Comment Nefertiti est devenu un symbole puissant dans l’art contemporain

Depuis sa découverte au début du XXe siècle, le buste de Néfertiti, œuvre de calcaire et de stuc réalisée par le sculpteur Thoutmosis vers 1345 av. J.-C., a cimenté l’importance de la reine d’Égypte ancienne comme icône mondiale de la pop-culture.

La Nefertiti, de la tristement célèbre sculpture, porte sa couronne, une coiffe bleu royal avec en bandeau un diadème doré et des motifs élaborés, qui suggèrent une puissance agrémentée d’une esthétique élégante. En dessous, son visage, symétrique, posé dans sa beauté, rappelle l’attrait qui a fait du buste de Nefertiti l’une des œuvres d’art les plus durables du monde.

Témoignage de sa persévérance dans la culture populaire, la ressemblance de Nefertiti continue d’être réimaginée par des artistes contemporains du monde entier. Par leurs adaptations et leurs hommages, les œuvres de ces artistes comblent le fossé entre l’antiquité et la modernité. Mais la sculpture fait aussi l’objet de débats animés ; la signification du genre de Nefertiti et les questions entourant son identité raciale ont forgé des schismes dans son attrait culturel moderne. Au cours des dernières décennies, les artistes allemands, égyptiens et américains, en particulier, ont placé les questions de race et de genre au premier plan du discours entourant Nefertiti, nous invitant à réfléchir à ce que signifie coopter, déformer et réimaginer l’image d’une reine africaine à laquelle beaucoup se sentent en droit de se fier.

La compagnie orientale allemande a découvert le buste de Nefertiti lors d’une expédition à Amarna en 1912. Un sponsor de la fouille a prêté la sculpture au Neues Museum de Berlin en 1913, où elle est conservée depuis lors. La revendication de l’Allemagne sur l’œuvre d’art antique a été contestée par les autorités égyptiennes et les militants. Dans ce paysage géopolitique, un certain nombre d’artistes allemands se sont explicitement engagés avec Nefertiti dans leurs œuvres d’art comme moyen d’explorer des idées sur l’identité et la propriété.

Dans une œuvre sans titre de 2012 d’Isa Genzken, la première de la série « Nofretete » (2012-18), Nefertiti apparaît comme on ne l’a jamais vue. Sept bustes de la reine sont assis sur des podiums blancs individuels, dont le premier est serré par un corset rouge chaud, comme pour impliquer un corps retenu. Chaque itération de Nefertiti de Genzken présente un style différent de vision de créateurs. La différence entre mannequin et buste est estompée, l’incorporation par Genzken d’articles de haute couture complique le glamour et la possession de soi de Nefertiti, comme pour suggérer qu’elle est autant une icône commerciale qu’une icône historique.


Dans son œuvre en bronze Quantum Nefertiti de 2017, le sculpteur allemand Julian Voss-Andreae présente la monarque comme dégagée par le temps ou la forme corporelle. La sculpture de Voss-Andréae adhère à la représentation traditionnelle de Nefertiti en tant que buste, pour ensuite abandonner l’objectivité que le portrait privilégie. Quantum Nefertiti est composé de feuilles de bronze régulièrement espacées et reliées entre elles pour suggérer la forme du buste. Pourtant, ici, elle n’a pas de visage, elle n’a que des espaces vides là où elle devrait être – peut-être un effort pour faire de la place à toutes nos idées sur elle.

Les artistes berlinois Nora Al-Badri et Nikolai Nelles, d’autre part, ont transformé leurs idées sur Nefertiti en actions. Pour leur œuvre The Other Nefertiti de 2016, les artistes ont réalisé de multiples tirages 3D du buste. Réalisant une oeuvre symbolique, ils ont fait don d’une des répliques à l’Université américaine du Caire et ont en outre partagé les données d’impression 3D en ligne. Le buste en résine polymère de la paire, un rendu d’un blanc amidon de l’original, chevauche de manière convaincante la ligne entre le blanc et le vide ; The Other Nefertiti est une toile non marquée, prête pour son retour à la maison.

Contre les revendications occidentales sur Nefertiti, les artistes africains ont fait valoir leurs propres arguments en faveur de l’appartenance ethnique et nationale de la reine. Dans son exposition personnelle « Nefertiti » de 2018 à la galerie d’art Zamalek au Caire, l’artiste égyptien Hossam Dirar a présenté une série de peintures à l’huile qui renvoient l’ancien monarque en Egypte – un symbole pour son humanité. Dans ses peintures, Nefertiti est représenté avec des jambes, des bras et même des ailes, offrant une représentation de Nefertiti comme un chef divin à la fois redoutable et familier. Ces peintures explosent de couleurs et mélangent les modes modernes et anciennes – hauts d’épaules, robes d’amour et colliers ankh – qui reproduisent Néfertititi et sa couronne caractéristique pour un nouveau monde. Dans son buste en plâtre, I used to be Nefertiti (2014), l’artiste franco-marocain Mehdi-Georges Lahlou affirme une sorte d’intimité entre lui et le souverain. Coulant son propre visage sur celui de Néfertiti, Lahlou brise artiste et muse pour considérer l’image de la reine comme un symbole nostalgique de la féminité.

En Amérique, des artistes d’ascendance africaine ont fait appel à Nefertiti pour examiner leur identité raciale et leur patrimoine. Le projet Grey Area (version brune) de Fred Wilson, artiste né dans le Bronx en 1993, propose cinq itérations du buste de Nefertiti dans une gamme de tons de peau. En livrant des variations de Nefertiti qui font appel à notre code couleur moderne de noirceur, de brillance et de blancheur, Wilson nous demande de déterminer ce qui est en jeu pour dissiper ou confirmer l’identité raciale de Nefertiti.

Dans la collection de photographies Cibachrome de l’artiste et critique jamaïcaine Lorraine O’Grady « Album de famille métissée » (1980/1994), les reliefs sculptés de Nefertiti et de ses filles sont juxtaposés à des photographies de la sœur et des nièces de O’Grady. Ici, Nefertiti sert de mère, de fille, de sœur et d’elle-même. En s’appuyant sur la diaspora et le matrilinéaire, O’Grady donne à Nefertiti une signification féministe noire.

Dans son œuvre de 2018 Composition of Doorknocker Earrings with Pharaoh Heads and Nefertiti Recesses, l’artiste new-yorkaise LaKela Brown, née à Détroit, introduit Nefertiti dans la culture matérielle afro-américaine. La dalle de plâtre porte les empreintes d’un pharaon égyptien archétype et des impressions fossilisées du buste de Nefertiti, ainsi que des boucles d’oreilles « doorknocker« , un élément essentiel de la mode urbaine afro-américaine. En associant les caractéristiques de l’esthétique contemporaine et ancienne en plâtre, Brown élève cet accessoire moderne populaire en affirmant sa proximité avec l’Égypte ancienne, montrant une fois de plus que Nefertiti est l’un des symboles les plus puissants de la diaspora africaine.

Dans ses nombreuses œuvres mettant en vedette Nefertiti, l’artiste éthiopien-américain Awol Erizku défend l’utilité de Nefertiti comme point de référence historique de la domination et de l’extravagance culturelles des Noirs. Dans Nefertiti (Black Power) (2018), le profil de la reine d’Egypte est éclairé par des néons. Médium qui sert aussi d’outil publicitaire, le néon est souvent utilisé pour intriguer les consommateurs. Ce néon Nefertiti nie le contact visuel du spectateur, nous attire tout en nous gardant à distance. Dans Nefertiti-Miles Davis (2017), Erizku continue de relier Nefertiti à la culture noire, cette fois en la transportant dans les années 1970, déguisée en boule disco.

Malgré tout le savoir qui entoure l’image de Nefertiti, on sait très peu de choses sur la vie de la « belle », comme on l’appelle.

En fait, Nefertiti a en grande partie disparu du registre historique vers l’âge de 12 ans du règne de son mari Akhenaton, quand elle avait environ 30 ans. Pourtant, en tant qu’ancienne muse, sa puissance culturelle n’est renforcée que par cette mystique. Sans elle, elle ne serait pas à la hauteur de la projection artistique et politique qui reste à la base de sa réception posthume. En nous incitant à nous engager dans la politique de la race, du sexe et des droits coloniaux, Nefertiti a effectivement surpassé l’influence royale qui marquait autrefois sa dynastie. En échange de cette influence, elle doit rester une figure de proue, sa notoriété du XXIe siècle marquée par la puissance désincarnée d’un buste.

Via Artsy

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