Un nouveau livre documente la mesure dans laquelle le célèbre artiste hollandais s’est inspiré de sa collection de quelque 660 œuvres japonaises.

Vincent van Gogh, « Portrait du Père Tanguy » (automne 1887), peinture (toutes les images sont gracieusement offertes par le Musée Van Gogh, Amsterdam et la Fondation Vincent van Gogh)

 

L’influence de la gravure sur bois japonaise sur la trajectoire de l’art européen du XIXe siècle est bien documentée et visuellement évidente dans les tendances des impressionnistes comme Claude Monet, Edgar Degas et Mary Cassatt. Moins comprise est l’histoire du commerce qui sous-tend cette évolution soudaine de l’art. À partir de 1860 environ, le mouvement artistique coïncide avec l’augmentation du flux de marchandises en provenance du Japon, qui a mis fin en 1855 à sa politique d’isolement national vieille de 220 ans avec la Convention de Kanagawa, résultat du recours agressif du Commodore américain Matthew Perry à la diplomatie de la canonnière pour imposer ses relations commerciales avec l’Asie orientale.

Pendant près de deux siècles, les Hollandais avaient maintenu des droits commerciaux européens exclusifs avec le Japon, négociant l’établissement d’un petit avant-poste sur une île artificielle dans la baie de Nagasaki appelée Dejima. Cette relation spéciale entre les deux nations contextualise l’adoration et l’appropriation par l’artiste Vincent van Gogh de l’imagerie de la gravure sur bois japonaise dans ses tableaux.

Estampes japonaises : La collection de Vincent van Gogh montre à quel point le célèbre artiste néerlandais s’est inspiré de sa collection de quelque 660 œuvres japonaises. En juxtaposant les chefs-d’œuvre de l’artiste avec des objets de sa collection personnelle d’art japonais, les auteurs du livre, Chris Uhlenbeck, Louis van Tilborgh et Shigeru Oikawa, illustrent l’influence manifeste de l’esthétique est-asiatique sur van Gogh.

Utagawa Hiroshige, « The Residence with Plum Trees at Kameido, de la series One Hundred Views of Famous Places in Edo » (onzième mois 1857), imprimé, 25,4 cm x 37 cm

Vincent van Gogh, « Verger de pruniers à fleurs (d’après Hiroshige) » (octobre-novembre 1887), huile sur toile, 55,6 cm x 46,8 cm

« Nous ne pourrions pas étudier l’art japonais, me semble-t-il, sans devenir beaucoup plus heureux et joyeux « , écrivait van Gogh à son frère Théo en 1888. De telles citations remplissent les pages des estampes japonaises, explorant à quel point l’artiste s’était engagé à rendre à César ce qui lui était dû. « Tout mon travail est basé dans une certaine mesure sur l’art japonais », poursuit-il dans une autre lettre à son frère.

La qualité des nombreuses estampes de van Gogh a été compromise au cours des 150 années qui se sont écoulées depuis qu’il les a acquises, en raison des effets néfastes de la lumière qui illuminait les oeuvres aux murs de la maison de l’artiste. Les érudits supposent que les estampes étaient à l’origine les couleurs vives et audacieuses que l’on retrouve dans les peintures de van Gogh – un témoignage de l’affection du peintre pour sa collection. Souvent, les marchands d’estampes japonaises trempaient leurs produits dans le thé pour obtenir des couleurs tamisées que le marché préférait à l’époque. Acheter ses tirages pour environ trois sous ou environ 15 centimes – une bagatelle par rapport au coût des nécessités quotidiennes de l’époque – il est peu probable que son marchand ait traversé cette épreuve.

Togaku, « Grues et cerisiers en fleurs, de la série Illustrations de plantes, arbres, fleurs et oiseaux » (1875-1900), imprimé, 38 cm x 26 cm

Vincent van Gogh, « Almond Blossom » (février 1890), huile sur toile, 73,3 cm x 92,4 cm

Certes, la collection d’estampes de van Gogh appartenant au genre kachōga (fleurs et oiseaux) est limitée, malgré son appréciation exprimée de la nature. Les estampes paysagères sont remarquablement absentes de la collection, ce qui peut s’expliquer par leur prix élevé et le maigre budget de van Gogh.

Il existe des parallèles évidents entre l’un des tableaux les plus célèbres de van Gogh, « Almond Blossom » (1890) et les diverses images d’arbres fleuris de sa collection de gravures japonaises. Par exemple, les branches délicates et entrelacées de sa peinture de fleurs reflètent de près celles que l’on voit dans « Cranes and Cherry Blossoms » de Togaku (1875-1900). Bien que les boutons floraux soient techniquement différents, leur similitude visuelle suggère que van Gogh s’est inspiré de l’imprimé japonais.

Utagawa Kunisada, « Courtisane assise, de la série Fashionable Women of Edo » (1830-1839), imprimé, 38 cm x 26 cm

Vincent van Gogh, « Courtesan (d’après Eisen) » (octobre-novembre 1887), huile sur toile, 100,7 cm x 60,7 cm

La collection Van Gogh révèle également un intérêt pour la féminité. Environ 40% de ses gravures japonaises sont, en fait, des images de beautés féminines. Si l’on inclut des images représentant des onnagata (acteurs kabuki masculins qui jouaient des rôles féminins sur scène), alors ce nombre est encore plus élevé – bien qu’il soit douteux que l’artiste aurait fait de telles distinctions.

Utagawa Hiroshige III, « Morning Glory and Oriental Greenfinch, tiré de l’album New Selection of Birds and Flowers » (1871-1873), tirage, 23,5 cm x 17,5 cm

Vincent van Gogh, « Papillons et coquelicots » (mai-juin 1889), huile sur toile, 35 cm x 25,5 cm

Ses dessins et ses peintures prouvent que van Gogh s’est également inspiré de gravures japonaises en dehors de sa propre collection. A Arles, il réalise de grands dessins à la plume qui prennent un point de vue à vol d’oiseau sur le paysage environnant. « Ça n’a pas l’air japonais, et c’est la chose la plus japonaise que j’aie faite. » Ces panoramas, mêlés à son intérêt pour des rendus plus ludiques d’insectes, d’oiseaux et de fleurs provenant d’estampes, constituent ce que l’artiste appelait autrefois le « rêve japonais », un fétiche utopique pour l’élégance de la nature sauvage et la vie agraire qu’il voyait dans nombre de ces œuvres.

Utagawa Kuniyoshi,’Bishamonten, de la série Les sept dieux chanceux le long de la rivière Sumida » (cinquième mois 1853), tirage, 37 cm x 25 cm

En tant qu’un des artistes les plus célèbres de la planète, il est impensable de croire qu’un seul livre peut devenir un changement de paradigme dans l’étude de van Gogh. Pourtant, Japanese Prints réussit en se faisant le champion des estampes avant tout. Il chérit l’attrait de ces estampes pour van Gogh tout en expliquant l’appréciation de l’artiste de cette forme d’art séduisante.

Utagawa Kuniyoshi, « Daikokuten, de la série The Seven Lucky Gods Along the Sumida River » (cinquième mois 1853), tirage, 38 cm x 26 cm

Estampes japonaises : La collection de Vincent Van Gogh est publiée par Thames & Hudson (Londres/New York).

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