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Ces panneaux solaires ne produisent pas seulement de l’électricité, ils produisent de l’eau potable

Ces panneaux solaires ne produisent pas seulement de l’électricité, ils produisent de l’eau potable

Un nombre scandaleux de 783 millions de personnes dans le monde n’ont pas accès à de l’eau potable propre. Il se trouve qu’il y a une source d’eau presque infinie, mais elle est emprisonnée dans nos océans et pleine de sel. Bien qu’il soit possible de dessaler une partie de cette eau, il s’agit d’un procédé coûteux et énergivore. Et si un panneau solaire pouvait servir de purificateur d’eau ? Et si elle pouvait pomper l’eau de l’océan et la rendre potable, tout en n’entraînant aucune perte d’énergie pour une maison ou un bâtiment ?

C’est exactement ce que fait un nouveau projet de recherche de l’Université des sciences et de la technologie du roi Abdallah. Cela commence avec un panneau solaire classique – qui ne peut transformer qu’environ 20 % de l’énergie en électricité, tout en perdant les 80 % restants dans l’air sous forme de chaleur. « La chaleur était considérée comme un déchet. … jusqu’à ce que notre appareil », écrit le chercheur principal Peng Wang par courriel. Parce que le système de son équipe utilise cette chaleur perdue pour purifier l’eau.

Comment ? La chaleur ambiante est dirigée vers un système de tubes remplis d’eau de mer. Une fois chauffée, l’eau de mer s’évapore à travers plusieurs membranes fibreuses en verre de quartz, qui purifient l’eau en la filtrant à travers de minuscules capillaires. En même temps, des couches conductrices à l’intérieur des tubes continuent à récupérer la chaleur, pour alimenter le processus d’évaporation encore et encore.

Leur prototype de première génération a beaucoup de place pour l’amélioration de l’efficacité, dit Wang à Fastcompany, mais il peut générer des quantités significatives d’eau propre et dessalée. Chaque mètre carré de panneaux solaires est capable de produire 1,64 litre d’eau par heure. Les calculs mathématiques montrent qu’une maison solaire moyenne avec 55 mètres carrés de panneaux solaires sur le toit peut produire une quantité incroyable de 23 gallons d’eau (87 litres) à l’heure. Et encore une fois, cette eau est purifiée sans perte de tension à travers les panneaux eux-mêmes.

En effet, de nombreux scientifiques et entrepreneurs étudient actuellement comment l’énergie solaire peut alimenter le dessalement, mais aucun ne semble utiliser 80 % de l’énergie perdue pour ce faire. Et c’est ce qui rend cette recherche si attrayante. M. Wang soutient qu’elle n’est pas destinée à remplacer les grandes usines de dessalement. Au lieu de cela, « elle est destiné à compléter la production d’eau potable », dit-il. « Cette technologie est intéressante pour fournir de l’eau potable à l’échelle décentralisée dans des [zones] à faible ou moyenne densité de population. »

N’oubliez pas que 40 % de la population mondiale vit près d’une côte et qu’il pourrait donc être utile d’accueillir une fraction de cette population. C’est aussi une solution séduisante d’eau propre pour les gens qui vivent sur la côte, hors réseau, pour ceux qui fantasment d’une petite maison autosuffisante, peu importe l’endroit où elle se trouve.

Quoi qu’il en soit, la technologie devra encore être optimisée dans le cadre de recherches futures avant de pouvoir être mise à l’échelle. Mais c’est le parfait rappel de la façon dont, si nous voulons sauver la planète et notre économie, il est très logique d’investir dans des technologies vertes pour nos maisons.

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