Quelque part dans un autre univers, les humains mangent des tomates épicées.

Nous ne le sommes pas, car il y a 19 millions d’années sur Terre, le fruit juteux et son cousin épicé, le piment rouge, se sont séparés de leur ancêtre commun, modifiant à jamais la trajectoire des deux plantes cultivées. Bien qu’ils partagent encore une grande partie du même ADN, ils ont adopté des modes de croissance, des formes et des profils gustatifs très différents.

Cette scission intéresse les scientifiques qui se demandent aujourd’hui si les progrès des techniques de modification génétique peuvent à nouveau fusionner les deux et créer un aliment qui incorpore la facilité de la culture en masse des tomates et les bienfaits nutritifs des piments chili. Des chercheurs brésiliens plaident pour que ce travail soit publié dans le dernier numéro de la revue Trends in Plant Science. L’idée n’est pas de créer un nouvel engouement pour les gourmets. Le but, disent-ils (pdf), est d’inciter plus de gens à manger des capsaïcinoïdes, les molécules qui donnent aux poivrons rouges leur piquant, pour leurs bienfaits pour la santé.

Les scientifiques disent qu’il existe 23 types différents de capsaïcinoïdes, et plusieurs de ces molécules ont démontré des propriétés anti-inflammatoires, antioxydantes et amaigrissantes. Il a également été démontré que certaines de ces molécules préviennent le développement de tumeurs.

Le problème, c’est qu’il est difficile de produire des capsaïcinoïdes en masse sur le marché. Les variétés piquantes du poivrier, aussi connu sous le nom de genre Capsicum, sont généralement cultivées en plein champ, ce qui les rend plus vulnérables aux conditions environnementales qui se révèlent mauvaises pour des rendements plus élevés. Leur sensibilité aux températures élevées de l’air, à la concentration de dioxyde de carbone et aux précipitations font des poivriers une culture particulièrement exigeante en main-d’œuvre. Et il est difficile pour les agriculteurs de maintenir leurs niveaux de Capsicum épicé à un niveau constant pour l’ensemble d’une culture.

Les tomates, par contre, sont très faciles à produire en masse parce qu’elles sont moins sensibles aux facteurs environnementaux et qu’elles sont souvent cultivées à l’intérieur plutôt que dans un environnement de plein champ. Cela en fait un véhicule potentiel de premier ordre pour l’ingénierie afin de contenir plus de capsaïcinoïdes.

Comme le scientifique brésilien Agustin Zsögön, co-auteur de l’article d’opinion, l’a dit au Guardian, « tous les gènes pour produire des capsaïcinoïdes existent dans la tomate, mais ils ne sont pas actifs ». Mais grâce à l’outil d’édition de gènes appelé Crispr, les scientifiques pensent qu’ils peuvent réactiver ces gènes. Cela donnera aux tomates l’énergie supplémentaire dont elles ont besoin pour apporter encore plus de bienfaits pour la santé aux consommateurs de tous les jours – juste avec un peu plus d’épices et des qualités beaucoup plus bénéfiques.

Ce n’est pas le seul travail pour lequel les chercheurs utilisent la technologie Crispr pour explorer les moyens d’améliorer les tomates. Au moins trois groupes de phyto-scientifiques du monde entier sont en train de bricoler la génétique des tomates pour mieux les adapter aux besoins des producteurs et des expéditeurs, ainsi que pour rehausser leurs saveurs pour les gens qui mangent les fruits.

Les chercheurs à l’origine de l’article de la revue ont déjà commencé à travailler sur leur nouvelle tomate et comptent présenter leurs résultats d’ici la fin de 2019.

Je ne peux m’empêcher d’ajouter : pourquoi ne pas créer un aliment pour enrayer la fin dans le monde ? Parce que la nouvelle tomate ne manque pas à ma vie .

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