Qu’est-ce qu’un légume ? Existent-ils au moins ?

Est-ce que c’est salé – ou plutôt non sucré au goût ?
Même si une tomate peut techniquement être un fruit, elle est culturellement considérée comme un légume.

Dans l’article de Popula (journalisme libre) part Lynne Peskoe-Yang intitulé Vegetables Don’t Exist, dans laquelle l’auteur approfondit un peu plus ce qu’est un légume aujourd’hui (et ce qu’il était dans le passé), voici ce qu’elle dit :

Botaniquement parlant, c’est toujours clair : aubergines, tomates, poivrons et courges sont tous des fruits. Il est également clair que les champignons et les truffes sont des champignons, plus proches de l’homme que des plantes. Mais ce sont tous, aussi, dans l’usage commun, des « légumes« . Pourtant, lorsqu’une autorité comme l’Oxford English Dictionary devrait clarifier ce qu’est un légume, elle définit plutôt les légumes comme un ensemble spécifique de certaines parties de plantes cultivées, « comme le chou, la pomme de terre, le navet ou le haricot« . Et comme les carottes et les navets sont des racines, que les pommes de terre sont des tubercules, que le brocoli est une fleur, que le chou est une feuille et que le céleri est une tige, on constate que le mot « légume » s’applique rarement à la plante entière (ou aux mêmes parties de la plante) et qu’il peut aussi s’appliquer à des choses qui ne sont pas vraiment des végétaux. C’est une catégorie à la fois plus large et plus spécifique que celle qu’elle est censée décrire.

L’article fait également référence à ce que je préfère dans la langue anglaise (dont j’ai entendu parler pour la première fois dans The Mother Tongue de Bill Bryson), à savoir pourquoi les aliments qui proviennent des cochons et des vaches sont appelés porc et bœuf :

Sous la domination normande et Plantagenêt, la division de la ferme à la table était moins un mot à la mode qu’une distinction de classe : la classe supérieure était servie en français tandis que les serfs et les domestiques plantaient, récoltaient, élevaient, charcutaient et cuisinaient en anglais-saxon. Le mot français pour la nourriture servie vivait avec le mot germanique pour sa source. Lorsque les poulets anglo-saxons ont été abattus, ils sont devenus de la volaille à manger pour les Normands. La nourriture et les animaux étaient des döppelgangers divisés en classes : Les moutons, les vaches, les cochons et les colombes anglo-saxons ont été transformés en mouton (mutton), boeuf (beef), porc (pork), and pigeons (pigeons).

Seule l’existence de la définition est un argument pour l’existence du légume. Mais si les dictionnaires sont, en théorie, descriptivistes, ils ont tendance à trahir la cause en faisant appel au passé étymologique, en décomposant les mots en leurs usages les plus simples et les plus anciens connus. Si les dictionnaires manient l’étymologie pour prouver la suprématie de la Norme – puisque seule la Norme se retrouve dans les dictionnaires – les histoires sur la façon dont cette norme est née ne feront que soulever plus de questions.

Par exemple : la racine proto-indo-européenne *weg– (‘être fort ; être vif’) a engendré le verbe latin médiéval vegare (‘être vivant, actif ; vivifier’), qui a donné naissance à l’adjectif végétal en français (‘vivre, apte à vivre’). Mais une fois que le mot a atterri en anglais, cette qualification générale de vivacité s’est estompée au fil des siècles pour n’inclure que quelques segments comestibles de certaines plantes et champignons jugés acceptables par l’anglais médiéval. Comment c’est arrivé ?

La première perte de sens est venue avec la conquête normande, qui a apporté une nouvelle langue à la Grande-Bretagne et une nouvelle noblesse pour l’utiliser. Ce siècle et demi de bilinguisme national – pendant lequel la classe supérieure parlait français tandis que les paysans continuaient à parler des dialectes anglo-saxons – a donné lieu à certaines des caractéristiques les plus fascinantes et les plus aggravantes de l’anglais, et a dû être une période difficile d’être britannique. Mais l’empreinte a survécu dans l’anglais moyen et au-delà, donnant des mots d’origine française pour les préoccupations de la noblesse normande (chivalrycourtesynobilityhonor : chevalerie, courtoisie, noblesse, honneur), les passe-temps (damseltournamentparlormelodypoetry : damoiselle, tournoi, parloir, mélodie, poésie), et les aliments (vegetables : nos légumes).

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