Les concepteurs réinventent les cartes d’ouragans pour une époque de conditions météorologiques extrêmes

Alors que les dangers climatiques augmentent, les chercheurs mettent à l’essai de nouvelles façons de communiquer clairement sur l’incertitude.

Jetez un coup d’œil à cette carte du National Hurricane Center (NHC) :

carte des ouragans (CENTRE CYCLONIQUE NATIONAL)

Sans qu’on vous dise comment l’interpréter, que pensez-vous qu’elle dit ?

Il semble que l’ouragan se transformera en une tempête monstrueuse qui engloutira tous les espaces, de Washington à Toronto et Boston. Mais… c’est loin d’être l’interprétation correcte. Cette carte montre en fait une gamme de trajectoires possibles qu’une tempête (en l’occurrence, la Superstorm Sandy de 2012) pourrait emprunter au cours des cinq prochains jours. La région ombrée en blanc projette un à trois jours à l’extérieur ; la région pointillée projette quatre à cinq jours à l’extérieur. Les cercles noirs et blancs le long de la ligne centrale de chaque région indiquent la trajectoire la plus probable pour l’œil de la tempête, et les lettres indiquant les cercles indiquent si la tempête est une tempête tropicale (S) ou un ouragan (H).

L’ensemble de ces informations constitue un « cône d’incertitude » et représente un niveau de confiance de 67 % quant à la direction que pourrait prendre la tempête. En d’autres termes, il n’y a que 2 chances sur 3 qu’il se retrouve dans les limites tracées.

Si vous ne l’avez pas trouvé sur la carte, vous n’êtes pas seul. Et cela peut être un sérieux problème si vous essayez de décider d’évacuer une zone donnée.

L’incertitude fait partie de l’activité de prévision météorologique. Les progrès des prévisions nous ont permis d’améliorer la précision de nos modèles et de réduire cette incertitude, ce qui a amené les prévisionnistes à prédire la trajectoire inhabituelle de Sandy et son intensification huit jours plus tôt. Malgré ces progrès, les prévisionnistes continuent de produire des visualisations difficiles à interpréter comme celle que l’on voit ici.

INTERPRÉTATIONS ERRONÉES COURANTES

Au cours des dernières années, de nouveaux efforts ont été déployés pour créer des solutions de rechange plus claires.

Il y a cinq interprétations erronées courantes du « cône d’incertitude », explique Alberto Cairo, un expert en visualisation de données qui a mené des recherches avec ses collègues de l’Université de Miami pour améliorer les cartes des ouragans.

Premièrement, les gens supposent que le cône délimite la zone menacée et que ses limites indiquent l’ampleur de la tempête.
Deuxièmement, les gens réalisent rarement que le cône représente un intervalle de confiance de 67 % – un détail divulgué dans la documentation de la carte plutôt que sur la carte elle-même.

Troisièmement, les gens croient souvent que les régions blanches et pointillées signifient quelque chose de plus qu’une simple division entre les jours de la prévision. Certains, par exemple, pensent que les points indiquent la zone qui sera affectée par de fortes pluies.

Quatrièmement, les gens ne comprennent pas la différence entre les prévisions et les avertissements, ou si l’un d’eux est plus sévère. Enfin, les gens ne savent pas ce que signifient les lettres dans les cercles en noir et blanc – encore une fois, parce qu’il n’y a pas d’explication sur la carte elle-même.

Certaines de ces erreurs d’interprétation peuvent être corrigées relativement facilement, estime M. Cairo, par exemple en ajoutant des étiquettes et des légendes plus claires et en utilisant des techniques de conception qui respectent les conventions de visualisation standard. D’autres, dit-il, seront plus difficiles à cracker. Les humains ont tendance à interpréter les graphiques de façon assez littérale, plutôt que comme des représentations d’une idée abstraite. Le Caire, qui est en train d’écrire un livre de visualisation avec un chapitre sur l’incertitude, dit que ce défi apparaît constamment dans la communication scientifique, et pas seulement dans les cartes des ouragans.

L’INFORMATION DONT VOUS AVEZ BESOIN

Au fil des ans, divers chercheurs et médias ont mis à l’essai de nouvelles façons de visualiser la trajectoire potentielle d’un ouragan. Une méthode qui a gagné beaucoup de traction est de visualiser chaque chemin possible comme une ligne séparée dans ce que l’on appelle un « graphique spaghetti ».

Voici un exemple de la façon dont le Washington Post a mis en œuvre cette technique pour l’ouragan Irma l’an dernier, avec les chemins les moins probables détaillés dans des teintes plus pâles :

graphique spaghetti »

Voici une autre implémentation du New York Times :

Harvey
SCREENSHOT/NEW YORK TIMES

Parmi les remaniements qu’il a vus, Le Caire pense que c’est l’un des plus prometteurs. Il a l’intention de l’étudier davantage avec ses collègues dans le cadre de leurs recherches.

« Nous essaierons de tester le plus grand nombre possible d’alternatives pour voir laquelle ou quelle combinaison de cartes fonctionne le mieux pour les gens « , dit-il. En fin de compte, la solution peut même ne pas consister à montrer la trajectoire de l’ouragan si la recherche révèle que les gens n’ont pas besoin de cette information pour prendre une décision.

« Parce que c’est tout l’objectif », dit-il, « Donner aux gens l’information dont ils ont besoin pour prendre une décision éclairée quant à la façon dont ils doivent se protéger et protéger leur famille. »

Techreview


Laisser un commentaire

Ce site utilise Akismet pour réduire les indésirables. En savoir plus sur comment les données de vos commentaires sont utilisées.