« Ce sont des machines évolutives d’un milliard d’années « , explique un chercheur du MIT qui met au point des moyens de transformer les plantes d’intérieur en capteurs fonctionnels.

Aujourd’hui, l’électronique est faite de métaux lourds et d’éléments de terres rares, ce qui a donné naissance à une exploitation minière mondiale néfaste pour l’environnement et souvent exploitante pour les gens qui travaillent dans ces mines. Mais un chercheur du MIT propose une nouvelle façon de penser les circuits : Au lieu de toujours compter sur les matériaux traditionnels pour les fabriquer, que se passerait-il si nous nous tournions vers certains des capteurs les plus anciens de la planète ?

« Les plantes sont ces choses merveilleuses. Ce sont des machines évolutives d’un milliard d’années « , explique Harpreet Sareen, professeur adjoint à la Parsons School of Design et chercheur affilié au Media Lab du MIT. « Ils ont des signaux naturels, ils changent leur couleur, leur orientation, la position de leurs fleurs. Et ils peuvent sentir les choses autour d’eux. Nous cherchions comment ces mécanismes de détection sont toutes les choses que nous essayons de faire dans notre électronique. »

Grâce à deux nouveaux projets, Sareen a créé de nouvelles façons de transformer les plantes en interfaces. L’ouvrage, qui a été publié en mai à l’occasion de la conférence annuelle ACM Computer Human Interaction, s’appuie sur un projet antérieur dans le cadre duquel Sareen a transformé des plantes en capteurs – avec des feuilles qui pouvaient détecter le mouvement et envoyer un signal à un ordinateur.

Mais maintenant, avec un nouveau projet appelé Phytoactuators, il a mis au point un moyen de compléter la boucle et de transmettre un signal électronique à un Dionée attrape-mouches ou à un Mimosa Pudica, afin que la plante elle-même puisse agir comme un dispositif de notification. Lorsqu’un utilisateur effectue une action sur l’écran de l’ordinateur, comme cliquer sur un bouton, il déclenche les mâchoires de la Dionée pour se refermer. « Notre vision est d’avoir cette couche d’interaction numérique à l’intérieur des plantes elles-mêmes afin que nous puissions non seulement détecter les signaux à travers elles, mais aussi relier nos réponses numériques aux réponses de la plante « , explique M. Sareen.

Cela pourrait être utilisé pour ce que Sareen appelle les « soft notifications ». Par exemple, si un colis arrive chez vous, un logiciel de suivi pourrait envoyer un message à votre plante pour qu’elle rétracte ses feuilles et que vous sachiez que votre livraison est sur votre porche. « Ces [notifications douces] n’entraînent pas de surcharge cognitive « , dit Sareen. « Cela nous fait savoir que quelque chose a changé et que nous n’avons pas besoin de nous concentrer explicitement sur[cela]. »

Mais Sareen a une ambition bien plus grande que de faire du Mimosa Pudicas une simple interface de plus dans votre maison. Il veut aussi construire des circuits à l’intérieur d’elles, en intégrant des ordinateurs miniatures dans leurs feuilles.

Son deuxième nouveau projet, Planta Digitalis, est le premier pas vers ce noble objectif. Sareen et son équipe ont réussi à insérer un fil conducteur à l’intérieur de la tige d’un rosier. Pour ce faire, ils ont créé un mélange chimique organique, soluble dans l’eau, conducteur et, surtout, qui n’endommagerait pas la plante. Ils ont dissous ces  » électroniques liquides  » dans l’eau, puis ont mis une rose coupée dans l’eau pendant quelques jours. Au fil du temps, la rose a aspiré le produit chimique à l’intérieur de sa tige, créant essentiellement une traînée de produits chimiques conducteurs dans ses tissus. La rose était connectée extérieurement à un ordinateur. Ensuite, Sareen pouvait transformer la rose en détecteur de mouvement en envoyant des signaux à haute fréquence vers le haut du fil ; toute fluctuation de la fréquence indiquait que quelque chose bougeait à proximité.

C’est la première étape vers l’objectif de Sareen de concevoir un circuit à l’intérieur d’une plante. Il est toujours à la recherche du bon mélange de produits chimiques qui réagirait avec la structure interne de l’usine d’une manière qui s’auto-assemblerait dans un circuit organique. Le résultat final pourrait être quelque chose comme ce que vous voyez dans le film Avatar : Biohacked plants qui peut transférer des signaux et agir presque comme un ordinateur en réseau. Il appelle cette vision  » design convergent « , où les humains construisent une électronique hybride qui inclut des éléments naturels, biologiques aussi bien qu’artificiels.
(l’étape avant de le faire sur nous-mêmes ???)

Sareen pense que ce genre de botanique cyborg pourrait remplacer les capteurs dans nos maisons. Par exemple, pourquoi utiliser un capteur de mouvement traditionnel si votre plante peut faire le travail à votre place (tout en offrant tous les autres avantages de la verdure) ? Il envisage également de mettre en réseau les plantes dans les réserves naturelles afin qu’elles puissent compter le nombre d’animaux qui passent par elles, dans le but de suivre la santé des écosystèmes. Dans le domaine de l’agriculture, les plantes « branchées » pourraient informer les agriculteurs lorsqu’ils ont besoin de plus d’eau. Ensuite, Sareen travaille sur l’utilisation d’une autre capacité naturelle des plantes – l’absorption d’eau – comme détecteurs de toxines dans les sources d’eau.

Parce que les installations sont auto-alimentées et autoréparables, Sareen espère intégrer ces caractéristiques à l’électronique moderne. Et sur la voie de l’hybridation, il espère que les scientifiques trouveront des moyens plus durables d’harmoniser la technologie humaine avec le monde naturel. « Nous en sommes à un point où nous comprenons la biologie dans une certaine mesure… Nous comprenons aussi suffisamment l’électronique pour pouvoir commencer à… concevoir ces choses ensemble « , dit Sareen. « Ce n’est que le début. »

Via Fastcompany

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