Jewel Changi n’est ni un aéroport, ni un parc d’attractions, ni un centre commercial – c’est quelque chose entre les deux.

L’aéroport Jewel Changi de Singapour est régulièrement élu meilleur aéroport du monde, un titre qu’il vient de remporter pour la 7ème année consécutive malgré – ou peut-être à cause – de son rythme frénétique d’expansion au cours de la dernière décennie. Le troisième terminal de Changi a ouvert ses portes en 2008. Elle en ouvre un quatrième en 2017, saluée comme le premier « terminal biométrique » pour l’utilisation d’un logiciel de reconnaissance faciale lors de l’enregistrement. L’aéroport prévoit d’ouvrir un cinquième terminal d’ici 2030 (le pays achèvera également un nouveau port pour les navires d’ici 2021).

Le plus ambitieux de ces plans d’expansion, cependant, n’est pas un terminal. C’est une plaque tournante appelée Jewel qui n’est pas tout à fait un centre commercial ou un complexe de divertissement, pas tout à fait un jardin botanique, pas tout à fait un salon d’aéroport ou une zone d’arrivée. Lorsqu’il ouvrira ses portes la semaine prochaine, l’immeuble de 1,3 milliard de dollars sera accessible non seulement aux voyageurs, mais aussi au public. « Cela montre que vous pourriez avoir un nouveau type de domaine public qui est dynamisé par l’aéroport « , comme me l’a dit l’architecte Moshe Safdie il y a quelques années. Jewel est plutôt « un endroit qui fait partie intégrante de la ville – pas seulement le transport. »

Jewel est assis sur un ancien parking de l’aéroport, où le vénéré cabinet d’architectes canado-israélien a concocté un gros tore composé de tesselles de verre qui se tourne vers l’intérieur à son sommet, comme un nombril géant, pour créer la plus grande chute d’eau intérieure du monde. Le bâtiment présente une liste presque comique d’éléments de divertissement : Il y a des sentiers pédestres et un vaste parc d’aventure sous l’auvent de verre, avec des filets gonflables, des labyrinthes et un « bol de nuages  » plein de brume artificielle tourbillonnante. Il y a un hôtel YOTEL de 130 chambres, un théâtre iMax, une aire de restauration avec 280 vendeurs, un Muji, un Zara, et un Centre Pokémon. Ensuite, il y a la « vallée forestière » du bâtiment, un jardin intérieur conçu par Safdie et l’architecte paysagiste Peter Walker, où plus de 200 espèces de plantes sont alimentées par les brumes de la cascade elle-même alimentée par les pluies régulières de Singapour. La cascade est éclairée par des jeux de lumière animés créés par WET Design, le studio de design aquatique dirigé par les anciens Disney Imagineers. Il y a un espace de 1 000 personnes pour les événements, ainsi qu’un espace d’exposition et une galerie. Sous le centre commercial de cinq étages en forme de donut, les systèmes de manutention des bagages et l’infrastructure informatique sont dissimulés.

En d’autres termes, il s’agit d’un spectacle d’ingénierie et de planification, dont le succès est dû en partie à l’accent mis par le pays sur l’urbanisme et les règlements de construction. Le gouvernement de Singapour (qui a fait l’objet de critiques internationales pour son recours à la peine capitale et le traitement qu’il réserve aux journalistes) établit des lignes directrices strictes pour les projets de construction, une nécessité dans un pays qui ne dispose que de 279 miles carrés pour travailler. L’Urban Redevelopment Authority de la ville-état donne aux architectes des instructions claires qui vont bien au-delà de la plupart des projets de construction conventionnels.

Ces directives « vont au-delà du zonage spatial et volumétrique d’un bâtiment », comme l’explique Jaron Lubin, directeur de conception chez Safdie Architects à Fast Company. « Ils s’interrogent sur la façon de se connecter au trottoir ou aux transports en commun. Où garez-vous votre vélo ? Quels devraient être les endroits appropriés pour la protection contre la pluie, car il pleut tout le temps ? Avec un tel cadre, les architectes sont déjà bien informés quant à leur responsabilité d’atteindre tous ces objectifs…. Vous venez déjà dans ce monde où il y a ce groupe de gens du gouvernement qui font la promotion d’un design urbain positif. »

Lubin attire également l’attention sur le Building Construction Authority, l’autorité gouvernementale qui réglemente les questions de sécurité et de construction, qui exige que les architectes soumettent pour approbation les modèles 3D réalisés avec le logiciel Revit, le logiciel BIM. Ce processus permet au BCA d’obtenir plus d’information sur le bâtiment et ses divers systèmes, et facilite l’analyse de l’immeuble par les autorités. « Ils n’acceptent même plus les dessins sur papier, dit-il. « Non seulement il faut dessiner le bâtiment d’une manière tournée vers l’avenir, mais en le construisant, il y a des incitations », ajoute-t-il, pour l’utilisation de pièces préfabriquées et l’intégration de caractéristiques durables.

[Photo : Charu Kokate/courtoisie Safdie Architects]

L’accent mis sur la planification à long terme a joué un rôle majeur chez Jewel. Par exemple, l’aéroport Changi avait déjà une équipe dédiée aux célèbres expositions botaniques de l’aéroport avant que Jewel n’existe en tant que projet. Les architectes ont pu tester quelque 200 espèces de plantes à l’intérieur du « polytunnel » de l’aéroport – ou serre – pour observer la réaction de chaque plante à des conditions spécifiques de l’air et de l’eau avant de mettre leurs plans à exécution.

L’accent mis par Singapour sur l’urbanisme a attiré davantage d’architectes ces dernières années, notamment Buro Ole Scheeren et Bjarke Ingels Group. Safdie y a terminé son premier projet marquant, l’immense Marina Bay Sands, en 2010, et a récemment annoncé son intention d’ajouter une quatrième tour à l’aménagement de la station. « J’ai conçu et construit Marina Bay Sands en quatre ans « , a déclaré Safdie en 2016, parlant de construire à Singapour. « En quatre ans, je ne commencerais même pas la construction d’un projet de cette envergure en Chine ou aux États-Unis. Il faudrait quatre ans d’approbation et d’examen. Alors, en tant qu’architecte, c’est juste un plaisir. »

Est-ce que quelque chose comme Jewel pourrait être construit aux États-Unis ? Ce n’est pas encore clair. « Les meilleures villes naissent de ce dialogue entre la créativité d’un designer et les groupes d’urbanisme réfléchis et tournés vers l’avenir « , dit Lubin, contemplatif. « C’est un peu comme si ça n’arrivait pas aux États-Unis, n’est-ce pas ? » Cela dit, il souligne également des preuves que la situation est en train de changer dans certaines villes, comme Los Angeles, qui a récemment nommé Christopher Hawthorne, critique d’architecture, comme directeur de la conception. « Il y a peut-être quelque chose que l’on pourrait apprendre de cela, ajoute-t-il.

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