L’économie aide à expliquer pourquoi le suicide est plus courant chez les protestants

Le protestantisme est bon pour certains et mauvais pour d’autres. C’est du moins la conclusion à en tirer si l’on en juge par les questions épineuses de la vie, ou de la mort, et de la prospérité. Pour la majorité de la population, le protestantisme tend à accroître la prospérité économique par une meilleure éducation. Mais pour les personnes qui sont dans un état d’esprit suicidaire, les qualités individualistes du protestantisme peuvent faire pencher la balance vers la fin de leur vie. En fait, les deux aspects pourraient être liés dans un « paradoxe des contrastes sombres » : les personnes malheureuses peuvent être particulièrement sujettes à des comportements suicidaires lorsqu’elles vivent dans des endroits aisés et comparent leur sort aux mieux nantis qui les entourent.

Dans la vie et dans la mort, la religion est importante.

Pour vérifier la prédiction selon laquelle les protestants ont une plus forte propension au suicide que les catholiques, les professeurs d’économie Sascha O. Becker et Ludger Woessmann ont étudié des données provenant de la Prusse du XIXe siècle. Ils ont opté pour le XIXe siècle pour deux raisons. D’une part, c’est lorsque le sociologue français Émile Durkheim a abordé la question du suicide dans l’un des classiques des sciences sociales et, d’autre part, parce que la religion était plus répandue à cette époque. Cela ne signifie pas que la croyance était uniforme et toujours alignée sur les doctrines de l’Église, mais simplement que pratiquement tout le monde adhérait à une confession religieuse, et que la religion imprégnait pratiquement tous les aspects de la vie humaine. La Prusse a aussi l’avantage que ni les protestants ni les catholiques n’étaient de petites minorités dans la population. Ils vivaient ensemble dans un seul État avec un cadre commun de gouvernement, d’institutions, de juridiction, de langue et de culture de base. Dans plusieurs archives de bibliothèques, ils ont trouvé – et numérisé – des données de l’office statistique prussien. Pour les années 1869-1861, les services de police locaux ont méticuleusement administré les données sur le suicide dans 452 comtés prussiens.

En principe, le plus grand défi pour une identification empirique de l’effet du protestantisme sur le suicide est peut-être que les personnes ayant des caractéristiques différentes puissent s’auto-sélectionner dans des confessions religieuses. Par exemple, les personnes déprimées sont-elles plus susceptibles de devenir protestantes ? Mais le facteur d’autosélection est moins important en Prusse au XIXe siècle. Là (comme dans beaucoup d’autres endroits), le changement de dénomination individuelle était presque inconnu, et l’affiliation religieuse découle des choix des dirigeants locaux faits plusieurs siècles plus tôt. Pour le chercheur en sciences sociales, la Prusse présente un autre avantage. Pendant la Réforme, le protestantisme s’est répandu de façon à peu près concentrique autour de Wittenberg, la ville de Luther. Ce schéma peut aider à établir un lien de cause à effet entre le protestantisme et le suicide.

En conséquence de ce modèle géographique de diffusion, la proportion de protestants est plus élevée près de Wittenberg. Tout comme le taux de suicide. La part des protestants dans un comté est clairement associée positivement au taux de suicide. Le taux moyen de suicide est nettement plus élevé dans les comtés tous Protestants que dans les comtés tous catholiques. Numériquement, la différence de suicides entre les confessions religieuses en Prusse est énorme : les taux de suicide parmi les protestants (18 pour 100 000 personnes par an) sont environ trois fois plus élevés que parmi les catholiques.

Dans son classique Le Suicide (1897), Durkheim présente des indicateurs agrégés suggérant que le protestantisme est un corrélat majeur de l’incidence du suicide. La proposition selon laquelle les protestants ont des taux de suicide plus élevés que les catholiques a été  » assez largement acceptée pour être désignée comme loi unique de la sociologie « .

Les pays protestants d’aujourd’hui ont encore tendance à avoir des taux de suicide beaucoup plus élevés. Ce fait suggère que la relation entre la religion et le suicide reste un sujet vital. Chaque année, plus de 800 000 personnes se suicident dans le monde, ce qui en fait une cause majeure de décès, en particulier chez les jeunes adultes. La prévalence du suicide a des ramifications émotionnelles, sociales et économiques d’une grande portée et fait appel à d’importants efforts politiques pour les prévenir.

Des recherches antérieures en sciences sociales sur le suicide ont examiné la question d’un point de vue économique. Les économistes ont modélisé le suicide comme un choix entre la vie et la mort où l’utilité de rester en vie ou de mettre fin à la vie est pesée les uns contre les autres. Si l’utilité de rester en vie est inférieure à celle de mettre fin à la vie, le suicide est un choix  » optimal « .

Dans un tel cadre, deux catégories de mécanismes prédisent des taux de suicide plus élevés chez les protestants que chez les catholiques d’un point de vue théorique. Premièrement, comme l’a suggéré Durkheim, les confessions protestantes et catholiques diffèrent dans leur structure de groupe. Le protestantisme est une religion plus individualiste. Selon ce « canal sociologique », lorsque la vie est dure, les catholiques peuvent compter sur une communauté plus forte, qui peut maintenir leur envie de vie.

Les chercheurs pensent qu’il existe aussi un « canal théologique ». La doctrine protestante souligne l’importance du salut par la seule grâce de Dieu, et non par le mérite de son propre travail. En revanche, la doctrine catholique permet au jugement de Dieu d’être affecté par les actes et les péchés.
Par conséquent, se suicider entraîne la désutilité de renoncer au paradis pour les catholiques mais pas pour les protestants.

Les catholiques (mais pas les protestants) considèrent aussi la confession des péchés comme un saint sacrement. Puisque le suicide est le seul péché qui (par définition) ne peut plus être confessé, cela crée un effet de substitution qui détourne les catholiques du suicide. Elle les oriente vers d’autres réponses à des moments de désespoir extrême.

Laquelle des deux classes de mécanismes théoriques – le canal sociologique ou théologique – est donc la plus susceptible d’expliquer le taux de suicide plus élevé chez les protestants ? En fin de compte, d’autres analyses qui s’appuient sur des données historiques sur la fréquentation des églises et des données actuelles sur le suicide confirment le mécanisme sociologique plutôt que le mécanisme théologique. L’une des clés est que la tendance suicidaire des protestants est plus prononcée dans les régions où la fréquentation religieuse est faible. L’effet le plus fort est donc plus susceptible de se produire dans les régions où l’intégration sociale est faible plutôt que dans les régions où la doctrine protestante est très répandue.

Enfin, des données plus contemporaines montrent que, si les protestants ont encore un taux de suicide plus élevé que les catholiques, il est plus élevé chez les personnes sans appartenance religieuse qui ne sont pas soumises à la doctrine théologique. Les deux éléments de preuve suggèrent que le canal sociologique pour expliquer le taux de suicide plus élevé des protestants est plus pertinent que le canal théologique.

aeon

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