L’histoire derrière le son qui régit nos vies….

Je me suis posé la question ce week-end, suite à l’erreur stratégique d’aller à Versailles pour l’exposition sur Mme de Maintenon, et de visiter malgré tout le château… C’était bondé et très pénible d’être au milieu des touristes et de tous ces téléphones produisant le son de l’appareil photo…. Mais pourquoi ? Pourquoi avons-nous besoin du bruit de la photo prise comme s’il s’agissait d’un véritable appareil photo ?

Non pas que je ne comprenne pas la logique, mais un son plus discret de facto serait plus adéquat, plutôt que ce son recréé qui peut se trouver au volume maximum et être insupportable quand tout le monde prend ses photos du lit du roi…

Voici une petite histoire du bip qui se trouve être la huitième d’une série exclusive de 50 articles, dont un publié chaque jour jusqu’au 20 juillet, qui explore le 50e anniversaire du tout premier alunissage. (Vous pouvez consulter 50 jours jusqu’à la Lune tous les jours ici.)

Le bip électronique est partout. Quand vous n’attachez pas votre ceinture de sécurité, votre voiture émet un bip. Lorsque votre four à micro-ondes a fini de réchauffer vos restes de plats chinois à emporter, il émet un bip. Le lave-vaisselle émet un bip ; le détecteur de fumée émet un bip ; lorsque la cafetière s’éteint automatiquement, elle émet un bip. Si vous égarez votre iPhone, vous pouvez le faire bipper, par télécommande, etc.

Des décennies avant Siri et Alexa, le bip est devenu le moyen universel pour nos objets inanimés d’attirer notre attention.

Mais le bip électronique est né avant l’ère numérique dont il est la marque de fabrique. La première fois que la plus grande partie du monde a entendu ce bip, c’était depuis l’espace – depuis le tout premier objet de fabrication humaine lancé dans l’espace, Spoutnik 1.

Parce que c’est ce que Spoutnik a fait : Il a bipé, et il a fait le tour de la Terre.

Et le bip était devant et au centre.

L’émission spéciale de CBS News consacrée au lancement et à l’impact de Spoutnik a débuté avec 18 secondes de bip enregistré. « Jusqu’à il y a deux jours, dit Douglas Edwards, ce son n’avait jamais été entendu sur cette Terre. Soudain, c’est devenu une partie de la vie du 20ème siècle autant que le ronronnement de l’aspirateur. »

On ne saurait trop insister sur la sensation que Spoutnik a fait naître dans tout le pays et dans le monde entier. Les journaux, y compris le Washington Post et le Chicago Tribune, publiaient chaque jour les horaires de Spoutnik : des horaires indiquant à quelle heure Spoutnik passait dans différentes villes du monde. Le New York Times, parmi ses reportages sur la saturation, a publié un article expliquant que les radios AM domestiques ordinaires n’avaient pas la portée nécessaire pour capter les bips de Spoutnik.

Spoutnik n’a rien fait de scientifique : il représentait simplement les prouesses techniques de la Russie. En revanche, le premier satellite américain lancé avec succès, Explorer 1, est arrivé quatre mois plus tard et, dans son boîtier compact de 9kg, il transportait un ensemble d’instruments scientifiques et a fait la première découverte majeure de l’ère spatiale : l’existence de la ceinture de rayonnement Van Allen entourant la Terre.

Le bip de Spoutnik, cependant, est devenu représentatif à la fois de la réussite de la Russie et de ses connotations inquiétantes. Le magazine Life ne s’est pas contenté d’appeler le son de Spoutnik un « bip ». Sa première histoire sur Spoutnik s’ouvrit : « Un croassement étrange et intermittent – on aurait dit un criquet avec un rhume – a été capté par des récepteurs radio du monde entier la semaine dernière …. « Dans un article sur l’impact géopolitique de Spoutnik, intitulé « The Beeper’s Message », le magazine Time disait : « Ce qui était immédiat et sûr, c’était l’impact psychologique du bipeur… . . . Son message, selon The London Economist la semaine dernière, était simple :  » Nous, les Russes, un peuple arriéré encore il y a moins d’une vie, pouvons maintenant faire des choses encore plus spectaculaires que l’Occident riche et pompeux – grâce au communisme « . ”

C’était, en fait, un « bip » éloquent, comme l’a traduit The Economist.

Pour pratiquement tout le monde aux États-Unis et dans le reste du monde, le gazouillis caractéristique de Spoutnik était la première fois qu’ils entendaient un bip électronique. Le mot « bip » lui-même a été utilisé pour la première fois en 1929 pour décrire le son d’un klaxon de voiture, selon l’Oxford English Dictionary. En un mot, il n’avait même pas 30 ans quand Spoutnik a commencé à émettre un bip. Arthur C. Clarke, l’auteur de science-fiction qui a écrit 2001 : A Space Odyssey, est crédité de la première utilisation du « bip » pour décrire le son électronique d’un ordinateur, dans son premier roman, The Sands of Mars, en 1951.

Spoutnik est resté silencieux 21 jours après le lancement lorsque, selon les Russes, ses batteries se sont déchargées.

Le signal sonore lui-même est devenu si omniprésent que dans certains milieux, en particulier dans les hôpitaux, des études montrent que la  » fatigue de l’alarme  » réduit la qualité des soins médicaux que les infirmières, les médecins et les techniciens peuvent dispenser. Une analyse en 2014 des bips d’avertissement émis par les appareils médicaux de l’hôpital universitaire Johns Hopkins a montré qu’il y avait 350 alarmes par lit de patient et par jour, si bien qu’il était pratiquement impossible pour le personnel de distinguer les bips importants des triviaux.

Le soir du lancement de Spoutnik, le 5 octobre 1957, un annonceur de NBC News l’a rendu beaucoup plus correct qu’il ne pouvait l’imaginer. En présentant un enregistrement du bip de Spoutnik, il a dit : « Écoutez maintenant le son qui sépare toujours plus l’ancien du nouveau. »

Charles Fishman, pour Fastcompany et sa couverture de l’anniversaire de l’alunissage.

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