Il y a un vieux mythe selon lequel on ne peut pas plier une seule feuille de papier en deux fois plus de sept fois, parce que chaque fois qu’on fait un pli, l’épaisseur du papier double, et il faut rapidement des quantités impossibles d’énergie pour finir le pli. Mais grâce à une lycéenne américaine, Britney Gallivan, nous savons maintenant que le papier peut être plié plus de sept fois, mais pas beaucoup plus – Gallivan détient actuellement le record du monde pour le pliage du papier à 12 plis dans une seule feuille de papier (de toilette).

Pourquoi le pliage du papier est-il si difficile ? Comme l’explique Karl Kruszelnicki de ABC Science Online, si vous essayez de plier une feuille de papier A4 standard d’environ 300 mm de long et 0,05 mm d’épaisseur, vous allez vous heurter rapidement à des chiffres sérieux :

« La première fois que vous le pliez en deux, il fait 150 mm de long et 0,1 mm d’épaisseur. Le deuxième pli le porte à 75 mm de long et 0,2 mm d’épaisseur. Au huitième pli (si vous pouvez y arriver), vous avez un tas de papier de 1,25 mm de long, mais de 12,8 mm d’épaisseur. Il est maintenant plus épais que long et, si vous essayez de le plier, il semble avoir l’intégrité structurelle de l’acier. »

En fait, si vous pouvez dépasser la logistique de tout cela et que vous êtes heureux de ne vivre qu’un instant dans l’hypothétique, une feuille de papier pliée en deux vingt fois fera 10 km de haut, ce qui la rendra plus haute que le mont Everest.

Jésus Diaz de Gizmodo a calculé les chiffres :

  • 30 plis vous emmèneront dans l’espace, car votre papier fera maintenant 100 km de haut.
  • 42 plis vous mèneront sur la Lune.
  • 81 plis et votre papier sera de 127 786 années-lumière, presque aussi épais que la galaxie d’Andromède.
  • À 103 plis, vous sortirez de l’Univers observable, dont le diamètre est estimé à 93 milliards d’années-lumière.

C’est ridicule de plier du papier, on peut au moins dire ça. Mais revenons à la réalité, et au nombre de plis que nous pouvons faire sur Terre. La chaîne Hydraulic Press Channel sur YouTube, qui porte bien son nom, a tenté de plier une feuille de papier A3 en deux sept fois à l’aide d’une presse hydraulique pour obtenir les plis finaux, et disons que les résultats sont assez étranges.

Les choses vont parfaitement bien jusqu’à ce qu’on arrive à ce fameux septième pli. Au fur et à mesure que le papier entre et que la presse hydraulique se bloque, nous entendons un « bang« , et nous voyons que le papier a explosé en une substance dure et calcaire qui s’effrite en morceaux. Ça ne ressemble même plus à du papier. Alors qu’est-ce qui s’est passé ?

Comme Thomas Amidon, professeur de génie du papier et des bioprocédés au Collège des sciences environnementales et forestières de SUNY, l’a dit à Mary Beth Griggs de Popular Science, l’explication la plus probable de la triste disparition du papier pressé n’était pas les fibres de cellulose (le bois) dont il est fait, mais un autre composant du papier : le carbonate de calcium.

Cette substance est ajoutée au mélange de papier à l’usine pour rendre le produit fini plus opaque et plus rigide qu’il ne le serait s’il était composé uniquement de fibres de bois.

« Vous avez probablement déjà entendu parler du carbonate de calcium – c’est un minéral courant qui est un élément constitutif des récifs coralliens et de certaines formes de calcaire « , explique Griggs. « Amidon pense qu’il y avait assez de substance dans le papier pour que lorsque la pression élevée de la presse hydraulique a été appliquée sur la petite zone, le stress était trop fort pour le minéral, et il s’est effondré. »

« C’est comme une colonne de ciment », lui dit Amidon.

Regardez les images ci-dessus pour voir l’étrange phénomène en action.

Et si vous voulez en savoir plus sur les merveilles étranges du pliage du papier, regardez la vidéo ci-dessous, qui vous montrera comment plier votre papier si épais, il est aussi large que l’Univers :

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