes Gmail des dissidents et les avait surveillés via le moteur de recherche. « À un moment donné, il faut prendre du recul, remettre en question tout cela et dire que cela va au-delà de ce avec quoi nous sommes à l’aise, et l’adopter pour des raisons morales « , a déclaré Sergey Brin, cofondateur de Google, dans une entrevue avec Der Spiegel à ce moment-là.

Mais huit ans plus tard, Google travaille sur un moteur de recherche pour la Chine connu sous le nom de Dragonfly (Libellule). Son lancement sera subordonné à l’approbation des autorités chinoises et sera donc soumis à une censure stricte. Une note de service interne rédigée par l’un des ingénieurs du projet décrivait les capacités de surveillance intégrées au moteur, notamment en demandant aux utilisateurs de se connecter et de suivre leur historique de navigation. Ces données seront accessibles par un partenaire chinois anonyme, vraisemblablement le gouvernement.

Google dit que toutes les fonctionnalités sont spéculatives et qu’aucune décision n’a été prise quant au lancement de Dragonfly, mais la transcription d’une réunion à l’intérieur de Google, acquise plus tard par The Intercept, un site de news, contredit cette ligne. Dans la transcription, le responsable des recherches de Google, Ben Gomes, aurait déclaré qu’il espérait lancer le projet d’ici six à neuf mois, bien que l’instabilité des relations américano-chinoises rende difficile de prévoir quand et même si le gouvernement chinois donnera son feu vert. « Il y a une énorme différence binaire entre être lancé et ne pas être lancé, » dit M. Gomes. « Et nous voulons donc faire attention à ne pas rater cette fenêtre si jamais elle arrive. »

La censure et la surveillance d’Internet étaient autrefois les marques distinctives de gouvernements oppressifs – l’Egypte, l’Iran et la Chine en étant de parfaits exemples. Il est depuis devenu clair que la surveillance numérique secrète n’est pas seulement le domaine des forces antidémocratiques. Les révélations de Snowden en 2013 ont fait tomber les États-Unis de leur piédestal et ont peut-être poussé l’industrie technologique à adopter une attitude de plus en plus agnostique à l’égard des droits humains. Sa relation avec le gouvernement ne s’améliore pas non plus lorsque l’industrie est martelée par les guerres commerciales continues de l’administration Trump. (Ce mois-ci, le vice-président Mike Pence a condamné Dragonfly dans le cadre d’un discours plus long et conflictuel accusant la Chine d' »agression économique« .)

Alors que les gouvernements s’efforcent d’instaurer un Internet fragmenté, les entreprises américaines ne font pas grand-chose pour contrer la balkanisation et font plutôt tout ce qui est nécessaire pour étendre leurs activités. Si l’avenir d’Internet est une guerre froide tripartite, la Silicon Valley veut faire de l’argent dans ces trois mondes.

Une partie de la rationalisation est que, que les entreprises américaines participent ou non à l’action, une entreprise locale adoptera facilement le genre de censure et de surveillance que son gouvernement exige. (En effet, si Google se lance en Chine, il a une bataille difficile pour lutter contre Baidu, le moteur de recherche chinois bien établi et approuvé par le gouvernement.

Ce que cet avenir apportera à l’Europe et aux États-Unis n’est pas clair. Le discours de M. Gomes, qui a fait l’objet d’une fuite à l’intérieur de Google, semblait parfois presque dystopique. « C’est un monde dans lequel aucun d’entre nous n’a jamais vécu auparavant « , a déclaré M. Gomes aux employés. « Tout ce que je dis, c’est qu’on a construit une série de hacks et qu’on les a gardés. » Il semblait faire allusion à des scénarios que le secteur de la technologie n’avait jamais imaginés auparavant. Le monde est peut-être très différent depuis l’élection de Donald Trump, mais il est encore difficile d’imaginer que ce qui est déployé en Chine le sera un jour au pays. Pourtant, même la meilleure version possible de la toile désagrégée a de sérieuses – quoique encore incertaines – implications pour un avenir global : Quelles sortes d’idées et de discours seront limitées par les frontières ? Que fera un monde de plus en plus déconnecté à la diffusion de l’innovation et au progrès scientifique ? À quoi ressembleront les protections des consommateurs en matière de protection de la vie privée et de sécurité à mesure que les internautes divergeront ? Et le cloisonnement d’Internet précipiterait-il un ralentissement, voire un renversement, de la mondialisation ?

Une relation plus froide avec l’Europe et des hostilités croissantes avec la Chine stimulent la tendance à la balkanisation – et vice versa, créant une boucle de rétroaction. Si les choses continuent dans cette voie, la prochaine décennie pourrait voir l’Internet relégué à un simple front de plus dans la nouvelle guerre froide.

(@NYTOpinion).

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