Elizabeth Segran, sur Fastcompany, donne quelques leçons environnementales concernant nos chers maillots de bain…

En mars, alors que la saison des maillots de bain approche à grands pas, la marque de mode Reformation, 10 ans, a lancé une nouvelle ligne de bikinis et de maillots de bain une pièce. Mais la collection était assortie d’une mise en garde. Sur le site Internet de Reformation et dans un e-mail aux clients, la marque a annoncé : « Ces maillots de bain ne sont pas assez durables. »

C’est une chose étrange à entendre d’une marque de mode. À une époque où le changement climatique et la pollution plastique sont au cœur des préoccupations de nombreux consommateurs, les étiquettes de mode font la promotion de vêtements respectueux de l’environnement, plutôt que de vêtements qui ne sont pas à la hauteur de leurs attentes. Plus tôt cette année, lorsque Madewell a lancé sa collection de maillots de bain écologiques, Second Wave, les descriptions des produits indiquaient que les combinaisons avaient un « facteur de bien-être intégré », puisque chacune était faite de huit bouteilles d’eau. La startup Ookioh annonce sur son site web et sur ses comptes de médias sociaux qu’il est fait de « matériaux 100% régénérés ». Ce ne sont là que quelques-unes des douzaines de marques de maillots de bain qui mettent en évidence leur durabilité.

Et pourtant, Reformation était là, soulignant les limites de ses propres efforts en matière de durabilité. D’une part, les combinaisons ne sont pas biodégradables. Les maillots perdent aussi de minuscules morceaux de plastique appelés microfibres lorsque vous les lavez. Ces particules se retrouvent dans l’océan, où elles sont avalées par les animaux marins, avant de se retrouver dans notre chaîne alimentaire.

Ces problèmes ne sont pas exclusifs à Reformation : ils concernent toutes les marques de maillots de bain. Mais Reformation a voulu souligner ces questions, plutôt que de les cacher. C’est une façon intelligente d’attirer l’attention du client. Elle sert également à attirer l’attention sur la complexité d’être une marque de mode vraiment durable. « Nous essayons d’impliquer nos clients dans le désordre « , déclare Kathleen Talbot, directrice du développement durable de la Réforme. « Le fait est qu’il y a des compromis à faire. Nous essayons d’être aussi innovants que possible, mais nous voulons être honnêtes sur les limites des technologies et des fibres existantes. »

LE PROBLÈME DES MAILLOTS DE BAIN
Alors pourquoi les maillots de bain représentent-ils un tel défi en matière de durabilité ? Tout se résume à une chose : le plastique. Les tissus synthétiques, comme le nylon, le polyester et le spandex, conviennent parfaitement aux maillots de bain parce qu’ils absorbent l’humidité et s’étirent sur tout le corps, réduisant la friction dans l’eau. Ces matières sont également peu coûteuses à fabriquer et polyvalentes, de sorte que l’industrie de la mode compte beaucoup sur elles, non seulement pour les maillots de bain, mais aussi pour les vêtements de sport, les vêtements d’extérieur et les vêtements de mode rapide bon marché. On estime que 65 millions de tonnes de ces matières plastiques sont produites chaque année.

C’est un problème parce que le plastique n’est pas biodégradable, donc il ne se décompose jamais. Au lieu de cela, il reste à jamais dans les décharges ou dans les océans, ajoutant aux 8 milliards de tonnes de plastique qui existent déjà sur la planète. Il n’y a pas de bon moyen de se débarrasser de ce plastique. Certains pays ont eu recours à sa combustion, ce qui crée des émissions de carbone, puisque le plastique est fabriqué à partir de combustibles fossiles. Dans les pays dépourvus de bons systèmes de gestion des déchets, les fibres à base de plastique se retrouvent parfois dans les océans, où les animaux marins peuvent les confondre avec de la nourriture et les étouffer.

Talbot dit que Reformation essaie d’éviter d’utiliser des fibres synthétiques dans ses vêtements. 95% de ses vêtements sont fabriqués à partir de tissus naturels et biodégradables, comme le coton biologique et la viscose, qui proviennent de la pâte d’arbre. Mais il n’existe actuellement aucun matériau biodégradable qui possède toutes les qualités de performance nécessaires pour un maillot de bain. En conséquence, les marques respectueuses de l’environnement s’appuient sur la meilleure alternative suivante : le plastique recyclé. Il y a une liste croissante de marques de maillots de bain qui utilisent du plastique recyclé, plutôt que du plastique vierge, pour fabriquer leurs produits. Cela inclut des marques de luxe comme Mara Hoffman, ainsi que des pièces plus abordables provenant de startups comme Outdoor Voices, Koru Swimwear, Galamar, et Vitamin A.

LE MEILLEUR DES PLASTIQUES RECYCLÉS
Mais le plastique recyclé a ses limites. D’une part, les grandes entreprises ne sont tout simplement pas en mesure de l’utiliser. C’est pourquoi on voit généralement des start-ups créer des maillots de bain à partir de matériaux recyclés. Reshma Chamberlin et Lori Coulter, qui ont lancé la jeune entreprise de maillots de bain Summersalt il y a deux ans, ont construit toute leur chaîne d’approvisionnement en utilisant du nylon fait de filets de pêche et de tapis industriels. Pour sa part, Reformation n’a commencé à créer des maillots de bain qu’il y a trois ans et a pu utiliser Econyl, un nylon fabriqué à partir de plastique recyclé, y compris du plastique industriel détourné des décharges et des océans.

Mais pour Athleta, une grande entreprise appartenant à Gap, Inc, c’est beaucoup plus difficile de passer à des matériaux recyclés, en partie parce que sa chaîne d’approvisionnement est répartie dans le monde entier. Il a fallu trois ans à Athleta pour développer H2Eco, un tissu exclusif fabriqué à partir de nylon recyclé. Nancy Green, PDG d’Athleta, affirme qu’il a fallu des essais importants pour créer un matériau aussi efficace et abordable que les matériaux vierges que la marque utilisait auparavant. Mais le défi était de s’assurer que les usines partenaires d’Athleta avaient accès à ces tissus et disposaient de l’équipement de coupe et de couture adéquat pour les transformer en maillots de bain. « Ce ne sont pas tous les fabricants qui ont la capacité de fabriquer ces combinaisons, dit M. Greens. « Il faut du temps pour trouver des usines équipées pour travailler avec ces tissus. »

Cette année, Athleta a annoncé que 85 % de ses maillots de bain sont fabriqués à partir de matériaux recyclés, et elle s’efforce d’atteindre 100 %. Même s’il s’agit d’un processus lent, compte tenu de la taille de son exploitation, l’avantage est que l’impact est également plus important par rapport aux petites entreprises en démarrage qui produisent moins de stocks. En utilisant H2Eco, Athleta a réussi à détourner 72 264 kilogrammes de déchets des sites d’enfouissement, ce qui équivaut en poids à 2,4 rorquals à bosse.

Bien sûr, il est important de se rappeler que le plastique recyclé n’est pas une solution parfaite en soi. Lorsque le client en a fini avec le produit, il est probable qu’il finisse à la poubelle, puisqu’il y a actuellement peu d’installations qui recyclent les matières synthétiques. Cela signifie que la combinaison sera enfouie, incinérée ou finira dans l’océan après quelques étés.

Mais c’est la réalité : La recherche de la durabilité est pleine d’arbitrages. Prenez Summersalt. Depuis le début, la marque s’est appuyée sur du nylon recyclé pour ses maillots de bain. Mais les fondateurs voulaient aussi envisager la durabilité d’un point de vue plus holistique, notamment en tenant compte de la durabilité des combinaisons. Après tout, les maillots de bain doivent survivre à de nombreux éléments : le soleil, la chaleur, l’eau salée et le chlore. « Plus longtemps le client est capable d’utiliser le maillot de bain, plus longtemps il reste à l’écart d’un site d’enfouissement « , fait remarquer M. Coulter.

Cela a conduit les fondateurs à envisager un nouveau compromis. Ils voulaient incorporer une fibre appelée Xtra Life Lycra dans les combinaisons pour les aider à garder leur forme plus longtemps et à résister à la dégradation causée par l’eau chlorée, la chaleur et les écrans solaires. Cela permettrait aux combinaisons de durer jusqu’à 10 fois plus longtemps que les tissus non protégés. L’inconvénient, cependant, est que ce Lycra est fait de plastique vierge.

En fin de compte, les fondateurs ont décidé d’inclure le Lycra parce qu’il leur permettrait de prolonger la durée de vie du produit, afin que le client puisse le porter longtemps avant de le jeter. Mais ce n’était pas une décision facile. « Nous sommes très francs sur le fait que nous ne sommes pas parfaits, mais nous faisons constamment des changements progressifs pour rendre nos produits plus écologiques « , dit Chamberlain. « Mais nous trouvons que c’est une affaire délicate, et qu’il est difficile pour chaque décision que vous prenez d’être durable à 100%. »

ENTRE LES MAINS DU CLIENT
Il y a une dizaine d’années, les scientifiques ont découvert quelque chose d’alarmant : lorsque nous lavons des matières synthétiques, de minuscules morceaux de plastique sont libérés dans l’eau, qui finissent par se retrouver dans l’océan. Les biologistes ont découvert que des traces de microplastiques se trouvent dans les poissons, ce qui signifie qu’ils sont maintenant entrés dans la chaîne alimentaire humaine. Bien que l’étude des microplastiques n’en soit qu’à ses débuts, les premières recherches ont montré que ces matériaux taxent nos foies et nos reins. « La mode n’est pas la seule industrie à contribuer à ce problème « , déclare Talbot de la Réforme. « Mais les vêtements synthétiques y contribuent. »

Les marques ne peuvent pas contrôler ce qui arrive à un produit une fois qu’il est entre les mains du consommateur. Mais avec sa campagne de maillots de bain, Reformation tente de sensibiliser le public au problème des microplastiques. Sur son site Internet, Reformation propose aux clients des conseils pour réduire la perte de microplastique, notamment en lavant délicatement les vêtements synthétiques à la main dans de l’eau froide (il a été démontré qu’elle libère moins de particules que les cycles rigoureux d’une machine à laver). L’entreprise vend également un produit appelé Guppyfriend, un sac qui capture les microfibres lorsque vous lavez vos vêtements synthétiques à la main ou en machine, afin que ces particules ne se retrouvent pas dans les cours d’eau.

Mais Talbot admet que ce n’est pas une solution adéquate. Après tout, vous devez toujours jeter les microplastiques dans le sac Guppyfriend. Pour ce faire, il faut les retirer et les jeter à la poubelle, mais ces minuscules particules peuvent quand même se retrouver dans les cours d’eau, car elles sont emportées par les eaux de pluie. En fin de compte, Talbot croit que la seule façon de vraiment régler le problème est d’installer des filtres sur les machines à laver ou dans les égouts pour capter les microplastiques avant qu’ils ne se retrouvent dans l’eau, puis d’utiliser une machine industrielle pour aspirer ces particules plastiques et les recycler. Rien de tout cela n’est terriblement réaliste pour un consommateur moyen. Talbot est aussi activement à la recherche de matériaux qui ne se détachent tout simplement pas. « Rien n’est encore disponible sur le marché ou à l’échelle, mais il pourrait être possible de traiter les tissus différemment dans le processus de finition des fibres et des tissus pour éviter ce problème « , dit-elle. « Ça va certainement faire partie de la solution. »

De nombreuses marques de maillots de bain qui annoncent leurs tissus durables n’ont pas de solution pour aider leurs clients à recycler leurs maillots de bain. Athleta, par exemple, dit qu’elle travaille activement à une initiative qui permettra de ramasser les vieux vêtements et de les recycler, mais ce n’est que dans plusieurs années.

Chez Reformation, Talbot veut donner aux clients différents moyens de rendre les produits plus circulaires. Les clients peuvent envoyer des produits portables au magasin de consignation en ligne Thredup et recevoir un crédit à dépenser sur Reformation. Ils peuvent également imprimer une étiquette d’expédition gratuite pour renvoyer les anciens produits Reformation, où ils seront triés et recyclés de manière appropriée.

Bien que nous ayons la technologie pour recycler les tissus faits d’une seule fibre, comme le cachemire ou le coton, il est beaucoup plus difficile de décomposer les fibres synthétiques, qui sont généralement des mélanges de différentes fibres. À l’heure actuelle, la meilleure façon d’éviter que les matières synthétiques ne se retrouvent dans un site d’enfouissement est de les envoyer à une installation de recyclage qui coupera les tissus en petits morceaux, qui pourront être utilisés pour d’autres produits, comme l’isolation des maisons et le rembourrage des coussins jetables.

En fin de compte, Talbot vise un moment où il sera possible de recycler les fibres à base de plastique. Les scientifiques mettent actuellement au point des machines qui sépareront différentes fibres dans un mélange – en tirant le nylon du coton, par exemple – et les transformeront en nouvelles fibres, qui pourront être utilisées pour de nouveaux vêtements. C’est un peu comme la façon dont nous recyclons actuellement le papier en nouveau papier, ou les bouteilles en plastique en nouvelles bouteilles, dans un système parfaitement circulaire. Une fois que nous serons en mesure d’étendre cette technologie, elle pourrait transformer l’ensemble de l’industrie de la mode. En théorie, cela signifierait que les marques de mode n’auraient plus jamais besoin de compter sur les matières premières.

Alors que les tissus synthétiques sont actuellement un fléau sur la planète, collectés dans les décharges et les océans, Talbot envisage un monde dans lequel nous cessons de fabriquer du plastique et recyclons constamment le plastique que nous avons déjà. « Personne n’a vraiment la solution », dit Talbot. « Mais ce qui est prometteur avec les matières synthétiques, c’est qu’elles peuvent être recyclées à l’infini. »

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