Aujourd’hui, plus de 800 000 produits alimentaires sont certifiés casher par l‘Union orthodoxe. Tout a commencé avec un chimiste, un rabbin, une entreprise de cornichons et une marque de soda.

Au début du XXe siècle, l’épicerie est rapidement devenue plus accessible pour la plupart des Américains. Les systèmes alimentaires industriels et les ingrédients miracles comme la glycérine et la gélatine ont introduit des centaines d’aliments bon marché, stables à la consommation et produits en masse à une population croissante (et affamée). Mais pour les millions de Juifs qui vivaient à travers le pays dans les années 1920, ce nouvel âge généreux a apporté des périls en plus de la commodité.

Il était soudain impossible de dire, en faisant ses courses dans de nouveaux supermarchés, quels aliments étaient casher et lesquels ne l’étaient pas. Les produits laitiers se sont infiltrés dans le chocolat au lait, les grains cachés ont miné les interdictions de la Pâque et la glycérine (provenant de parties animales non casher) a tout conservé, sucré et humidifié, du pain à la crème glacée en passant par les saucissons de boeuf. Mais d’abord Heinz en 1927, puis Coca-Cola en 1935 ont répondu aux demandes de la communauté juive de créer des produits cashers, créant involontairement un précédent qui ouvrirait les épiceries modernes aux Juifs pieux de toute l’Amérique.

Il s’est avéré que la plupart des entreprises ne négligeaient pas leurs clients juifs, non par bigoterie, mais par ignorance de la loi cashère, ou kashrout. Des millions d’immigrants fuyant la pauvreté et la persécution en Europe de l’Est ont rapidement gonflé la population juive en Amérique, passant de 230 000 en 1880 à 4,2 millions en 1924 et 1927, lorsque les quotas d’immigration furent établis. Avant cet afflux, les plus grands fabricants américains de produits alimentaires n’avaient guère de raisons, ni d’occasions, de connaître les restrictions alimentaires qui empêchaient leurs produits d’entrer chez les Juifs. Tout cela a changé lorsque deux dirigeants de la communauté juive ont décidé d’éduquer ces entreprises au sujet de la kashrout.

Le premier était Abraham Goldstein, un chimiste basé à New York qui travaillait à l’Union orthodoxe (OU), une des premières organisations nationales de synagogues orthodoxes qui représentaient des congrégations à travers le pays. L’OU espérait unifier les Juifs anglophones aux États-Unis, en prenant en charge des causes telles que la kashrout au nom de la communauté orthodoxe. Goldstein a été le fer de lance de la division syndicale des mashgichim, des inspecteurs casher qui étaient des personnalités respectées de la communauté et qui avaient suffisamment d’autorité pour examiner la production alimentaire d’une entreprise et assurer au public que l’entreprise respectait toutes les lois juives nécessaires. Leur objectif était d’aider la communauté juive à déterminer quels produits étaient propres à la consommation.

Une publicité de Heinz dans l’American Jewish Outlook, 9 décembre 1955 (avec l’aimable autorisation du Pittsburgh Jewish Newspaper Project)

Après quelques succès auprès de petits fabricants, Goldstein s’adresse en 1927 à la société Heinz de Sharpsburg, en Pennsylvanie. L’entreprise était le plus grand producteur de cornichons, de vinaigre et de ketchup du pays, avec 6 000 employés et 25 usines. Fondé par un Américain né d’immigrants allemands, Heinz sympathise avec les appels des immigrants européens qui tentent de naviguer dans la culture américaine. L’entreprise a accepté les inspections de Goldstein et il s’est avéré que les pratiques de l’entreprise étaient déjà conformes aux lois alimentaires juives.

C’est ainsi qu’est né le premier symbole qui délimite le statut casher sur un produit commercialisé à l’échelle nationale. L’OU avait donné sa première certification casher à Loose-Wiles Biscuit Co. en 1924 pour les craquelins casher Sunshine, mais les craquelins portaient un sceau complexe portant l’insigne des OU en hébreu. Heinz a demandé un logo plus simple et, en collaboration avec l’OU, l’entreprise a développé le symbole qui orne maintenant des centaines de milliers de produits cachers, la lettre U dans un cercle, un symbole que tous les consommateurs peuvent comprendre indépendamment de leur niveau d’alphabétisation hébraïque.

En 1933, pendant que Goldstein continuait à faire connaître la kashrout, la communauté rabbinique américaine convoqua Tobias Geffen, rabbin d’Atlanta, pour obtenir la certification kasher d’un autre produit de base des épiceries américaines : Coca-Cola.

« Les Juifs ont commencé à utiliser Coca-Cola pour la Pâque, surtout pendant la Prohibition, quand il y avait pénurie de vin casher « , dit l’historien Roger Horowitz, auteur de Kosher USA: How Coke Became Kosher and Other Tales of Modern Food . L’entreprise avait fait beaucoup de publicité dans la presse yiddish depuis des années, et le soda était devenu une boisson courante à servir aux enfants de Seders. Cette popularité croissante a suscité des questions et des débats sur la question de savoir si la boisson pouvait être considérée comme casher.

« Il y a une tradition dans la loi ashkénaze qui veut que l’on demande au rabbin local ce qu’est la loi cashère « ,  dit Horowitz. Geffen s’était forgé une réputation comme l’un des rares érudits rabbiniques du Sud des États-Unis, ce qui le rendait parfait pour enquêter sur Coca-Cola. À partir de 1927, Geffen commença à recevoir de plus en plus de demandes de renseignements sur le coke et décida finalement d’enquêter personnellement sur l’entreprise.

Coca-Cola était notoirement protecteur de sa formule secrète, mais Geffen avait un ami au sein de l’entreprise, l’avocat général et Juif réformiste Harold Hirsch. Son petit-fils David Geffen me dit que la demande a d’abord rencontré de la résistance :  » Mon grand-père, qui n’était pas avare, a dit à Hirsch :  » Eh bien, si je ne peux pas voir la formule secrète, je devrai décider que Coca-Cola n’est ni casher, ni cashère pour la pâque « .

Six mois après avoir fait pression sur Hirsch pour obtenir l’accès, Coca a capitulé, et le rabbin est devenu l’une des rares personnes à apprendre la formule du coke jusqu’à son ingrédient le plus secret.

Comme il l’a décrit dans sa teshuva de 1935, ou décision casher, Tobias Geffen a identifié deux grèves contre le Coca. La principale préoccupation était l’utilisation par Coca de glycérine, un sous-produit de la fabrication de savon dérivé de parties de bovins et de porcs non casher abattus. Bien qu’un rabbin orthodoxe de l’époque n’ait jamais entendu parler de la laïcité scientifique, Geffen rompit avec l’autorité rabbinique établie et demanda l’aide du chimiste en chef de l’État de Géorgie, qui l’informa que la glycérine représentait 0,09 % du coca par volume.

M. Geffen a suggéré que le Coca-Cola fasse passer sa source de glycérine des parties animales à l’huile de coton, un changement qui a obligé le fournisseur de glycérine de l’entreprise, Procter & Gamble, à restructurer également sa chaîne d’approvisionnement. M. Geffen a également suggéré d’échanger l’alcool à base de céréales utilisé dans le processus de fabrication contre un alcool dérivé de la betterave ou de la canne à sucre. Coca (et Procter & Gamble) ont accepté toutes les exigences de Geffen.

Selon David Geffen, la signature du rabbin ornait les bouteilles produites à Atlanta à partir de 1935, mais Coke a finalement adopté le symbole OU établi par Heinz et porte toujours le logo. David Geffen ajoute que, bien qu’il ait été beaucoup moins médiatisé, son grand-père a aussi donné discrètement son approbation à Pepsi lorsque la compagnie l’a approché en 1942, dans l’espoir de suivre le rythme de Coca.

Goldstein et Tobias Geffen se sont heurtés à l’opposition d’autres rabbins pour leurs décisions, en particulier Goldstein pour son recours à la science profane. L’OU a même ostracisé Goldstein pour avoir défié l’autorité rabbinique en tant que juif en utilisant la chimie. Pourtant, les deux hommes n’ont pas tenu compte des impacts sur le kashrout en adoptant les méthodes scientifiques modernes. L’analyse scientifique de Geffen sur le rôle de la glycérine dans la formule du coca a établi un précédent et une méthodologie à reproduire pour les futurs mashgichim.

En 1935, Goldstein est allé encore plus loin en lançant le Organized Kashrus Laboratory pour aider les rabbins à effectuer des analyses scientifiques et à tester des aliments pour la certification kascher. Dans chaque numéro du journal trimestriel du laboratoire, Kosher Food Guide, Goldstein a répondu à des douzaines de lettres de Juifs préoccupés par les dilemmes casher, donnant finalement sa certification à des marques comme Kellogg, Crisco, Kraft Miracle Whip et Hershey Chocolate Syrup.

Les cas de Coca et Heinz n’ont guère réglé les débats casher du jour au lendemain, et toutes les entreprises alimentaires populaires n’ont pas décidé de suivre l’exemple de Coca et Heinz. Horowitz  dit que Hydrox, l’un des premiers concurrents d’Oreos, a survécu pendant des décennies sur le marché juif parce que Oreos contenait du saindoux dérivé du porc et que Nabisco, le fabricant d’Oreos, a refusé de modifier sa recette. Ce n’est qu’en 1998, lorsque Nabisco a finalement éliminé le saindoux, qu’Oreo a finalement écrasé Hydrox sur tous les marchés (même si Hydrox est revenu sur le marché en 2015 avec un nouveau propriétaire).

Plusieurs programmes nationaux de certification kasher concurrents ont vu le jour dans les décennies qui ont suivi, et leurs symboles se disputent encore l’attention et la confiance des Juifs au supermarché, mais le symbole OU demeure le plus important aujourd’hui, estampillé sur près de 70% des produits emballés vendus dans les épiceries américaines, selon l’organisation. Aujourd’hui, à elle seule, l’OU certifie plus de 800 000 produits fabriqués par 9 000 installations dans 100 pays.

Malgré leur héritage complexe, Goldstein et Geffen donnèrent aux Juifs dévoués l’occasion de s’engager avec des marques typiquement américaines à une époque où l’antisémitisme était à la hausse en Amérique. David Geffen dit que son grand-père, qui avait émigré d’Europe à la suite du pogrom de Kishinev en 1903, a compris la signification et le symbolisme du fait que les Juifs se joignent aux Américains pour boire du Coca-Cola. « Il voulait qu’ils puissent prendre un verre casher « , dit Geffen. « Et parce que Coca-Cola était le plus populaire, il voulait s’assurer que c’était Coca-Cola. »

Nicholas Mancall-Bitel

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