Première expérience de géo-ingénierie visant à réduire l’intensité du soleil pour 2019 : SCopex

Les scientifiques de Harvard tenteront de reproduire l’effet de refroidissement climatique des éruptions volcaniques avec une expérience de géo-ingénierie solaire inédite au monde, prévue pour le début de 2019.

L’Expérience sur la perturbation contrôlée de la stratosphère (SCoPEx) injectera des particules de carbonate de calcium bien au-dessus de la Terre pour tenter de réfléchir une partie des rayons du soleil dans l’espace.

C’est probablement la première fois que le concept controversé de l’obscurcissement du soleil – plus connu sous le nom scientifique d’injection d’aérosol stratosphérique (ISA) – sera testé dans le monde réel.

La compréhension actuelle de l’ISA provient de la modélisation informatique et de l’observation des effets naturels des volcans, qui créent une brume de particules de sulfate qui refroidissent efficacement la planète.

L’éruption du mont Pinatubo en 1991 aux Philippines, par exemple, a fait chuter la température moyenne mondiale d’environ 0,6 degré Celsius au cours des 15 mois suivants.

L’équipe de Harvard prévoit de lancer l’expérience au début de 2019

L’équipe de Harvard, dirigée par les scientifiques Frank Keutsch et David Keith, travaille depuis plusieurs années sur le projet SCoPEx et a révélé dans un article récent dans Nature qu’elle allait lancer la première phase de l’expérience dès le premier semestre 2019.

« Cette expérience nous aidera à en apprendre davantage sur l’efficacité et les risques de la géo-ingénierie solaire « , a déclaré l’équipe du SCoPEx.

« La modélisation informatique et les travaux de laboratoire nous apprennent des choses très utiles sur la géo-ingénierie solaire, mais comme pour tous les autres aspects de la science environnementale, les modèles informatiques reposent en fin de compte sur des observations de l’environnement réel « , a déclaré l’équipe.

« Mesurer la façon dont les aérosols modifient la chimie stratosphérique peut, par exemple, améliorer la capacité des modèles globaux à prédire comment la géo-ingénierie à grande échelle pourrait perturber l’ozone stratosphérique. »

La géo-ingénierie parmi les plans visant à inverser le réchauffement climatique

Bien que la géo-ingénierie soit depuis longtemps controversée, le récent rapport du Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat (GIEC) des Nations Unies a souligné son potentiel en tant que plan B si le réchauffement planétaire ne peut être plafonné à un niveau sécuritaire de 1,5 degré Celsius.

L’une des principales préoccupations du groupe d’experts au sujet de la géo-ingénierie solaire était l’absence d’expériences mondiales sur le terrain, de sorte que les progrès de SCoPEx, le premier essai de ce genre à un stade précoce, seront suivis de près.

La méthode employée par l’équipe du SCoPEx consistera à pulvériser dans la stratosphère du carbonate de calcium – le composé utilisé couramment dans le ciment et en médecine comme antiacide.

L’équipe financée par des fonds philanthropiques ne cherchera pas à déposer une demande de brevet.

L’expérience se déroulera dans une petite zone de 20 kilomètres au-dessus du sud-ouest des États-Unis. Un ballon libère de petites quantités de carbonate de calcium, environ 100 grammes à la fois, puis revient en arrière pour enregistrer les résultats.

Selon l’article de Nature, Keutsch et Keith ont l’intention de lancer l’expérience au printemps 2019, mais souhaitent qu’un comité consultatif externe examine le projet SCoPEx avant que l’expérience ne soit lancée.

L’équipe est financée par des fonds philanthropiques, et elle « décourage fortement » la commercialisation de la technologie de la géo-ingénierie solaire afin d’assurer un niveau de transparence nécessaire à une prise de décision publique éclairée. Ils ne déposeront aucun brevet lié à la technologie.

Bien que l’équipe du SCoPEx espère que ses conclusions pourront contribuer à susciter un débat public et universitaire plus éclairé sur la question de la géo-ingénierie solaire, les critiques soutiennent que toute attention suscitée par la science naissante est une distraction par rapport à un véritable effort mondial de réduction des gaz à effet de serre.

La géo-ingénierie masque le vrai problème, disent les critiques

Au mieux, la géo-ingénierie solaire ne fait que masquer les effets d’une telle pollution plutôt que de la réduire. Les préoccupations connexes sont le « choc de la fin » potentiel si la pratique cesse un jour, les effets secondaires imprévus et la difficulté de la gouverner au-delà des frontières.

C’est dans cet esprit que le GIEC n’a donné son approbation très nuancée à cette pratique qu’en octobre.

Cela contraste avec la pratique plus éprouvée de l’élimination du dioxyde de carbone, comme le captage et le stockage du carbone, qu’elle a intégrée dans presque toutes ses modélisations pour des voies sûres vers l’avenir où le réchauffement planétaire est limité à 1,5 degré Celsius.

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