La longue histoire des gens inquiets par les effets néfastes de la technologie

Qu’il s’agisse de la lumière bleue, de la fatigue numérique ou de la sécheresse, les gros titres d’aujourd’hui s’inquiètent souvent de la façon dont les smartphones et les écrans d’ordinateur pourraient affecter la santé de nos yeux. Mais bien que la technologie soit nouvelle, cette préoccupation ne l’est certainement pas. Depuis l’époque victorienne, les gens s’inquiètent de la façon dont les nouvelles innovations peuvent nuire à la vue.

Dans les années 1800, l’essor de l’impression de masse a été à la fois blâmé pour l’augmentation des problèmes oculaires et responsable de la dramatisation de la faillibilité de la vision. À mesure que le nombre de problèmes oculaires connus augmentait, les Victoriens ont prédit que sans les soins et l’attention appropriés, la population de la Grande-Bretagne deviendrait aveugle. En 1884, un article paru dans le journal The Morning Post le proposait :

« La culture des yeux et les efforts pour améliorer la faculté de voir doivent devenir des questions de considération et de pratique attentives, à moins que la détérioration ne se poursuive et que les générations futures ne tâtonnent le monde à l’aveuglette. »

Au XIXe siècle, l’opthamologie est devenue un domaine de la santé de plus en plus important. De nouvelles technologies diagnostiques ont été introduites et les lunettes sont devenues une méthode de traitement plus viable pour une gamme d’erreurs de vision. Mais bien qu’un plus grand nombre de problèmes de vue aient été traités efficacement, cette augmentation même a suscité l’inquiétude et la perception subséquente d’un besoin de freiner la croissance.

En 1889, l’Illustrated London News questionnait :

Vers quoi allons-nous ? … Maintenant, nous sommes informés par les hommes de science que les yeux utilisés si efficacement par nos ancêtres ne suffiront pas pour nous, et qu’il ya une perspective que l’Angleterre devienne bigleuse.

L’article continuait en examinant les causes potentielles de cette accélération et concluait qu’elle pouvait s’expliquer en partie par l’évolution et l’héritage.

MYOPIE URBAINE
D’autres commentateurs se sont tournés vers la « vie moderne » pour trouver des explications et ont attribué la soi-disant « détérioration de la vision » à l’environnement bâti, à l’essor de l’imprimerie, à la scolarité obligatoire et à une série de nouvelles innovations telles que la vapeur. En 1892, un article, publié dans The Nineteenth Century : Une Revue Mensuelle, reflétait que l’évolution de l’espace des villes victoriennes et les conditions d’éclairage étaient un « avantage inestimable » qui devait être mis en regard d’une « moyenne visuelle nettement inférieure ». De même, un certain nombre d’autres journaux ont fait état de ce phénomène, le qualifiant de « myopie urbaine ».

En 1898, un article publié dans The Scottish Review – ironiquement intitulé « The Vaunts of Modern Progress » – proposait que la vue défectueuse était « exclusivement la conséquence des conditions actuelles de la vie civilisée ». Il soulignait que de nombreuses avancées discutées dans le contexte du « progrès » – y compris la prospérité matérielle, l’expansion de l’industrie et l’essor du commerce – avaient un effet néfaste sur le système nerveux et la santé visuelle du corps.

Une autre préoccupation de l’époque – la sédentarité – était également liée à l’augmentation des problèmes oculaires. De meilleures liaisons de transport et de nouvelles activités de loisirs qui exigeaient que la personne soit assise ont permis aux gens d’avoir plus de temps pour lire. Le travail a également changé, les emplois de la classe inférieure s’éloignant du travail manuel et l’écrit ayant remplacé l’écrit à l’oral. Alors que nous nous concentrons maintenant sur le « temps à l’écran« , les journaux et les périodiques ont souligné les effets négatifs d’un « âge de la lecture » (la diffusion du livre et de l’imprimé populaire).

L’ÉDUCATION À BLÂMER
De la même manière qu’aujourd’hui, les écoles ont aussi été blâmées pour ce problème. Le matériel de lecture, les conditions d’éclairage, l’espace de bureau et l’avènement de l’enseignement obligatoire étaient tous liés à l’augmentation des troubles diagnostiqués. L’ophtalmologiste anglais Robert Brudenell Carter, dans son étude menée par le gouvernement, Eyesight in Schools, est parvenu à la conclusion équilibrée que si les conditions scolaires peuvent poser problème, il faut plus de statistiques pour évaluer pleinement la situation. Bien que Carter n’ait pas voulu  » jouer le rôle d’un alarmiste « , un certain nombre de périodiques ont dramatisé leur couverture avec des phrases telles que « The Evils of Our School System ».

Le problème avec toutes ces nouvelles conditions environnementales était qu’elles étaient considérées comme « artificielles ». Pour insister sur ce point, les médecins ont souvent comparé leurs résultats de mauvaise santé oculaire à la vision supérieure des « sauvages » et à l’effet de la captivité sur la vision des animaux. Cela a donné une interprétation plus négative de la relation entre la civilisation et le « progrès« , et les conclusions ont été utilisées pour soutenir l’idée que la détérioration de la vision était un accompagnement de l’environnement urbain et des loisirs modernes – des caractéristiques spécifiques du monde occidental.

Et pourtant, les Victoriens n’ont pas été découragés, et ont continué avec le progrès très moderne qu’ils ont blâmé pour les problèmes de vue. Au lieu de cela, de nouvelles lunettes de protection ont été mises au point pour protéger l’œil de la poussière et des particules volantes, ainsi que de la lumière vive dans les stations balnéaires et de l’éclairage artificiel à la maison.

Malgré leurs craintes, le pays n’est pas devenu « purement aveugle ». La Grande-Bretagne n’est pas non plus aujourd’hui une « île pleine de vers à dos rond et aux yeux bleus« , comme on l’avait prédit. Alors que les histoires rapportées aujourd’hui ont tendance à s’appuyer sur des recherches plus rigoureuses en matière de temps de dépistage et de santé oculaire, cela montre bien que la « modernité » est depuis longtemps une source de préoccupation.

Tout cela pour dire qu’il y a beaucoup de sujets aujourd’hui qui semblent parler d’un « mal de notre temps » qui recyclent simplement les inquiétudes du progrès de manière générale. Le changement est souvent la cause des critiques pour justifier des tendances qui ne sont finalement pas si « neuves ». Au-delà des fakes news, avec un peu de recul et de curiosité culturelle, non, les problèmes de santé liés à nos habitudes de vie ne sont pas récentes, elles s’amplifient puis se résolvent avec de nouveaux progrès… qui certainement seront pointés du doigts pour de nouveaux (ou pas) maux…

Cet article est republié à partir de The Conversation sous une licence Creative Commons. Lire l’article original.

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