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Le problème sérieusement effrayant avec le plastique noir tout autour de nous

Le problème sérieusement effrayant avec le plastique noir tout autour de nous

C’est l’un des plus grands défis du recyclage aujourd’hui, mais les chercheurs ont découvert une technique révolutionnaire qui en fait un produit précieux.

Excuses à votre partenaire de livraison préféré, mais vous ne devriez plus jamais manger un repas dans l’un de ces contenants en plastique noir parce que, comme des chercheurs l’ont récemment révélé, le plastique noir peut contenir toutes sortes de produits chimiques dangereux.

L’an dernier, des chercheurs de l’Université de Plymouth ont publié une étude dans Environment International sur le cycle de vie de la matière toxique – la première fois qu’une grande partie du public avait entendu parler des dangers du plastique noir. Le problème vient de la technologie utilisée dans les centres de recyclage. Ces systèmes ont de la difficulté à voir et à trier les plastiques noirs des autres plastiques, ce qui signifie qu’une majorité des plastiques noirs qui arrivent aux centres de recyclage sont jetés à la poubelle au lieu d’être transformés en nouveaux produits. « La plupart des gens supposent que les plastiques noirs sont recyclés comme les autres plastiques, mais en réalité, les matériaux noirs ne sont pas ramassés dans les centres de recyclage par la technologie infrarouge normale « , a dit le Dr Andrew Turner de l’Université de Plymouth à Fastcompany cette époque. « Parce que nous ne recyclons pas le plastique noir en général, nous nous tournons vers les déchets électroniques noirs comme source de produits de consommation noirs. »

Le problème de la réutilisation de ce plastique, c’est qu’il est souvent rempli de plomb et de produits chimiques ignifuges comme le brome, ce genre de choses qui ne sont jamais destinées à aller sur votre peau ou dans votre bouche. En fin de compte, le plastique utilisé dans les vieux appareils électroniques finit par se mélanger aux vieux plastiques de qualité alimentaire. Soudain, il y a des additifs toxiques qui dépassent les limites légales dans nos bijoux, nos touilleurs à café, nos décorations de Noël et nos tuyaux de jardin. L’exposition continue au brome peut entraîner un empoisonnement systématique du cerveau et des reins. Le plomb peut entraver de façon permanente le développement physique et mental.

LES ORDURES D’UN HOMME SONT LE TRÉSOR D’UN AUTRE HOMME

« En gros, le plastique noir est à la fois beau et laid « , déclare Alvin Orbaekwhite, chercheur à l’Energy Safety Research Institute de l’Université de Swansea. « C’est beau que tout le plastique puisse devenir du plastique noir. Il ouvre la voie au recyclage du plastique. Mais il ne peut pas être recyclé après [à cause de la technologie actuelle de recyclage]. C’est déjà au bout de la chaîne alimentaire. Et le fait que c’est noir cache toutes sortes d’autres choses là-dedans. »

Orbaekwhite fait partie d’une équipe de chercheurs qui mettent au point des moyens de réutiliser les vieux plastiques noirs, qui représentent jusqu’à 15 % de tous les déchets plastiques. « Nous devons commencer à considérer ce matériau comme une marchandise, dit-il. « En soi, ça dure si longtemps ; c’est le problème avec ça. C’est seulement parce que c’est si stable ! Prenons donc cette stabilité comme un signe de sa capacité à être utilisée en permanence. »

Dans le numéro de juin du Journal of Carbon Research, ils décrivent comment ils ont découvert une façon de transformer les déchets de plastique noir en fils électriques entièrement fonctionnels. Leur nouvelle technique consiste à transformer le carbone contenu dans le plastique en nanotubes de carbone, qui sont des mini-cylindres fabriqués à partir de coquilles de carbone d’une épaisseur d’un atome. Ils sont capables de toutes sortes d’exploits merveilleux, comme conduire l’électricité. En utilisant des techniques similaires, il croit que la méthode pourrait aussi créer de la fibre de carbone, ou du graphène, des matériaux très prisés dans des endroits comme l’industrie aérospatiale pour leur grande résistance et leur faible poids.

Le processus commence par la liquéfaction du plastique dans un solvant. Ensuite, il est placé dans un four à 750 degrés avec une forme de fer (à l’avenir, ce fer pourrait littéralement être fourni sous forme de rouille, dit-il, puisqu’il est si bon marché et répandu) qui sert de catalyseur à la réaction. Dans ces conditions, le plastique se transforme en nanotubes de carbone, capables de transporter l’électricité. Ce n’est pas la première fois que le plastique est transformé en nanotubes, mais la facilité pratique et la flexibilité de ce procédé est la découverte majeure du papier. L’équipe d’Orbaekwhite a prouvé qu’elle pouvait conduire l’électricité en prenant simplement une partie du câblage qu’elle a créé en plastique et en le branchant à une lampe qui s’allume.

« Le contenu est tout droit sorti du four, il n’y a pas de glace et de sucre dessus « , explique Orbaekwhite, qui a également fondé une entreprise appelée Trimtabs pour commercialiser la technologie, pour laquelle il recueille actuellement des fonds. « C’est dur, mais je voulais montrer que même s’il sort du four, il est prêt à partir. »

Il ajoute que le procédé est évolutif aujourd’hui ; il suffit aux ingénieurs chimistes de traduire la science en machines de taille industrielle. D’autres recherches exploreront d’autres formulations de plastiques qui pourraient être utilisées et travailleront à raffiner les nanotubes pour maximiser leur performance (il existe plus de 100 styles de nanotubes connus des scientifiques ayant des propriétés différentes, et le câblage construit dans cette recherche est un mélange de plusieurs types).

Une fois qu’Orbaekwhite se met en route, il peint un avenir séduisant pour tous ces dangereux déchets de plastique noir. Sa méthode de création de nanotubes n’est pas précieuse ; elle est adaptable aux plastiques intrinsèquement impurs par conception, de sorte qu’elle peut être mise à l’échelle à l’échelle mondiale avec des flux de recyclage locaux, peu importe les types d’impuretés qui peuvent se trouver dans le mélange. Quant à l’impact environnemental potentiel du recyclage des plastiques contenant toutes sortes d’impuretés, tout composant en carbone présent dans le plastique se retrouverait dans la structure du nanotube. Tous les métaux lourds, comme le plomb, brûleraient et seraient capturés par les filtres HEPA du four.

« J’utilise aussi le serment d’Hippocrate dans ce travail « , dit Orbaekwhite au sujet de l’impact environnemental. « Je n’ai pas l’intention de faire de mal. »


[Image : gracieuseté de l’Université de Swansea]

L’INFRASTRUCTURE DE L’AVENIR ?

Quant à l’impact pratique du câblage à base de plastique, la plupart des câbles d’aujourd’hui sont fabriqués à partir de cuivre, une ressource limitée, qui est un excellent conducteur d’électricité, mais aussi très lourd et génère beaucoup de chaleur dans le processus de transport de l’énergie, à tel point qu’il s’étire et fond lentement avec le temps.

Le nano-câblage en carbone recyclé d’Orbaekwhite est un peu moins efficace pour déplacer l’énergie aujourd’hui, mais il fonctionne complètement froid, est plus flexible et est beaucoup plus léger. Cela signifie qu’il pourrait s’agir d’une option supérieure et immédiate pour des applications à poids restreint comme l’ingénierie aérospatiale, où les nanotubes seraient une meilleure alternative pour alimenter de nombreux instruments de vol. Cela pourrait également permettre d’enfouir des tronçons plus nombreux et plus longs de câbles d’infrastructure, car les câbles souterrains en cuivre peuvent en fait surchauffer et fondre lentement sans systèmes de refroidissement actifs, ce qui explique en grande partie pourquoi nous dépendons aujourd’hui de tant de pylônes hors sol.

Que l’entreprise de Orbaekwhite réussisse ou non, ses recherches en cours démontrent une vérité importante : alors que nous sommes aujourd’hui enfouis dans des déchets de plastique noir toxique, il est tout à fait possible de découvrir de nouvelles façons de transformer ces déchets en matériaux d’avenir capables de profiter à nos vies de toutes sortes de façons. On peut vraiment se sortir de ce tas d’ordures. Et notre monde sera meilleur une fois que nous l’aurons fait.

Via Fastcompany

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