Comment la NASA a utilisé l’art pour façonner notre vision de l’avenir

Dans Earthrise (1968), la première photographie en couleur de la Terre prise par un être humain, notre planète jette humblement un coup d’œil à travers l’étendue sombre de l’espace. Grâce à l’ère spatiale, l’humanité pouvait enfin avoir une image complète de son foyer ; sept ans plus tard, elle commençait à imaginer un avenir parmi les étoiles.
En 1975, des scientifiques du Centre de recherche Ames de la NASA à Mountain View, en Californie, ont trouvé des idées d’habitats qui pourraient abriter la civilisation humaine dans l’espace. Rick Guidice était un illustrateur indépendant ayant une formation en architecture lorsque la NASA lui a confié la création des rendus artistiques. L’équipe de Mountain View a conceptualisé trois conceptions au cours d’une étude de 10 semaines : la colonie Tore de Stanford, la sphère de Bernal et la colonie cylindrique O’Neill, chacune étant une structure massive avec des intérieurs inclinés et des extérieurs scintillants.
Les missions Apollo des années 1960 et du début des années 1970 ont lancé de petits vaisseaux spatiaux transportant une poignée d’astronautes à la fois. Mais dans ses illustrations du milieu des années 1970, Guidice a donné vie, en couleurs vives et en ombres profondes, aux diagrammes conçus pour abriter jusqu’à 1 million de personnes.

Représenter la vie dans l’espace, c’est s’engager à mettre sur papier ses espoirs et ses aspirations pour l’avenir de l’humanité. Bien que Guidice ait reçu des diagrammes et des dessins isométriques à partir desquels travailler, il a dit qu' »il y a des centaines et des centaines de décisions à prendre en cours de route, et chacune est en quelque sorte contrôlée par ma vision, mon inspiration et l’expérience que j’ai eue comme illustrateur « .
La carrière de Guidice en tant qu’illustrateur éditorial et commercial pour des clients comme Hewlett Packard lui a permis d’acquérir les compétences de narrateur visuel nécessaires pour vendre la perspective de la vie dans l’espace. Il a également été influencé par ses contemporains qui avaient déjà laissé leur marque sur notre compréhension collective de ce à quoi l’avenir pourrait ressembler, comme Robert McCall, qui a illustré Notre monde dans l’espace d’Isaac Asimov, et Syd Mead, dont le travail de conception lui a valu le rôle d’artiste conceptuel pour le film Blade Runner.
Bien que les diagrammes auxquels se réfère Guidice aient pu imaginer comment les humains pourraient survivre dans l’espace extra-atmosphérique, ses peintures représentent un avenir où les humains pourraient s’épanouir. Des jardins anglais luxuriants et des étangs vitrés remplissent les plates-formes flottantes des colonies spatiales cylindriques. Les habitats sphériques sont flanqués de surfaces réfléchissantes qui imitent la lumière du soleil. Une coupe transversale de structures tourbillonnantes révèle de riches couches de terres agricoles. C’était le fantasme moderniste de la NASA pour l’avenir.

L’imagerie de la NASA a eu un impact profond sur la façon dont nous envisageons l’avenir, et les illustrations de Guidice ont joué un rôle. Ils faisaient partie des communiqués de presse de la NASA qui ont été largement diffusés et sont devenus synonymes de la vision de l’avenir du chercheur principal Gerard K. O’Niell. Ils ont également été largement célébrés dans les domaines de l’art, de la culture pop et de l’architecture, depuis le film Interstellar’s Cooper Station en 2014 jusqu’aux galeries de Paris. « C’est devenu une culture commune », a dit Guidice. « C’est devenu instillé dans l’esprit de tout le monde de ce à quoi l’avenir pourrait ressembler. »
L’intérêt pour le futurisme est cyclique, et on peut affirmer que nous vivons, une fois de plus, une nouvelle vague d’intérêt pour l’avenir. En 2018, les graphistes et les éditeurs visuels ont exploité les archives de Shutterstock pour la rétro-onde des années 1980 à un rythme sans précédent, et la société anonyme a prédit que  » hier, c’est demain « , avec son penchant pour le néon et la musique de synthèse, fait un retour en force. Avec l’avènement des médias sociaux, Guidice lui-même a vu son travail futuriste refaire surface comme source d’inspiration.
Le rétrofuturisme, c’est mettre de côté notre vision actuelle de l’avenir au profit d’une vision que nous avions déjà imaginée. Aujourd’hui, c’est dans les accessoires en acier inoxydable qui marquent le col des modèles Dior comme s’il s’agissait d’androïdes qui sortent d’un tapis roulant. C’est dans les reboots Blade Runner et Star Trek, et dans la fixation esthétique sur le design technologique des années 2000. Notre moment culturel semble réclamer à grands cris l’un des futurs imaginés par les générations passées – tout sauf le présent.

Aujourd’hui, les enfants de l’ère spatiale ont grandi. Les peintures de Guidice pour la NASA ont probablement touché une génération de décideurs et de scientifiques, ainsi que de cinéastes, de designers et d’artistes. Il a vu comment ses représentations des années 1970 de l’avenir et de la colonisation de l’espace ont refait surface dans les médias visuels pour inspirer les visionnaires d’aujourd’hui.
Et tout cela fait partie d’une progression naturelle. Décennie après décennie, l’avenir que nous avons imaginé est plongé dans le présent. Dans les années 1950, Guidice a regardé Flash Gordon et s’est émerveillé de la façon dont les petits vaisseaux volaient d’une planète à l’autre ; cette fascination s’est poursuivie alors qu’il était avidement à l’écoute de Star Trek au début des années 1970, alors qu’il s’affairait à rendre les colonies de l’espace. Notre compréhension du passé et notre conceptualisation de l’avenir sont en constante évolution, s’adaptant au présent qui les relie.
Quatre décennies plus tard, Robert Hurt, un chercheur en visualisation qui travaille à la mission Spitzer de la NASA depuis plus de 15 ans, a une autre tâche à accomplir : illustrer des exoplanètes dans le cadre de l’objectif plus vaste de la mission, qui est d’identifier des planètes potentiellement vivantes à l’extérieur de notre système solaire. Il a notamment trouvé sept exoplanètes de la taille de la Terre en orbite autour d’une étoile naine rouge ultra froide dans le système TRAPPIST-1.

À chaque nouvelle découverte, la compréhension de ces mondes par l’équipe change et se transforme. L’Exoplanète 55 Cancri e, note Hurt, s’est révélé particulièrement difficile à fixer. « J’ai illustré qu’une seule d’au moins cinq façons différentes, explique Hurt, parce que chaque fois qu’il y a une nouvelle découverte, nous changeons l’œuvre d’art pour refléter notre compréhension actualisée de ce que cela pourrait être. » Dans l’œuvre de Hurt, cette exoplanète est passée d’une boule de gaz chaud à une planète rocheuse couverte de lave en fusion. À un moment donné, on pensait qu’elle était couvert de volcans qui crachent des nuages de gaz dans son atmosphère.
Le processus d’illustration d’exoplanètes de Hurt est parallèle à la constante réimagination de l’avenir de l’humanité. « Nous pouvons faire ces hypothèses, puis, avec le temps, au fur et à mesure que nous en apprenons davantage, cela pourrait changer « , a-t-il expliqué.
Après s’être assuré que les données scientifiques sont représentées avec précision, Hurt travaille avec un ancien artiste d’effets spéciaux d’Hollywood, Tim Pyle, pour combler les lacunes. Ensemble, ils s’appuient sur les connaissances de base de la NASA sur ces exoplanètes et les transforment en de belles hypothèses – de grandes et merveilleuses hypothèses – pour éveiller l’enthousiasme du grand public à l’égard de l’avenir.

Aujourd’hui, notre paysage médiatique est exponentiellement plus saturé d’images qu’il ne l’était dans les années 1970, lorsque Guidice a offert sa vision de l’espace. « Je sais que notre imagerie est en concurrence avec le prochain article sur les Gardiens de la Galaxie « , a déclaré M. Hurt. La NASA a récemment lancé une nouvelle application qui vous permet d’effectuer une excursion VR sur l’une des exoplanètes de TRAPPIST-1, créée à partir des données de l’équipe Spitzer. La nécessité de raconter des histoires visuelles captivantes en sciences est aussi importante aujourd’hui qu’il y a 40 ans.
Notre paysage visuel montre des signes d’une culture qui oscille entre futurisme et nostalgie, espoir et désespoir. Alors que la hausse des marées et des températures annonce un avenir où la Terre sera inhabitable, des entreprises du secteur privé comme SpaceX ont fait des progrès dans le domaine des voyages spatiaux, et des organismes gouvernementaux ont commencé sérieusement à étudier comment les humains pourraient vivre au-delà du puits de gravité de la Terre. Pourtant, une vie meilleure ailleurs semble encore largement hors de portée.
Mais Hurt reste optimiste – si ce n’est pour la vie dans l’espace, c’est pour un avenir amélioré par la science. « Nous avons le pouvoir, nous avons la capacité intellectuelle, nous avons l’innovation et l’ingéniosité nécessaires pour construire les instruments dont nous avons besoin « , a-t-il dit. « Nous ne sommes pas confinés dans l’obscurité. »

Via Artsy


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