Ceux d’entre nous qui ont appris à écrire dans une langue (surtout) phonétique ont appris à tenir pour acquis que l’écriture doit correspondre (approximativement) au son. Puis nous avons appris l’existence des pictogrammes, des idéogrammes et des logogrammes de l’alphabet chinois, de l’ancien alphabet égyptien ou maya, ou d’autres orthographes non phonémiques, et nous avons dû réviser les hypothèses antérieures. Ceux qui poursuivent l’étude des systèmes symboliques encore plus loin viendront éventuellement à la rencontre du khipu, le système inca de tenue de registres qui utilise une corde nouée de façon complexe.

Khipu, longtemps considéré comme un moyen de tenir la comptabilité comme un boulier, a récemment été reconnu comme beaucoup plus que cela, contrebalançant une opinion savante que Daniel Cossins résume chez New Scientist comme la croyance que les Incas, malgré leur « sophistication… jamais appris à écrire » technologique et politique. Ce logocentrisme européen (au sens Derridéen), a persisté pendant des siècles malgré quelques preuves du contraire il y a quatre cents ans.

Par exemple, le poète Garcilaso de la Vega, fils d’une princesse inca et conquistador espagnol, écrivait en 1609 que les Incas  » enregistraient sur les nœuds tout ce qui pouvait être compté, même les batailles et les combats, toutes les ambassades qui étaient venues visiter les Incas, et tous les discours et arguments qu’ils avaient prononcé. Il y a peut-être de l’hyperbole ici. Quoi qu’il en soit, le point  » était discutable « , note Cossins,  » parce que personne ne pouvait en lire aucun « .

Comme la plupart des cultures analphabètes de l’Ouest et de l’Est qui comptaient sur les scribes pour la tenue des registres, la civilisation inca comptait sur les khipumayuq,  » ou les gardiens des khipus, une caste spécialement formée qui savait attacher et lire les cordes « . Comme l’expliquent l’explorateur Alejandro Chu et Patricia Landa, conservatrice du Projet archéologique incahuasi, dans la vidéo du National Geographic, ces spécialistes sont morts, ou ont été tués, avant de pouvoir transmettre leur savoir aux générations suivantes.

Mais le code linguistique, semble-t-il, a peut-être été déchiffré par un étudiant de premier cycle en économie de Harvard nommé Manny Medrano. Comme l’a rapporté Atlas Obscura l’an dernier, Medrano, travaillant sous la direction de son professeur d’études précolombiennes, Gary Urton, a passé ses vacances de printemps à comparer un ensemble de six khipu avec un document de recensement espagnol de l’époque coloniale. Il a pu confirmer ce que les érudits avaient longtemps supposé, à savoir que khipu gardait la trace des données de recensement et autres données administratives.

De plus, Medrano « a remarqué que la façon dont chaque corde était attachée au khipu semblait correspondre au statut social des 132 personnes enregistrées dans le document de recensement. Les couleurs des cordes semblaient aussi liées aux prénoms des gens. » (Aujourd’hui senior, les conclusions de Medrano ont été publiées dans la revue Ethnohistory ; il est le premier auteur de l’article,  » indiquant qu’il a contribué à l’essentiel de la recherche « ).

Cette recherche montre comment le khipu peut raconter des histoires et enregistrer des ensembles de données. Medrano s’appuie sur des décennies de travail effectué par Urton et d’autres chercheurs, que Cossins résume plus en détail. D’autres ethnographes comme Sabine Hyland de St. Andrews ont eu des épiphanies similaires. Hyland a rencontré par hasard une femme à Lima qui lui a montré des khipus dans le village de San Juan de Collata. Les villageois « croient qu’il s’agit d’épîtres narratives », écrit Cossin, « créées par les chefs locaux lors d’une rébellion contre les Espagnols à la fin du XVIIIe siècle ».

Après une analyse minutieuse, Hyland a découvert que les cordons pendentifs des khipus « étaient disponibles en 95 combinaisons différentes de couleurs, de types de fibres et de directions de pli. C’est dans les limites des symboles typiques des systèmes d’écriture syllabique. » Elle a depuis émis l’hypothèse que le khipu « contient une combinaison de symboles phonétiques et idéographiques, où un symbole représente un mot entier ».

Hyland admet qu’il est possible que des khipus ultérieurs faits après le contact avec les Espagnols aient pu absorber un alphabet de l’écriture espagnole. Néanmoins, ces résultats devraient nous amener à nous demander quels autres artefacts du monde entier préservent une langue que les chercheurs occidentaux n’ont jamais apprise à lire.

Les tentatives de déchiffrer les khipus utilisent toutes sortes de méthodes comparatives, allant de la comparaison entre elles à la comparaison avec des documents espagnols contemporains. Mais une méthode innovante au MIT a commencé par comparer le khipu inca avec les tentatives des étudiants de créer leur propre langage de corde, dans un cours en 2007 dirigé par le « Khipu Research Group », un groupe d’universitaires, dont Urton, de l’archéologie, l’ingénierie électrique et l’informatique.

« Pour mieux comprendre cette question » sur le fonctionnement du code, le syllabus note, « cette classe explorera comment vous enregistreriez le langage avec des nœuds dans la corde. » Peut-être préféreriez-vous sauter les devinettes et apprendre à faire un khipu comme l’Inca l’a peut-être fait ? Si c’est le cas, voyez la série de six vidéos ci-dessus de Jon Clindaniel, étudiant au doctorat en archéologie à Harvard. Et pour en apprendre le plus possible sur le khipu, jetez un coup d’œil au Khipu Database Project à Harvard, dont l’objectif est de rassembler « toutes les informations connues sur le khipu dans un seul référentiel centralisé ».

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