Si vous vous arrêtez dans une pharmacie de rue, presque n’importe où au Nigéria, et que vous regardez en bas des rayons, vous trouverez, probablement entre les paquets de comprimés pour le rhume et la fièvre de la malaria, les sachets blancs et rouges d’un médicament local appelé Alabukun Powder.

Les Nigérians qui utilisent ce médicament sont convaincus qu’il guérit presque tous les maux, qu’il s’agisse de maux de tête mineurs, de fièvres et de douleurs ou de rhumatismes chroniques et d’arthrite. D’un point de vue médical, la poudre d’alabukun est un analgésique, mais on l’utilise aussi bien dans la médecine traditionnelle locale à base de plantes que dans la médecine moderne au Nigeria.

La marque Alabukun est l’une des marques pharmaceutiques indigènes les plus anciennes d’Afrique. Elle a été largement utilisée au cours des 100 dernières années et fait partie intégrante de fabrication nigériane, sans budget marketing ou publicitaire important ces dernières décennies. On le trouve également dans les étals et les pharmacies des pays voisins d’Afrique de l’Ouest et même dans les magasins locaux des quartiers très fréquentés par les migrants au Royaume-Uni. C’est une réalisation remarquable parce qu’il y a peu de marques indigènes nigérianes de consommation, de quelque sorte que ce soit, qui sont parvenues jusqu’ici et qui ont duré 100 ans.

Alabukun a été fondée par un apprenti pharmacien et entrepreneur nigérian, Jacob Sogboyega Odulate en 1918, une période où les marques d’aspirine-caféine (maux de tête) en poudre commençaient à peine à apparaître aux États-Unis. L’année a également été marquée par l’apogée du contrôle colonial au Nigeria (le pays actuel n’a été créé qu’en 1914). Il n’existait pas d’industrie pharmaceutique moderne et seuls quelques médicaments occidentaux étaient importés et distribués dans le pays par des sociétés européennes.

Bien qu’il y ait déjà de l’aspirine, un médicament découvert en 1897, sur le marché, les Nigérians avaient à peine accès aux médicaments occidentaux et la plupart des gens ne connaissaient que les médicaments traditionnels locaux à base d’herbes. Odulate, né en 1884 à Lagos, était armé d’une connaissance de base des produits pharmaceutiques et des soins médicaux européens acquise localement en tant qu’apprenti pharmacien à Abeokuta, a présenté sa propre marque d’Aspirine-caféine en poudre aux locaux et s’est assuré qu’elle soit toujours disponible et abordable pour eux.

Odulate, surnommé par la population locale Alabukun (le bienheureux Jacob), a commencé à produire ce qui allait devenir de la poudre d’Alabukun à partir de matériaux locaux et de médicaments brevetés importés du Royaume-Uni par une société britannique, Ayrton Saunders & Co. basée à Liverpool. Odulate a également mis sur pied une chaîne de vente au détail appelée « Alabukun Patent Medicine Supply Stores » et a vendu des médicaments brevetés. Il dirigeait également une clinique où il soignait les blessures légères et les plaies.

Aujourd’hui, un sachet de poudre d’Alabukun contient 760 mg d’acide acétylsalicylique (Aspirine) et 60 mg de caféine. Sa forme poudreuse permet, par rapport aux comprimés, une dissolution plus rapide et donc une action plus rapide. La plupart des gens le mélangent avec de l’eau, mais il est aussi mélangé avec tout, des boissons gazeuses au gin.

Comme l’aspirine est un analgésique utilisé pour les douleurs profondes, la fièvre, l’inflammation et la coagulation sanguine lorsqu’il est combiné à la caféine, sa puissance est accrue et il peut être utilisé pour traiter les migraines. L’aspirine – et donc la poudre d’alabukun – agit en inhibant la production des produits chimiques du corps, les prostaglandines qui sont responsables de la douleur, de la fièvre et de l’inflammation et le thromboxane qui est responsable de la coagulation sanguine dans le corps.

Les habitants locaux ont depuis longtemps attribué de nombreuses qualités réelles et mythiques au médicament, allant de la guérison des gueules de bois terribles à la troublante recette médicinale trouvée en ligne d’Alabukun, 7UP et gin sec qui, selon l’auteur, pourrait aider à mettre fin à une grossesse.

Mais le succès et la longévité de la poudre d’Alabukun sont vraiment le résultat de l’ingéniosité du bienheureux Jacob en matière de marketing et de distribution commerciale. Tout d’abord, il s’est assuré que son produit était facilement accessible aux gens du coin dès le début en plaçant son premier étal de médicaments près d’un marché de rue. Il a également localisé ses produits en leur donnant son surnom Yoruba déjà populaire, Alabukun, et a ajouté sa photo sur ses produits, profitant de sa réputation de médecin respecté pour gagner la confiance des clients.

Les Nigérians s’y sont empressés. Ils connaissaient déjà les médicaments traditionnels sous forme de poudre et utilisaient même la poudre d’Alabukun en plus des herbes médicinales traditionnelles. Il a commercialisé sa marque à grande échelle en utilisant l' »Alabukun Almanac » dans lequel il a identifié de nombreux médicaments pour diverses affections.

Il est intéressant de noter qu’un autre des points forts de l’Alabukun en matière de marketing et de distribution a également été son attrait par les Nigérians à faible revenu, car il peut souvent être vendu assez bon marché par le sachet dans les magasins locaux ou même par des vendeurs ambulants (le concept de la pyramide). En général, un seul sachet se vend 80 nairas (25 centimes) et un paquet contient généralement 10 sachets. C’est une leçon que des géants mondiaux des produits de consommation comme Unilever et P&G ont apprise sur de nombreux marchés africains des décennies plus tard.

Pour atteindre les clients à faible revenu, les biens de consommation qui se vendent rapidement doivent souvent être vendus dans des emballages beaucoup plus petits et à des prix plus abordables que dans les économies plus riches. L’Alabukun faisait effectivement cela dès le début sur son marché intérieur.

L’ampleur de ces réalisations n’avait pas été dûment reconnue ou documentée jusqu’à ce que sa fille, Folake Solanke, elle-même avocate chevronnée et accomplie, raconte une partie de son histoire dans son autobiographie, Reaching for the Stars (2007), dont Wole Soyinka, prix Nobel et auteur, se rappelle avoir grandi dans cette entreprise lorsqu’il était jeune garçon. Soyinka a écrit sur le bienheureux Jacob, son magasin de médicaments et un Almanach d’Alabukun de 1938 dans ses mémoires, Ake: The Years of Childhood.

Au moment de la mort de Jacobs en 1962, il avait déjà fermement établi la marque Alabukun dans le sud-ouest du Nigeria et était un homme riche avec des biens immobiliers dans la région.

Quartz

The Nigerian Pharmacist Who Invented Alabukun Drug 100 Years Ago

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