La main humaine est une merveille de la nature. C’est assez fort pour casser le nez de quelqu’un, et à la fois assez doux pour cueillir ou saisir. De leur côté, les roboticiens ont souvent utilisé la main de l’homme comme source d’inspiration pour la conception des bras robotiques. Le problème, c’est que ces mains de robot à embout souple n’ont pas la surface, et souvent la force, pour bien saisir tout cela. Mais un nouveau projet du MIT et de Harvard imagine une meilleure main robotique, une main sans main du tout.

Au lieu de doigts humains, il s’inspire de la Dionée attrape-mouche et d’un projet d’origami très astucieux.

Surnommée la Magic Ball, c’est une structure de caoutchouc et de plastique qui peut se contracter autour d’un objet comme une fleur en origami. Le squelette souple à l’intérieur ne nécessite qu’un simple vide pour se contracter comme un muscle, tandis que la forme flexible est capable de s’enrouler autour d’un large éventail d’objets, notamment des marteaux, des briques de soupe ou du brocoli. Et il est solide, capable de soulever 100 fois son propre poids. Pour mettre ce rapport poids/puissance en perspective, une pince Magic Ball avec le poids d’un crayon peut soulever un litre de soda.

Les chercheurs croient que cette force va prendre de l’ampleur et aimeraient tester une version plus grande de la Magic Ball qui peut littéralement soulever une petite personne (probablement pas par la tête).

Mais l’objectif du projet était, et est toujours, quelque chose de faussement simple : développer une main robotique qui pourrait saisir les produits d’épicerie. « Je m’intéresse aux produits d’épicerie parce qu’ils sont très difficiles à manipuler. Les produits d’épicerie ont des formes irrégulières, délicates et lourdes « , explique Daniela Rus, professeure au MIT et directrice du Laboratoire d’informatique et d’intelligence artificielle du MIT (CSAIL). « Notre aspiration d’avoir des robots dans l’environnement humain, d’aider avec toutes sortes de tâches physiques, bénéficie de notre capacité à gérer des choses comme l’épicerie. » En plus de cela, Rus imagine qu’il pourrait y avoir de nombreuses applications commerciales pour les robots qui manipulent les produits d’épicerie dans les entrepôts.

La pince n’est pas bonne à tout, car sa conception est vraiment destinée à maximiser la surface de préhension des objets en 3D. Ainsi, bien que les cylindres lourds soient faciles à soulever, il est plus difficile de les soulever avec des objets plats, comme des livres. Mais Rus suggère que les mains robotiques n’ont pas besoin d’être de taille unique. Ils pourraient être échangés.

De plus, la boule magique a d’autres avantages, à savoir le prix. Bien que Rus ait refusé de spéculer sur le coût de fabrication réel, la pince peut déjà être produite dans un laboratoire assez facilement avec un moule imprimé en 3D. L’assemblage en plastique et en caoutchouc de la pince ne nécessite pas de métal non plus, de sorte que ses matériaux d’origine sont bon marché. Le moulage par injection de petits objets, à l’échelle, frise la gratuité une fois que vous avez payé les coûts initiaux à cinq chiffres pour les moules eux-mêmes.

Mais que la Magic Ball ait ou non un avenir dans les entrepôts, c’est un rappel important que, si le corps humain est un incroyable exploit d’évolution, les robots les plus utiles de demain ne seront peut-être pas anthropomorphes du tout.

« Une motivation plus large pour moi est que j’aimerais explorer une nouvelle ère de robots où nous obtenons l’explosion cambrienne de sortes dans les types de formes et de matériaux dont les robots sont faits, » dit Rus. « La nature a tellement plus de formes, et l’environnement bâti a tellement plus de formes, et il est donc intéressant de penser aux possibilités. »

Fastcompany

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