Bloomberg rapporte que la plus grande économie d’Asie, la Chine, a depuis longtemps la réputation d’avoir un ciel smogé. Mais de nos jours, l’Inde voisine est en train de livrer une bataille beaucoup plus importante contre la pollution : ce pays d’Asie du Sud abrite les 10 villes les plus polluées du monde.

En dehors de la capitale de l’Inde, New Delhi, Kusum Malik Tomar connaît le prix personnel et économique de respirer l’air le plus toxique du monde. À 29 ans, elle a appris que la pollution était le moteur probable du cancer qui se développait à l’intérieur de ses poumons. Elle n’avait jamais touché à une cigarette. Son mari Vivek a vendu des terres pour payer son traitement. Ils ont emprunté de l’argent à leur famille. Leurs économies ont lentement disparu.

« Le gouvernement pense à la croissance économique du pays, mais des gens meurent de maladies ou souffrent de maladies, a dit Tomar. « Comment pouvez-vous croître économiquement quand, dans votre pays, vos citoyens sont confrontés à des problèmes économiques à cause de la pollution de l’air ? »

L’Inde a longtemps lutté pour mettre en place le type d’approche nationale coordonnée qui a aidé la Chine à réduire la pollution. Le gouvernement du Premier ministre Narendra Modi pousse maintenant de nouvelles initiatives qui, selon lui, commencent à réduire la quantité d’air dangereux. Mais tout gain devrait suffire à neutraliser d’autres facettes de la croissance effrénée de l’Inde, depuis la poussière laissée par des milliers de nouveaux chantiers de construction jusqu’aux gaz d’échappement de millions de nouvelles voitures.

Situation du smog
L’Inde et la Chine sont parmi les pays les plus pollués d’Asie.

Dans les semaines à venir, les politiques du gouvernement Modi en matière de pollution seront mises à l’épreuve alors que l’hiver descend dans les plaines poussiéreuses du nord de l’Inde. Les cultures sont brûlées pendant cette saison et des millions de feux d’artifice se déclenchent pendant le festival de Diwali, poussant généralement la pollution atmosphérique à des niveaux dangereux.

Si des politiques strictes de lutte contre le smog étaient mises en œuvre avec succès, les citoyens et le gouvernement de l’Inde seraient beaucoup plus riches. Selon les calculs de la Banque mondiale, les frais de soins de santé et les pertes de productivité dues à la pollution coûtent à l’Inde jusqu’à 8,5 % du PIB. À sa taille actuelle de 2,6 billions de dollars, cela représente environ 221 milliards de dollars par année.

Alors que l’Inde est actuellement la grande économie qui connaît la croissance la plus rapide au monde, l’économie chinoise de 12,2 milliards de dollars est 5 fois plus importante. Le pays d’Asie du Sud essaie toujours désespérément de promouvoir l’industrie manufacturière de base, ce qui pourrait aggraver la pollution, a déclaré Raghbendra Jha, professeur d’économie à l’Australian National University.

Villes polluées

« Il est trop simpliste de supposer une transition en douceur » pour une croissance économique propre en Inde, a-t-il dit.

Lorsque Arvind Kumar, de l’hôpital Sir Ganga Ram de New Delhi, a commencé comme chirurgien thoracique en 1988, 90 % de ses patients atteints de cancer du poumon étaient des fumeurs d’âge moyen. Aujourd’hui, dit-il, 60% de ses cas sont des non-fumeurs, et la moitié sont des femmes. De minuscules particules en suspension dans l’air ont été associées à des maladies allant de l’asthme aux maladies cardiaques et au cancer du poumon, contribuant à la mort de plus de 1,1 million d’Indiens en 2015, selon le Health Effects Institute, un organisme sans but lucratif.

Pendant ce temps, après deux décennies d’expansion qui ont remodelé l’économie mondiale, la Chine est en train d’orchestrer une transition vers des services et une consommation moins polluants. Ainsi, même si ses villes connaissent encore des jours de smog, elles ont aussi connu des améliorations.

Le nombre de jours « très malsains » ou pire – lorsque les niveaux de particules dangereuses appelées PM2,5 ont franchi la barre des 200 – est passé de 66 en 2015 à 84 à New Delhi en 2017, selon l’analyse des données sur la qualité de l’air fournies par AirVisual, qui suit la qualité de l’air. A Pékin, le nombre de jours est passé d’environ 43 à 20 jours au cours de la même période.

« Le principal défi est que les gens ne réclament pas constamment des améliorations en matière de pollution atmosphérique, comme ce fut le cas en Chine « , a déclaré Michael Greenstone, directeur de l’Energy Policy Institute à l’Université de Chicago, par mail. « C’est parce que la mesure dans laquelle la pollution de l’air fait que les gens en Inde vivent moins longtemps et sont plus malades n’est pas encore pleinement reconnue. »

Le gouvernement indien a déclaré que certaines études internationales établissant un lien entre la pollution atmosphérique et la mortalité  » ne sont peut-être pas réalistes  » et que le  » nombre de décès dus à la pollution atmosphérique doit faire l’objet d’études plus approfondies et être appuyé par des études indigènes « .

Nord pollué
Les villes indiennes où les niveaux de pollution par les PM 2,5 sont les plus élevés sont situées dans le nord du pays.

Source : Organisation mondiale de la santé

Le ministère de l’Environnement du pays affirme qu’il fait également des progrès dans la réduction de la mauvaise qualité de l’air, citant ses propres calculs pour ce mois de septembre lorsqu’il indique que les niveaux de PM2,5 ont baissé à Delhi. Le ministère a mis en place un système d’alerte précoce pour l’aider à prendre des mesures préventives avant que la pollution n’atteigne des sommets et il prévoit d’autres mesures.

Le gouvernement reconnaît qu’il faut faire davantage, a déclaré Harsh Vardhan, ministre fédéral responsable de l’environnement et des changements climatiques. « Nous ne prétendons pas que tout va bien maintenant, nous pouvons nous détendre maintenant. On ne se détend pas, même pas un instant. »

Le gouvernement de Modi a également fait la promotion de l’énergie solaire, amélioré les normes d’émission et distribué des millions de bidons de gaz de cuisson pour réduire les incendies dans les cuisines des maisons. Les autorités ont également tenté d’interdire aux agriculteurs de brûler les récoltes. Mais les environnementalistes attendent toujours des cibles plus concrètes d’un plan national sur la qualité de l’air qui n’a pas encore été officiellement lancé.

Plus de détails sur Bloomberg.

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