Si nous nous sentons submergés par des « choses », la plupart d’entre nous croient que le problème vient de l’encombrement physique. Mais les chercheurs s’aperçoivent qu’un trop grand nombre de fichiers numériques pourrait aussi être le problème.

J’ai 20 577 courriels non lus dans ma boîte de réception, 31 803 photos sur mon téléphone et 32 onglets de navigateur actuellement ouverts sur mon ordinateur portable. L’encombrement numérique a envahi ma vie et je n’ai aucune idée de ce qu’il faut en faire.

Avec l’augmentation de la capacité de stockage de nos appareils à chaque mise à niveau et les plans de stockage en cloud qui coûtent cher, il peut sembler facile de conserver des milliers de courriels, de photos, de documents et d’autres biens numériques.

Mais de nouvelles recherches sur l’accumulation numérique – une réticence à se débarrasser de l’encombrement numérique que nous accumulons au travail et dans notre vie personnelle – suggèrent qu’il peut nous faire sentir tout aussi stressés et dépassés que l’encombrement physique. Sans parler des problèmes de cybersécurité qu’il peut causer aux particuliers et aux entreprises et de la façon dont il semble parfois impossible de trouver le courriel dont vous avez besoin.

Le terme « thésaurisation numérique » a été utilisé pour la première fois en 2015 dans un article sur un homme aux Pays-Bas qui prenait plusieurs milliers de photos numériques chaque jour et passait des heures à les traiter. « Il n’a jamais utilisé ou regardé les images qu’il avait sauvegardées, mais il était convaincu qu’elles lui seraient utiles à l’avenir « , ont écrit les auteurs.

Définissant le thésaurisation numérique comme « l’accumulation de fichiers numériques jusqu’à la perte de perspective, qui finit par entraîner stress et désorganisation », ils ont suggéré qu’il pourrait s’agir d’un nouveau sous-type de trouble de thésaurisation – ce qui n’a été reconnu comme distinct du trouble obsessionnel-compulsif en 2013.

L’homme néerlandais avait accumulé des objets physiques avant de se tourner vers les photos numériques. Nick Neave, directeur d’un groupe de recherche sur la thésaurisation à l’Université Northumbria, dit qu’il a remarqué que les thèmes qu’il avait vus dans la thésaurisation physique sont également abordés dans l’espace numérique.

Quand vous parlez à de vrais thésauriseurs et que vous leur dites :  » Écoutez, pourquoi avez-vous de la difficulté à vous débarrasser de certaines choses « , l’une des premières choses qu’ils disent est : « Eh bien, ça pourrait être utile dans l’avenir » – ce qui est exactement le même genre de choses que les gens au travail disent de leurs e-mails,  » dit-il.

Dans une étude publiée plus tôt cette année, Neave et ses collègues ont interrogé 45 personnes sur leur façon de traiter les courriels, les photos et autres fichiers. Les raisons invoquées par les gens pour s’accrocher à leurs effets numériques variaient – y compris la paresse pure, le fait de penser que quelque chose pourrait être utile, l’anxiété à l’idée d’effacer quoi que ce soit et même le fait de vouloir des « munitions » contre quelqu’un.

L’équipe a utilisé ces réponses pour élaborer un questionnaire d’évaluation des comportements de thésaurisation numérique en milieu de travail et l’a testé auprès de 203 personnes qui utilisent des ordinateurs dans le cadre de leur travail. Leurs résultats montrent que le courrier électronique semble poser un problème particulier : parmi les participants, la boîte de réception moyenne contenait 102 courriels non lus et 331 courriels lus.

Une étude a révélé que la boîte de réception moyenne contenait 102 courriels non lus (Crédit : Getty)

La raison la plus souvent invoquée par les gens pour ne pas supprimer les courriels au travail était qu’ils pourraient s’avérer utiles, qu’ils contiennent des renseignements dont ils ont besoin pour leur travail ou qu’ils pourraient servir de preuve que quelque chose a été fait – toutes des raisons parfaitement valables, mais qui s’ajoutent au stockage de centaines de courriels que vous ne consulterez probablement plus.

« Les gens sont très conscients qu’il s’agit d’un problème, mais ils sont gênés par la façon dont leurs organisations font généralement les choses « , dit Neave. « Ils ont ce flot de courriels et ils n’osent pas s’en débarrasser et les choses s’accumulent. »

Il prévient que la recherche est encore nouvelle et que nous n’en savons pas encore assez pour dire ce qui est « normal » et ce qui ne l’est pas, cependant.

Comment savoir si vous avez un problème de thésaurisation numérique ?

Pensez à la semaine dernière et voyez si vous vous souvenez d’une époque où vous avez lutté pour trouver un fichier numérique sur votre téléphone ou votre ordinateur – peut-être l’adresse d’une personne dans une chaîne de mail, ou un cocktail vraiment génial que vous avez Instagrammé pour la publication.

Lorsqu’il a commencé à explorer l’idée de la thésaurisation numérique, Darshana Sedera, professeur agrégé à l’Université Monash en Australie, a posé cette question à plusieurs personnes. Il a constaté que presque tout le monde se souvenait d’une époque où ils luttaient pour trouver quelque chose.

Dans un document qu’il a présenté en décembre 2018, lui et Sachithra Lokuge, co-auteure, ont interrogé 846 personnes sur les habitudes de thésaurisation numérique, ainsi que sur les niveaux de stress qu’elles ressentaient. Ils ont constaté un lien entre les comportements de thésaurisation numérique et les niveaux de stress signalés par les participants.

Selon Sedera, le trouble de thésaurisation traditionnel peut compliquer la prise de décisions et faire surgir des problèmes émotionnels comme le deuil et l’anxiété. « Ce que nous avons découvert, c’est que dans l’espace numérique, à notre insu ou en connaissance de cause, nous sommes tous en train d’entrer dans cet état de stress. »

Trop de fichiers numériques peuvent augmenter notre niveau de stress (Crédit : Getty)

Jo Ann Oravec, professeure de technologie de l’information et d’éducation commerciale à l’Université du Wisconsin-Whitewater, affirme que la thésaurisation n’a rien à voir avec la quantité d’information que nous stockons chacun. Il s’agit plutôt de savoir si nous avons un « sentiment de contrôle empirique » sur ces données. Si c’est le cas, ce n’est pas de l’amassage.

Mais elle soutient qu’à mesure que nous commencerons tous à accumuler plus de données, un plus grand nombre d’entre nous vont perdre ce contrôle. « Mes élèves me disent que c’est la nausée, c’est un sentiment de déséquilibre quand ils commencent à regarder à travers la masse de photos qu’ils ont « , dit-elle.

Le niveau d’encombrement numérique qui se traduira par un sentiment de débordement sera différent pour chaque personne, dit M. Neave. « S’ils en arrivent au point où ils sont submergés par les données qu’ils ont, qu’ils ne peuvent pas trouver des choses, que des choses se perdent… ça peut indiquer qu’il y a un problème. »

Alors pourquoi sommes-nous tous dans ce pétrin ? Les plates-formes comme Google Drive sont des « tentations ouvertes » pour l’accumulation parce qu’elles nous permettent d’accumuler des fichiers si facilement et ne nous incitent presque jamais à les examiner, dit Oravec. « Le sentiment que quelque chose est récupérable si on le stocke quelque part procure un faux sentiment de sécurité. »

Et il y a beaucoup d’espace de rangement disponible. Dans l’étude de Sedera sur la thésaurisation numérique, les participants ont indiqué qu’ils avaient accès à 3,7 téraoctets en moyenne.

Certains pensent que parce qu’elles l’ont permis, les entreprises de technologie devraient aider à corriger nos tendances en matière de thésaurisation numérique. Sedera pense qu’il y aura bientôt des moyens d’indexation et de conservation de toutes nos données entre les appareils, semblables à la façon dont les contacts de votre téléphone se synchronisent entre les applications, sans tenir compte de la plate-forme.

Oravec convient que les entreprises de technologie peuvent – et doivent – repenser la façon dont elles permettent certaines de nos tendances à la thésaurisation. Mais elle aimerait aussi que les gens assument davantage la responsabilité de la conservation de leurs propres biens numériques, considérant l’archivage comme une tâche nécessaire, comme aller chez le dentiste.

Cette cure n’a pas besoin d’être redoutée cependant, et pourrait même être considérée comme un investissement dans notre future identité personnelle. Oravec dit que sa tante, qui est récemment décédée à l’âge de 100 ans, a soigneusement assemblé six albums photos qui ont marqué toute sa vie. « Elle a sélectionné et conservé ces photos parmi les nombreuses photos qu’elle a prises pendant ses vacances ou lors de réunions de famille, et elle s’est forgée une forte estime de soi grâce à ce processus « , dit-elle.

Au lieu de nous reprocher d’avoir trop de courriels non lus ou de prendre trop de selfies, nous ferions peut-être mieux de prévoir du temps pour reprendre le contrôle de notre fouillis numérique – un album photo virtuel à la fois.

BBC

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