« Tels des draps de cuir, la pluie fouettait le fantôme d’Harry alors qu’il traversait le parc en direction du château. Ron se tenait là et faisait une sorte de danse frénétique de claquettes. Il a vu Harry et a immédiatement commencé à manger la famille d’Hermione. »

Non, ce n’est pas une suite démente de Harry Potter – elle a été créée par Botnik Studios, un collectif créatif d’environ 30 écrivains, artistes et développeurs du monde entier qui utilisent des machines-outils pour remixer et augmenter le langage.

Les listtes de groupes de Coachella, les textes de Harry Potter, les paroles de chansons… ce ne sont là que quelques-unes des choses que Botnik Studios a gâchées, les transformant en projets bizarres et couillus.

Comment Botnik fonctionne

Le collectif créatif est composé d’une trentaine d’écrivains, d’artistes et de développeurs qui sont « distribués à travers le pays et la planète et coordonnés sur Slack et email ».

Le collectif a vu le jour lorsque Google DeepMind a voulu créer un robot pour le concours de légendes du New Yorker, que Bob Mankoff, rédacteur en chef du magazine, a créé de 1997 à 2017. Constatant une augmentation de projets similaires essayant de « résoudre » des tâches créatives avec l’automatisation, Mankoff et Brew ont créé Botnik, qui cherchait à augmenter plutôt qu’à automatiser.

« Nous utilisons des machines pour permettre de nouvelles formes de créativité humaine. Botnik Studios…. s’est développé à partir des testeurs d’utilisateurs pour notre première application web, un clavier de texte prédictif appelé Voicebox qui offre des suggestions de mots basées sur n’importe quel texte source que vous lui donnez. »

Depuis, Botnik a recréé un épisode de Boy Meets World, des critiques touristiques de monuments parisiens, des scripts vidéo de l’ASMR et des biographies de Tinder, entre autres.

Les projets commencent généralement par une observation – un auteur remarquera « un genre ou un trope qui a une façon particulière de jouer avec les mots qu’il veut utiliser ». Cette idée est ensuite présentée au reste de l’équipe via Slack. Par la suite, plusieurs questions sont posées, comme par exemple comment diviser le texte afin d’utiliser la langue le plus efficacement possible :

« Utilisons-nous un réseau neuronal, qui est le mieux adapté pour générer des fragments de texte de quelques mots ou de quelques couplets ? Entraînons-nous un clavier prédictif sur tout le texte à la fois ? Crée-t-on plusieurs claviers prédictifs formés chacun sur un sous-ensemble du texte, comme lorsque nous le divisons par caractère pour nos scripts ou en dialogue et narration pour les chapitres de livres ? »

Les outils linguistiques sont ensuite construits à partir des réponses à ces questions, qui sont utilisées pour écrire quelques lignes de texte. C’est à ce moment que la collaboration homme-machine commence :

« Avec le clavier prédictif, c’est généralement une douzaine de scénaristes qui s’adressent à un éditeur, qui les assemblent dans un document Google ou sur la plateforme d’écriture de scénario showrunner.io. Chaque auteur parcourt les phrases suggérées par le texte source, tandis que le rédacteur tient les rédacteurs au courant du type de lignes dont nous avons actuellement besoin – des choses comme ‘Une commande urgente de Scully’ ou’ Une ligne narratrice qui donne le ton.' »

« Les plus longues pièces émergent du chaos ascendant des lignes semi-aléatoires et des conseils descendants du rédacteur en chef qui réfléchit à la façon de les présenter dans le format que nous voulons. »

Le processus peut d’abord être piloté par une machine, mais les résultats finaux sont également moulés par des mains humaines. « Dans quelle mesure s’agit-il d’une collaboration ? C’est extrêmement collaboratif. C’est hors du commun « , dit M. Brew.

Toutes les idées de projet ne se concrétisent pas, généralement parce que le texte source est impossible à suivre ou n’existe pas : « J’adorerais entraîner un robot sur tous les petits discours que ton dentiste t’a jamais fait pendant que tu étais assis là, la bouche ouverte, incapable de répondre. »

Le tchat dentaire, entre autres choses, dit Brew, devrait être 100% humain : « Personne n’a recueilli ces données, et je ne pense pas que quelqu’un le fera ou le devrait jamais, et c’est en partie pourquoi aller chez le dentiste est si important. Vous entendez la sagesse dont Google n’a aucune idée. »

Pourtant, la participation humaine a été une épée à double tranchant. Lorsqu’on lui a demandé si Botnik avait reçu des critiques de la part de personnes qui avaient été amenées par leur travail, par exemple, à acheter un billet pour leur fausse formation Coachella, Brew a répondu : « Je pense que la confusion (et peut-être de la colère) que nous avons vue ne vient pas de personnes qui pensent que notre travail est fait par une personne, mais de personnes qui veulent lire notre écriture comme entièrement automatique, écrite par un robot, sans aucune implication humaine.

« C’est compréhensible, parce qu’il y a tout un éventail d’art (y compris l’écriture) dans ce domaine à l’heure actuelle, allant de la génération procédurale empirique où le créateur agit davantage comme un scientifique expérimental – ajustant méthodiquement les paramètres et observant les résultats – au travail où l’humain agit comme un artiste avec un contrôle créatif, qui peut conserver la production, la diriger ou la neutraliser.

Les projets Botnik, cependant, ont besoin d’une touche humaine…

Quelle est la prochaine étape ?

Botnik a récemment terminé avec succès une campagne de financement public Kickstarter pour un album pop The Songularity, remixant les paroles de « Scottish folk ballads, Amazon reviews, Carrie Underwood, The Elements Of Style, and more, » le tout sur une musique originale. Le projet a atteint un taux de financement de 116 % et devrait être lancé à la mi-2019.

Actuellement, le collectif travaille sur un calendrier de l’avent des Fêtes pour les early backers de leur campagne Kickstarter, « qui pourront appeler tous les jours en décembre une hotline pour entendre des messages-robots optimisés pour les fêtes de fin d’année ».

« Comme toujours, nous travaillons également sur plusieurs projets secrets qui nécessitent une habilitation de sécurité de haut niveau de l’ONU pour être connus. Aucun d’entre nous ne travaille pour l’ONU, donc aucun d’entre nous ne sait en quoi consistent ces projets. Nous suivons juste les règles et envoyons le résultat à une adresse email confidentielle. »

Quelque chose de prévu pour l’avenir ? « Nous allons résoudre ce problème en construisant un robot qui mangera votre nourriture pour vous. Abonnez-vous à notre flux Twitter et à notre newsletter pour savoir comment faire. »

 

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