L’Ouest américain a découvert comment faire de l’argent en plein air : profitez-en

Au cours des 100 dernières années, Grand Valley, au Colorado, a connu la vague des prix des produits de base – de l‘uranium au gaz naturel en passant par le schiste bitumineux. Aujourd’hui, la région mise sur une autre ressource naturelle : le plein air.

Entourée de buttes rocheuses rouges et de la plus grande mesa du monde, la Grande Vallée capitalise sur ses atouts naturels pour soutenir son économie autrefois florissante. Des centaines de kilomètres de pistes cyclables traversent le désert, des vignobles bordent les rives du fleuve Colorado et un parc de rafting en eau vive est en cours d’aménagement près du centre-ville de Grand Junction, la plus grande ville de la vallée. Plus d’un million de touristes affluent dans la vallée chaque année, dont beaucoup viennent de Denver, une ville en plein essor, et le chômage est à son plus bas niveau depuis plus d’une décennie. La région rivalise maintenant avec Moab, dans l’Utah, en tant que destination de choix pour le vélo de montagne.

« Les loisirs de plein air pourraient changer le visage de l’Amérique rurale « , a déclaré Sarah Shrader, propriétaire d’une entreprise locale et fondatrice de la Outdoor Recreation Coalition of the Grand Valley. « En quatre ans, cet endroit a complètement changé. »

L’investissement de la vallée dans les loisirs est une protection contre la volatilité du secteur de l’énergie et des minéraux. Au cours des deux derniers siècles, la ruée vers l’or, l’argent, l’uranium et le radium dans l’Ouest intérieur a cédé la place au forage pétrolier et gazier, alors que le terrain accidenté inondé de minéraux a alimenté l’activité économique. L’extraction a créé des milliers d’emplois, mais a également soumis le Colorado et d’autres États occidentaux à l’imprévisibilité des périodes d’expansion et de ralentissement.

On ne saurait trop insister sur la qualité de la période de prospérité. Mais lorsque la crise éclate, il faut une décennie pour s’en remettre « , a déclaré Robin Brown, directeur du Grand Junction Economic Partnership.

Des changements similaires de l’extraction aux loisirs se produisent partout dans l’Ouest intérieur, alors que les communautés autrefois dépendantes de la production minérale cherchent à se diversifier. Les villes énergétiques du Colorado au Montana utilisent les terres publiques à de nouvelles fins et profitent d’un boom des loisirs qui a ajouté 412 milliards de dollars au PIB national en 2016, soit 15 % de plus que quatre ans auparavant.

Le PIB des loisirs de plein air dépasse celui de l’exploitation minière, pétrolière et gazière

Le ski, la randonnée pédestre et les autres activités de plein air constituent maintenant une industrie qui contribue davantage au PIB national que les mines, le pétrole et le gaz. Des guides de pêche à la mouche et des séjours en station balnéaire à la fabrication de bottes et aux ventes de VTT, le secteur a connu une croissance plus rapide que l’économie américaine en 2016, les données de la dernière année sont disponibles, selon le Bureau of Economic Analysis américain.

VF Corp, propriétaire de The North Face, SmartWool et d’autres marques, fait partie des entreprises qui tirent parti de cette tendance dans leur expansion mondiale. VF a annoncé l’an dernier qu’elle déménagera son siège social de Greensboro, en Caroline du Nord, à Denver. Le portefeuille de vêtements activewear de la société est son segment le plus performant, affichant une croissance de 30 % de son chiffre d’affaires par rapport aux cinq années précédentes. Brunswick Corp, qui vend des bateaux de plaisance et de l’équipement sportif, a enregistré une hausse de 34 % de ses ventes au cours de la même période, tandis que Columbia Sportswear Co. a connu une hausse de 33 %.

Les voyages et le tourisme sont de loin le secteur qui contribue le plus à l’économie des loisirs de plein air, suivis des vêtements et des accessoires.

Source : Bureau of Economic Analysis

Le boom de l’activité en extérieur vient à mesure que les emplois dans le secteur de l’extraction diminuent. L’emploi à l’échelle nationale dans les mines, le pétrole et le gaz a chuté de près d’un tiers entre 2012 et 2016 alors que l’emploi à l’extérieur a bondi de 16%, selon les données du BEA. Même si le boom du schiste argileux produit des volumes records de pétrole brut et de gaz naturel, les progrès technologiques dans le forage et la fracturation ont éliminé de nombreux emplois.

L‘industrie du plein air du Colorado, en revanche, connaît une croissance rapide. L’emploi a plus que doublé entre 2014 et 2017 et la production brute a triplé, selon les données de l’État. Bien que les emplois dans le secteur des loisirs soient généralement moins bien rémunérés que les emplois dans le secteur de l’énergie, ils soutiennent une industrie qui représente 10 % du PIB de l’État.

Millennials, aujourd’hui le plus important segment de consommateurs aux États-Unis, pourrait stimuler la demande d’activités de plein air et alimenter la croissance dans l’Ouest. La génération née entre 1980 et 2000 dépense plus que les X et les baby-boomers en voyages, activités et sports, selon un rapport publié en 2017 par McKinsey & Company. Ils s’installent aussi de plus en plus dans des villes de l’Ouest comme Colorado Springs, Denver et Seattle, à la recherche d’un mode de vie axé sur l’expérience, selon une étude réalisée en 2018 par la Brookings Institution.

« Nous recrutons des talents qui pourraient aller à Boston, New York, L.A. « , a déclaré Ray Rasker, rédacteur en chef de Bozeman, Headwaters Economics, basé au Montana et consultant pour le BEA. « Le terrain public environnant est l’as. Si vous venez ici, vous pouvez aller à la pêche à la mouche après le travail, ou faire du VTT. »

Grand Junction, Colorado. Photographe : Michael Ciaglo/Bloomberg

Certes, les loisirs de plein air ne sont pas une panacée économique, et ils font face à des vents contraires, principalement le défi existentiel du changement climatique. Alors que le réchauffement de la planète entraîne des hivers plus courts avec moins de neige et des étés plus secs qui alimentent des feux de forêt dévastateurs, les entreprises enracinées à l’extérieur essaient de se préparer à un avenir incertain.

Les stations de ski situées plus bas, comme Powderhorn Mountain près de Grand Junction, sont habituellement les premières à ressentir les effets d’une saison de faible enneigement, qui peut réduire le PIB d’un milliard de dollars par année à l’échelle nationale, selon un rapport commandé en 2018 par l’organisme sans but lucratif Protect Our Winters. Vail Resorts Inc, l’une des plus grandes sociétés de stations de ski aux États-Unis, a vu ses actions chuter à leur plus bas niveau en presque deux ans le mois dernier après avoir réduit ses prévisions en raison de ventes décevantes.

Un skieur descend la montagne au Powderhorn Mountain Resort à Mesa, Colorado, le mercredi 20 février 2019. Photographe : Michael Ciaglo/Bloomberg

« Toutes les stations de ski doivent planifier et atténuer les effets de ces conditions changeantes « , a déclaré David Perry, chef de l’exploitation d’Alterra Mountain Company, qui possède 14 stations.

Lorsque les prix du gaz naturel se sont effondrés en 2008 – ce qui a fait chuter le chômage à Grand Junction à 12 % en deux ans – les activités récréatives ont généré des revenus dont on avait grandement besoin. Et même si la production de gaz a fini par rebondir, l’emploi dans le secteur reste inférieur de 38% aux chiffres de 2008, selon le BLS. Pendant ce temps, le pivot des loisirs a amené de nouvelles entreprises à Grand Junction. En 2018, 7 entreprises de Californie, de Caroline du Nord et de Floride ont déménagé dans la ville. Le taux de chômage est tombé en dessous de 5% et le PIB a augmenté de 4%.

Pour les États de l’Ouest, où la plupart des terres fédérales sont concentrées, les parcs nationaux et les forêts sont un moteur économique clé. Une étude de Headwaters Economics a révélé que, de 1970 à 2015, les comtés ayant le plus de terres fédérales ont connu une croissance démographique plus rapide et une plus forte croissance des revenus et des emplois que les comtés ayant le moins de terres. À eux seuls, les parcs nationaux ont ajouté 20,3 milliards de dollars au PIB américain en 2017, soit une augmentation de 28 % par rapport à 2012, selon le National Park Service.

Les parcs et forêts couvrent l’Ouest des États-Unis

Note : Comprend les forêts nationales, les parcs, les monuments, les aires de conservation et les refuges fauniques.
Sources : USDA Forest Service, National Park Service, US Geological Survey

La petite ville de Fruita, située à quelques minutes en voiture de Grand Junction, a collaboré avec le Bureau of Land Management des États-Unis pour financer et aménager de nouvelles pistes cyclables sur les acres fédéraux et entretenir celles qui existent déjà.

C’est particulièrement vrai dans l’Utah, où l’exploitation minière, y compris le pétrole et le gaz, représente maintenant une part relativement faible de l’économie. Le ski, les parcs nationaux et la production d’articles de plein air comme les vêtements Kuhl et les fusils Browning ont ajouté 12 milliards de dollars au PIB de l’État en 2017.

« Prenez les plus grandes villes touristiques de l’Utah – chacune de ces villes a commencé avec une économie basée sur l’extraction », a déclaré Tom Adams, directeur du Bureau des loisirs de plein air de l’Utah. « Et lentement, une mine s’assèche, les choses s’en vont. Tu dois te diversifier. »

L’Utah a été le premier État à créer un bureau chargé de promouvoir les loisirs de plein air. Six autres ont emboîté le pas, tous sauf un en Occident.

Le Wyoming, par exemple, s’est tourné vers l’extérieur pour compléter son marché plat du charbon. Bien que l’État produise 41 % du charbon du pays, sa production a chuté de 30 % au cours de la dernière décennie en raison de la baisse de la demande pour ce combustible. À la fin de l’année dernière, le gouverneur a publié un plan de 20 ans pour diversifier l’économie du Wyoming, et les loisirs de plein air en sont un élément clé.

Pour l’instant, les combustibles comme le charbon et le pétrole demeurent un moteur économique important dans l’Ouest intérieur, même si les États dépendent de plus en plus des loisirs pour créer des emplois et générer des recettes fiscales.

« Nous n’essayons pas de choisir l’une ou l’autre approche « , a déclaré Tim Fry, propriétaire de Mountain Racing Products, qui fabrique des pièces haut de gamme pour VTT à Grand Junction. « Le pétrole et le gaz dépendent de nos ressources naturelles et l’industrie du plein air dépend de nos ressources naturelles. C’est là que nous concevons, développons et testons. »

Dans la Grande Vallée, où les résidents ont trouvé un équilibre entre le forage et les loisirs, la menace du changement climatique pose un dilemme inconfortable. Si la production d’énergie finance les infrastructures extérieures, elle réchauffe aussi le climat, mettant en péril les espaces qu’il est payant de conserver.

Ceux qui vivent dans la région sont toujours aux prises avec cette réalité et ce qu’elle signifie pour leur avenir. Mais pour beaucoup, c’est l’expansion de l’économie qui prime.

« Les régions rurales de ce pays ont assez souffert – ce n’est pas à nous de résoudre le problème des changements climatiques « , a déclaré Shrader de la Outdoor Recreation Coalition. « Ce que nous pouvons faire, c’est diversifier notre économie pour ne pas dépendre uniquement de l’énergie extractive. »

Bloomberg

Data sources:
U.S. Energy Information Administration.
Quarterly Census of Employment and Wages.
National Park Service
Energy and outdoor recreation GDP : the Bureau of Economic Analysis.

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