L’anglais est-il une langue « bizarre » ? Beaucoup d’entre nous pourraient penser que c’est vrai lorsque nous essayons d’expliquer à quelqu’un qui l’apprend ses règles d’orthographe complexes ou le sens d’expressions idiomatiques comme “it’s raining cats and dogs” soit « il pleut des chats et des chiens » (« il pleut des cordes »). L’enseignement ou l’apprentissage d’une langue, quelle qu’elle soit, n’est cependant jamais une tâche facile.

Mais qu’est-ce qu’une langue « bizarre » ? Les linguistes visent généralement à être aussi objectifs que possible dans l’étude du langage humain. Nous nous considérons comme des linguistes qui font des hypothèses sur la façon dont les humains utilisent le langage et les testent par rapport aux données linguistiques. Contrairement à ce que l’on appelle la « police linguistique« , nous pensons qu’il est important d’éviter, dans la mesure du possible, de porter des jugements de valeur sur la langue.

Certains linguistes informaticiens ont cependant utilisé les données de l’Atlas mondial des structures linguistiques (WALS) pour explorer quelles langues pourraient être considérées comme les plus « étranges ». Il ne s’agissait pas seulement d’un jugement de valeur : ils ont systématiquement comparé les informations contenues dans le site Web de la WALS pour 239 langues provenant de différentes parties du monde.

Leur but était de découvrir quelles langues avaient le plus grand nombre de caractéristiques qui différaient le plus des autres langues. Dans cette enquête, l’anglais arrive en 33e position sur 239 langues. C’était donc certainement « plus bizarre » que plus de 80% des autres langues de l’enquête.

Cependant, les critiques ont affirmé que l’enquête s’est livrée à une sélection sélective de quelques caractéristiques seulement parmi les nombreuses langues du monde. En effet, il y a des caractéristiques de l’anglais qui ne sont pas « bizarres » par rapport à beaucoup d’autres langues, comme l’ordre de base sujet-verbe-objet des mots ou complément. Mais examinons ici deux caractéristiques de l’anglais qui pourraient en fait être inhabituelles.

L’anglais sonne bizarrement
L’anglais sonne probablement un peu « bizarre » pour beaucoup de locuteurs d’autres langues. Selon la WALS, le nombre moyen de sons vocaux distinctifs dans les langues du monde est d’environ 25 à 30, appelés « phonèmes ». Le Pirahã, une langue indigène parlée dans la région amazonienne du Brésil, possède un ensemble de phonèmes d’une taille inhabituelle. Il a huit consonnes, et seulement trois voyelles : /i/, /a/, et /o/. En revanche, le Taa – également connu sous le nom de !Xóõ) est une langue d’Afrique australe qui possède plus de 100 phonèmes, y compris de nombreux types différents de sons de clic. Les langues des signes, comme la langue des signes britannique ou la langue des signes américaine, n’utilisent pas du tout de sons. Les signes sont plutôt composés de combinaisons de formes de mains, de mouvements des mains et d’emplacements sur ou près du corps du signataire.

L’anglais a plus de phonèmes que de nombreuses langues, avec environ 44, selon la variété d’anglais que vous parlez. Il a un ensemble inhabituellement grand de voyelles – il y en a environ 11. Selon la WALS, la plupart des langues parlées n’ont que 5 à 6 voyelles. C’est en partie la raison pour laquelle l’orthographe anglaise est diaboliquement compliquée, parce qu’elle a hérité de cinq lettres pour les voyelles de l’alphabet romain et que les locuteurs doivent les faire fonctionner pour plus du double du nombre de sons.

L’anglais a aussi des consonnes relativement inhabituelles. Deux sons, ceux représentés par le « th » dans « bath » et « bathe » respectivement, se retrouvent dans moins de 10% des langues étudiées dans WALS. En fait, ces deux sons sont généralement parmi les derniers sons acquis par les enfants, et certaines variétés d’anglais pour adultes ne les utilisent pas du tout.

La question des questions
La grammaire anglaise est aussi « bizarre ». L’anglais utilise différents ordres de mots pour faire la distinction entre les questions et les déclarations, ce qui signifie que le sujet de la phrase précède le verbe dans les déclarations. Prenons l’expression “life is a box of chocolates”, « la vie est une boîte de chocolats » par exemple. Ici, l’ordre est sujet (« life ») suivi du verbe (« is »). Dans la question “is life a box of chocolates?”, « la vie est-elle une boîte de chocolats ? », l’ordre de ces éléments est inversé.

Dans une enquête de l’EALA portant sur 955 langues, moins de 2 % des langues de l’échantillon utilisaient des différences de structure de phrase de type anglais pour les questions. Plus de 50% des langues ont ajouté une particule de question pour différencier une question d’un énoncé.

En japonais et en coréen, par exemple, vous ajoutez la particule de question « ka » à une instruction pour la transformer en question. La deuxième stratégie la plus courante dans l’EPLA consistait à modifier le modèle d’intonation, par exemple en changeant un modèle d’intonation à la baisse (pour un énoncé) en un modèle à la hausse (pour une question). En revanche, le Mixtec (langue indigène du Mexique) est une langue très atypique parce qu’elle n’utilise aucune stratégie grammaticale pour distinguer les questions et les déclarations.

Cela dit, il est impossible d’affirmer de façon concluante que l’anglais est, ou n’est pas, « bizarre » parce que toutes les données nécessaires pour faire ce jugement ne sont pas disponibles. Comme plusieurs milliers de langues n’ont pas encore été incluses dans les WALS, cela signifie que les WALS ne peuvent être utilisés que pour comparer l’anglais avec une petite proportion des 7000 langues estimées dans le monde aujourd’hui. Il faut donc en fin de compte davantage de documentation linguistique pour mieux comprendre l’incroyable diversité linguistique du monde.

Mais bien sûr il y a plein d’autres langues bizarres, il suffit de prendre un élément de langue et de comparer :

Retrouvez ici la Weirdness_index_values_full_list : la liste complète des langues bizarres. Voici le début du classement : Chalcatongo, Nenets, Choctaw, Diegueno, Oromo, Kutenai, Iraqw, Kongo, Arménien, Allemand,… et l’Hindi est la moins bizarre.

Cet article est inspiré de The Conversation.

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