Quand les fleurs parlent aux abeilles, c’est différent de quand les gens parlent, bien sûr.

Les pétales ne conjuguent pas les verbes ou n’utilisent pas d’adjectifs pour dire à une abeille qu’elle est belle quand elle vole, du moins pas à notre connaissance. Mais les plantes réagissent aux bruits aériens d’un pollinisateur bourdonnant et accueillent les abeilles avec une production accrue de nectar sucré, dans l’espoir d’attirer l’abeille vers la terre ferme. C’est une langue poétique et pratique qui augmente les chances de survie de chacun.

Les scientifiques croient de plus en plus que les arbres et les plantes communiquent entre eux, avec divers êtres vivants et avec l’environnement, en réagissant aux vibrations acoustiques. Grâce à une nouvelle étude sur le « langage naturel », des chercheurs de trois écoles de l’Université de Tel-Aviv – sciences végétales et sécurité alimentaire, zoologie et génie mécanique – ont collaboré à une étude qui mesure comment les primevères du soir, ou Oenothera drummondii, répondent au son. L’étude du 28 décembre sur bioRxiv, un serveur de pré-impression pour les articles de biologie, n’a pas encore fait l’objet d’un examen par les pairs, mais ses conclusions sont conformes aux découvertes récentes sur la vie interne des plantes. Et Ed Yong, de The Atlantic, a demandé à des phytobiologistes non associés à cet article d’évaluer les résultats, notant : « Presque unanimement, ils ont adoré le document affirmant que les plantes peuvent entendre ».

Dans cette étude, les scientifiques ont comparé la réponse des plantes à différents sons à différentes fréquences et ont utilisé la vibrométrie laser pour mesurer la vibration des pétales des fleurs. Ils ont également évalué les pollinisateurs et les fleurs qui interagissent sur le terrain. Dans quatre expériences différentes utilisant des greffes de centaines de fleurs qui poussaient à l’origine naturellement à l’extérieur, ainsi que des films de fleurs et de pollinisateurs dans la nature la nuit et le jour, les chercheurs ont trouvé une sorte de communication en jeu.

L’équipe de recherche a joué des sons comme ceux des ailes d’abeilles près des primevères du soir. Les fleurs vibraient quand elles entendaient les sons. C’est comme si elles écoutaient. Mais les fleurs ne répondaient pas de la même façon à chaque son, ni au silence. Lorsque les scientifiques jouaient des enregistrements de pollinisateurs qui passaient, et d’autres sons à des fréquences similaires à celles de ces abeilles, les fleurs répondaient en produisant rapidement un nectar plus doux en moins de trois minutes.

D’autres sons, joués à des fréquences différentes, n’ont pas donné le même résultat. Les fleurs vibraient, mais n’augmentaient pas la douceur de leur production de nectar. Chaque fleur a été vidée de son nectar avant l’expérience, puis les concentrations en sucre du nectar produit ont été mesurées avant et après pour comparer la production en fonction des fréquences des différents sons. La concentration moyenne de sucre était 20 % plus élevée chez les fleurs exposées à des fréquences semblables à celles des pollinisateurs, mais elle est restée stable au son des enregistrements de fréquences plus élevées et du silence. Les chercheurs écrivent : « Nos résultats montrent pour la première fois que les plantes peuvent réagir rapidement aux sons des pollinisateurs d’une manière écologiquement pertinente ».

Ces résultats ont amené les chercheurs à soutenir que les fleurs fonctionnent comme les oreilles d’une plante, informant la plante dans son ensemble de ce qui se passe à proximité et quand il est temps de courtiser un pollinisateur. Lorsque les chercheurs ont testé les feuilles et les tiges pour voir si elles aussi réagissaient aux sons, tout en couvrant de verre insonorisé les fleurs, les scientifiques n’ont vu aucun changement. Ils émettent l’hypothèse que les pétales d’autres espèces à floraison peuvent aussi avoir évolué pour détecter les sons, et que les plantes à pollinisateurs « bruyants » – comme les abeilles, les papillons nocturnes et les oiseaux – ont évolué pour avoir en grandes fleurs, telles de grandes oreilles, qui les rendent particulièrement sensibles au vol de ces animaux.

Les plantes doivent être sensibles au son des pollinisateurs parce qu’elles ont une relation symbiotique les unes avec les autres. Les plantes comptent sur les pollinisateurs pour se reproduire, ce qui leur permet de produire un nectar plus sucré pour les séduire. Et les abeilles mangent le nectar, ce qui signifie qu’elles seront à l’écoute de ce que font les fleurs et attirées par la nourriture plus sucrée.

L’écoute attentive – pour les plantes comme pour les hommes – assure l’efficacité et permet d’économiser les ressources. Selon les scientifiques, les fleurs et les abeilles bénéficient de la communication. Il est payant pour les fleurs de pouvoir distinguer le son des chauves-souris de celui des abeilles, par exemple, et pour les pollinisateurs, il vaut la peine de trouver la meilleure nourriture en un minimum de temps. Les chercheurs expliquent :

Les plantes pourraient mieux répartir leurs ressources, en se concentrant sur le temps d’activité des pollinisateurs ; les pollinisateurs seraient alors mieux récompensés par unité de temps ; la forme des fleurs pourrait être choisie pour son effet sur la capacité auditive, et pas seulement sur la signalisation ; et les pollinisateurs pourraient évoluer pour produire des sons que les fleurs peuvent entendre.

Notamment, les résultats indiquent également que les plantes sont probablement sensibles au bruit que font les humains. Bien que les chercheurs aient mesuré de façon approfondie la sensibilité des plantes à certains aspects de l’environnement – comme la lumière et le toucher – il y a eu peu d’études antérieures sur la façon dont les fleurs réagissent aux sons aériens. Ces derniers travaux indiquent que les plantes comptent sur leur capacité d’écoute, qu’elles réagissent aux vibrations acoustiques pour attirer les pollinisateurs et qu’elles peuvent distinguer le bavardage humain, par exemple, et le son beaucoup plus utile d’une abeille bourdonnant dans le passé. Et il se peut très bien que dans les environnements bruyants, les fleurs aient du mal à entendre leurs pollinisateurs et à réagir de façon appropriée.

Bien que cette étude ne soit qu’une première étape pour comprendre comment les plantes réagissent à l’acoustique, et que des études sur d’autres espèces doivent être réalisées pour mieux comprendre comment les fleurs écoutent, les chercheurs croient qu’il y a plus que l’histoire auditive qu’ils ont commencé à découvrir. Ils concluent que « la capacité d’entendre des fleurs a des implications bien au-delà de la pollinisation : les plantes pourraient potentiellement entendre et réagir aux herbivores, aux autres animaux, aux éléments et peut-être à d’autres plantes « .

Qz

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