Un time-lapse de la NASA montrant l’évaporation d’une mer au cours des 50 dernières années

L’imagerie satellite nous permet de prendre de superbes photos de notre planète bleu. En faisant un zoom arrière, nous voyons non seulement la beauté, mais aussi les effets néfastes des choix humains sur notre planète. L’un des nombreux exemples de choix pour lesquels nous payons est la décimation de la mer d’Aral en Asie centrale sur une période de 50 ans.

Dans une vidéo publiée par la NASA Earth jeudi, un laps de temps montre la disparition dramatique de la mer d’Aral d’un bleu brillant à un beige sec. Réalisée à partir d’images satellites prises entre 1977 et 2018, la vidéo du lac intérieur a recueilli plus de 101 000 vues.

S’étendant sur quelque 68 000 kilomètres carrés, le lac d’Asie centrale était autrefois la quatrième plus grande étendue d’eau intérieure du monde. Anciennement une partie de l’Union soviétique, la mer et les villages avoisinants ont prospéré grâce à l’abondance de poissons d’eau douce – en 1957, les pêcheurs ont livré 48 000 tonnes de poissons des fonds du lac.

La mer salée

Cette vie construite autour de la mer a changé lorsque l’Union soviétique a détourné les deux principaux fleuves qui alimentaient le lac, le Syr Darya et l’Amu Darya, pour consacrer leurs eaux à l’irrigation du coton dans les années 60.

Sans mer, les villageois ont abandonné les navires de mer, vendant une grande partie de la ferraille.
L’eau du lac, autrefois avec seulement 10 grammes de sel par litre, est passée à plus de 100 grammes par litre. Les poissons indigènes ne pouvaient survivre à ces concentrations extrêmement salées, ce qui a détruit l’élément vital de l’économie locale. Même à l’extérieur du lac, les niveaux élevés de sel ont dégradé le sol et les tempêtes de poussière salée ont entraîné une hausse des maladies respiratoires. Une étude de 2003 fait également état de la chute spectaculaire de l’espérance de vie, qui est passée de 64 à 51 ans dans la région où se trouvaient les colonies d’Aral. Assez salé pour imprégner les pointes de l’herbe, un propriétaire de chameau a déclaré à la BBC qu’environ 15 de ses chameaux sont tombés malades et sont morts après avoir consommé les herbes salées. Sans la mer, les hivers sont devenus plus froids et les étés plus chauds. Aujourd’hui dix fois moins grand qu’à l’origine, le lac s’est divisé en deux petites sections, la mer d’Aral Nord au Kazakhstan et la mer d’Aral Sud en Ouzbékistan.

« Le peuple a détruit la mer et la nature s’est vengée du peuple« , raconte Madi Zhasekenov, directrice du Musée régional et du Musée des pêcheurs d’Aralsk, à National Geographic.

Vivre avec un dixième du lac

Certains efforts de rétablissement ont été couronnés de succès. Après la destruction d’un barrage de sable en 1999, la Banque mondiale a investi 87 millions de dollars dans la construction du barrage de Kokoral au Kazakhstan, qui dessert la mer d’Aral Nord. Grâce au projet de sauvetage, les niveaux d’eau se sont redressés plus rapidement que prévu, augmentant de 3,3 mètres après sept mois. En 2016, la prise annuelle de 7 106 tonnes comprenait de vieux poissons d’eau douce comme la sandre à 2 $ le kilogramme. Non seulement les poissons sont revenus, mais aussi les familles de pêcheurs.

En 2014, le lobe Est s’est asséché pour la première fois en 600 ans.
Mais la renaissance régionale se limite à la mer d’Aral Nord. En 2014, le lobe oriental de la mer d’Aral s’est complètement asséché pour la première fois en 600 ans, et la mer d’Aral Sud en Ouzbékistan continue à souffrir. Le coton en Ouzbékistan demeure toujours un produit d’exportation important, de sorte que la réaffectation de l’eau à d’autres fins que l’irrigation est un choix impopulaire.

Marzhan, résident d’Aralsk depuis les années 50, dit à la BBC que les villageois de la mer d’Aral du Nord continuent d’espérer une amélioration des conditions. Le rivage se trouve encore à 20 kilomètres de la ville.

« Peut-être que les petits-enfants de mes petits-enfants verront de l’eau ici, dit-elle.

Si les petits-enfants de Marzhan ne voient pas l’eau, les satellites ci-dessus verront les choix de l’humanité, témoignant des effets parfois catastrophiques que nous avons sur Terre.

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