Astuce de moine: gérer les distractions dans l’Antiquité tardive

Pour les moines, la concentration n’était pas seulement une nécessité pratique, mais une discipline spirituelle. Par conséquent, ils ont passé beaucoup de temps à réfléchir à la nature de la distraction et à la façon de la combattre.

Parfois, les démons sont accusés de faire vagabonder les esprits. Parfois, ils blâmaient les instincts de base du corps. Mais l’esprit était le problème fondamental : c’est une chose intrinsèquement nerveuse. Jean Cassien, dont les pensées sur la pensée ont influencé des siècles de moines, ne connaissait que trop bien ce problème. Il s’est plaint du fait que l’esprit  » semble poussé par des incursions aléatoires « . Il « erre comme s’il était ivre ». Il pensait à autre chose pendant qu’il priait et chantait. Au milieu de sa lecture, il se perdait dans ses projets d’avenir ou dans ses regrets passés. Il ne pouvait même pas rester concentré sur son propre divertissement – sans parler des idées difficiles qui exigeaient une concentration sérieuse.

C’était à la fin des années 420. Si Jean Cassien avait vu un smartphone, il aurait prédit notre crise cognitive en un clin d’œil.

Paradoxalement, les moines et les nonnes ne vouent pas seulement leur vie sous le cachet de l’austérité, du moins sur le plan cognitif. Au lieu de cela, ils feraient tout leur possible pour accepter les pouvoirs sauvages et distrayants de l’esprit, mais en essayant de les exploiter à des fins utiles.

Une partie de l’éducation monastique consistait à apprendre à former des figures cognitives caricaturales, pour aider à aiguiser ses compétences mnémoniques et méditatives. L’esprit aime les stimuli tels que la couleur, l’extrême, le sexe, la violence, le bruit et les gesticulations sauvages. Le défi était d’accepter ses plaisirs et ses préférences, afin d’en profiter. Les auteurs et les artistes peuvent faire un peu de travail de fond ici, en écrivant des récits vivants ou en sculptant des figures grotesques qui incarnent les idées qu’ils veulent communiquer. Plus les dispositifs mnémoniques sont bizarres, mieux c’est – l’étrangeté les rendrait plus faciles à récupérer et plus captivants à penser quand l’esprit « revient » pour les regarder.

Un excellent livre à ce sujet est The Art Of Memory de Francis Yates ; il traite plus de la Renaissance que de l’apogée de la période monastique, mais se concentre sur l’histoire et l’art de ces divers dispositifs mnémoniques, tout en faisant double emploi avec une sorte d’histoire culturelle de l’esprit.

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