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Comment la biotechnologie est passée de « impossible » à jour de paie dans le commerce du cannabis

Comment la biotechnologie est passée de « impossible » à jour de paie dans le commerce du cannabis

Les ingénieurs en génétique veulent faire du cannabis bio, pour le plaisir et la santé, mais leur entreprise pourrait se retourner contre eux s’ils contribuent à créer une menace pour la santé publique.

L’automne dernier, John Melo, PDG de la société de biologie synthétique Amyris, s’est rendu à Amsterdam pour rendre visite à l’un des principaux investisseurs de son entreprise. Pendant le long week-end, l’ancien dirigeant de l’industrie pétrolière dit qu’il a fait un petit tour dans les fameux « coffee shops » de la ville pour y passer du temps.

Il voulait interviewer des fumeurs d’herbe.

« Qu’est-ce qui t’a fait faire ça, combien de fois fais-tu ça ? » Melo dit qu’il a demandé. « Je voulais vraiment comprendre le psychisme ici. Qu’est-ce qu’ils cherchent et qu’obtiennent-ils ? »

La raison de ces questions était qu’Amyris était sur le point d’entrer dans le cannabis, aussi. L’entreprise, qui avait déjà démontré qu’elle pouvait utiliser la levure de boulangerie pour fabriquer du carburéacteur, un médicament contre le paludisme et des édulcorants sans calories, croit maintenant qu’elle peut modifier génétiquement les mêmes organismes pour fabriquer des cannabinoïdes, les molécules actives de la marijuana, à meilleur marché que les plantes, qui exigent beaucoup d’eau, de place et d’électricité.

Mais si cela fonctionnait, comprenait-il, les cannabinoïdes pourraient finir partout, sous de nouvelles formes, et atteindre de nouvelles personnes. Melo avait donc besoin de résoudre ses propres doutes. « J’ai passé plusieurs années à dire absolument non « , dit-il, ajoutant que sa femme était  » complètement contre  » l’idée.

Sa compagnie, cependant, avait besoin de ce business. Son entreprise de biocarburants n’avait pas réussi à être compétitive, laissant un cratère d’un milliard de dollars dans son bilan. Melo voulait savoir à quoi ressemblait un monde inondé de cannabinoïdes. « C’est l’étude de marché qui m’a amené à faire de la recherche morale. Y a-t-il une question morale ? dit-il. « Si nous, en tant que société, consommons tout au long de la journée pour nous détendre, qu’est-ce que cela signifie ? »

Melo n’est pas seul. Alors que la biotechnologie embrasse l’industrie légale du cannabis, plusieurs de ses dirigeants sont aux prises avec un dilemme : qu’est-ce que cela signifiera s’ils rendent la drogue beaucoup plus facile à obtenir ?

Jusqu’à présent, 33 États américains ont légalisé la marijuana à des fins médicales, et 10 d’entre eux autorisent également l’usage récréatif. En octobre 2018, le Canada a autorisé la vente d’herbe à l’échelle nationale. Health Canada s’attend à ce que ses citoyens consomment 926 000 kilogrammes de cannabis cette année, soit un à deux milliards de joints. La plupart seront consommés par les fumeurs quotidiens de marijuana, qui représentent environ 5 % de la population adulte du Canada, selon l’agence.

La légalisation a amené les investisseurs à se précipiter pour revendiquer leurs droits. Les entrepreneurs de Denver ont construit tellement de serres que la consommation d’électricité de la ville a fortement augmenté. Il n’a donc pas fallu longtemps avant que les ingénieurs en génétique se rendent compte qu’ils pourraient être en mesure de remplacer tous ces acres de plantes. « En 2017, nous avons commencé à recevoir des appels de scientifiques ayant de l’expérience dans le domaine de la levure, et j’ai dit :  » Qu’est-ce que…. ? se souvient Kara Bradford, directrice de Viridian Staffing, une chasseuse de têtes spécialisée dans la recherche d’agronomes et autres spécialistes pour le secteur du cannabis.

Au début, dit M. Bradford, les enquêtes étaient très confidentielles. Aujourd’hui, la course à la fabrication de cannabinoïdes à partir de micro-organismes est à l’ordre du jour. Une douzaine d’entreprises de biologie synthétique, dont Amyris, Ginkgo BioworksHyasynthFarmako, et Intrexon,, disent qu’elles transforment les gènes du cannabis en bactéries, en algues ou en cuve de fermentation de la levure. Cette année, des biologistes de l’Université de Californie à Berkeley ont inséré les étapes critiques de la recette de cannabinoïdes dans les cellules de levure et ont rapporté les résultats dans la revue Nature.

Un approvisionnement pur et bon marché de cannabinoïdes pourrait mener à de nouveaux types de médicaments et de produits de  » bien-être « , mais aussi – s’ils sont ajoutés à des boissons gazeuses, à des biscuits et à des liquides de vape – à un grand changement quant à qui peut se droguer, quand, et comment. Mon premier réflexe a été  » Hey, quoi « , dit Jason Kelly, PDG de Gingko Bioworks, une entreprise de Boston qui fabrique des levures pour la fabrication de produits chimiques. « Mais il était clair qu’ils ont un besoin d’approvisionnement, la biologie synthétique correspond parfaitement, et ça va être une affaire. »

D’autres scientifiques admettent que leur travail est une cause d’introspection. La biotechnologie est une industrie qui, en fin de compte, veut aider les gens – et le cannabis, comme l’alcool, ne le fait pas toujours. Bien que les fans vantent les mérites du cannabis comme soulagement de la douleur, le cannabis peut aussi créer une accoutumance, et il y a un lien avec la psychose, selon Health Canada.

« Il y a une dissonance cognitive totale « , dit un investisseur dans Amyris, qui ne voulait pas que son nom soit utilisé. « Parce que ‘C’est ton cerveau qui se drogue’, n’est-ce pas ? On a tous grandi avec ça. »

Reste à voir si les réacteurs biotechnologiques peuvent vraiment fabriquer des cannabinoïdes à moindre coût que la plante à croissance rapide (on l’appelle « mauvaise herbe » pour une raison). En plus du THC, le produit chimique psychoactif qui fait planer les gens, et du CBD, qui a été approuvé aux États-Unis pour traiter certains types d’épilepsie, la marijuana contient une centaine de molécules de cannabinoïdes moins concentrées, qui restent peu étudiées car la plante a été illégale.

Jeff Ubersax, un biochimiste qui a quitté Amyris pour rejoindre un concurrent, Demetrix, sur la base de la recherche de Berkeley, dit que sa société pense qu’elle peut utiliser la biotechnologie pour fabriquer de plus grandes quantités de ces molécules rares et étudier quels types d’effets elles ont. « Ce qui est vraiment intéressant avec les cannabinoïdes, c’est qu’ils n’ont pas fait l’objet d’autant de recherches, surtout les plus rares, qu’est-ce qu’ils font ? « Ils sont susceptibles de faire d’autres choses intéressantes et importantes. »

La recherche reste délicate à mener aux États-Unis parce que le cannabis demeure une drogue de l’annexe 1 au niveau fédéral, c’est-à-dire toujours illégale, comme l’héroïne. La recherche sur la biosynthèse doit se faire dans des circonstances inhabituelles. Les laboratoires de recherche de l’entreprise sont équipés de caméras de sécurité et les souches de levure sont conservées dans des coffres-forts de 750 livres dans des chambres froides. Les agents de la Drug Enforcement Administration certifient les espaces.

« Les cannabinoïdes sont comme l’Uber de la biologie synthétique « , déclare Karl Handelsman, fondateur de Codon Capital, une société d’investissement. « C’est légal ou pas ? C’est un taxi ou pas ? » Il dit qu’il a décidé de ne pas investir d’argent dans ce domaine parce qu’il craignait que des investisseurs ne soient accusés de racket par le gouvernement fédéral : « C’est facile de dire : « C’est plus risqué, je ne veux pas le faire. »

En mars dernier, à la suite du voyage de recherche de Melo, Amyris a annoncé qu’un groupe d’investisseurs avait accepté de payer jusqu’à 300 millions de dollars s’il pouvait trouver un moyen de fabriquer des cannabinoïdes pour une « utilisation à grande échelle » dans les marques grand public. Melo dit qu’une partie de ce qui l’a fait changer d’avis, c’est d’apprendre au cours d’un dîner qu’un proche parent utilisait de l’huile de CBD pour soulager ses maux de dos. « Même à la maison, toute la résistance et la perception du mal se sont transformées en bien « , dit-il. Il croit maintenant fermement que la CBD peut traiter la dépendance aux opioïdes (bien qu’il y ait peu de preuves pour l’instant) et dit que c’est la première molécule qu’Amyris tentera de fabriquer.

Pour une entreprise comme Amyris, l’herbe médication offre une nouvelle opportunité après l’échec coûteux de ses ambitions en matière de biocarburants. « Des centaines de millions de dollars ont été investis dans les biocarburants, mais les meilleurs groupes gagnaient un dollar de carburant pour huit dollars, alors le champ a pris la mauvaise direction « , dit James Collins, un professeur au MIT. M. Collins, considéré comme l’un des créateurs de la biologie synthétique, affirme que ce domaine a récemment cherché à se tailler une nouvelle place dans le domaine des soins de santé, et il se demande donc si la fabrication de cannabinoïdes est une bonne idée. « J’aurais peur d’être étiqueté comme étant la compagnie de marijuana « , dit-il. « Vous avez du sang-froid dans certains cercles, mais un stigmate dans d’autres. Cela pourrait nuire à d’autres affaires sérieuses que vous essayez de faire. »

Kelly, le PDG de Ginkgo, dit qu’il estime que les questions d’acceptation sociale ont été en grande partie résolues. Au Massachusetts, les électeurs ont accepté de légaliser la marijuana récréative en 2016. « On avait l’impression que le bateau naviguait. Les vents culturels changent. Nous sommes d’accord avec la majorité des gens aux États-Unis pour dire que c’est une bonne alternative à d’autres choses que les gens pourraient faire « , dit-il.

Ginkgo, une spin-out du MIT, semble maintenant essayer de fabriquer les ingrédients psychoactifs de cannabis pour les utiliser sur les marchés mondiaux. En 2018, elle a annoncé une entente avec Cronos, une entreprise de marijuana en pleine croissance à Toronto, qui vend actuellement des joints pré-roulés sous des noms tels que Spinach, une marque qui se décrit comme  » destinée à un large éventail de consommateurs qui ne prennent pas la vie trop au sérieux « .

Cronos veut devenir une « entreprise mondiale de cannabinoïdes« , et pour cela elle veut que les molécules soient fabriquées à bon marché et à grande échelle, pas seulement sous forme de fleurs de plantes. En vertu de l’entente, Cronos versera 22 millions de dollars à Gingko pour effectuer de la recherche, plus 100 millions de dollars supplémentaires en stock, par tranches, si elle est en mesure d’obtenir de la levure pour fabriquer huit cannabinoïdes différents à un coût de 1000 $ le kilogramme ou moins (une fraction du coût pour extraire les molécules des plantes). Ginkgo gagnera le plus gros paiement, soit 20 % du total, pour avoir démontré qu’il peut faire du THC.

Dans son propre communiqué de presse sur l’accord, Gingko a souligné la possibilité de développer de nouveaux produits pharmaceutiques. Mais son partenaire, Cronos, prévoit également de mélanger des cannabinoïdes et des molécules aromatiques appelées terpènes pour créer de nouvelles façons de s’intoxiquer. « Nous utilisons la plante comme un plan directeur « , a déclaré Michael Gorenstein, PDG de Cronos, lors d’une conférence téléphonique avec des investisseurs,  » afin d’apprendre puis de créer des ingrédients actifs différenciés  » qui seront formulés  » pour optimiser la biodisponibilité  » et fournis aux consommateurs par  » le système de distribution approprié « .

« Se différencier sur les effets psychoactifs, pour que nous puissions réellement construire des produits qui ciblent différentes occasions d’utilisation… c’est pour nous le Saint Graal. C’est là que nous voyons nos marques se diriger « , a ajouté M. Gorenstein. « Je suis heureux de vous annoncer que cette méthode de production est autorisée ; ce sont exactement les mêmes molécules que dans la plante. »

Certains chercheurs en santé publique ont prédit que les entreprises jumeleront le cannabis légal et la technologie de façon novatrice. « Il y a beaucoup de choses que vous pouvez faire pour passer de la plante crue au produit consommé, qui sont beaucoup plus sophistiquées que ce qui s’est passé jusqu’à présent « , a déclaré Stanton Glantz, chercheur en santé publique et militant antitabac, à Rolling Stone l’an dernier.

Bien que la marijuana ne présente pas les mêmes dangers que les opioïdes, dont l’usage récréatif a entraîné une épidémie de décès, certains chercheurs en santé s’inquiètent des conséquences négatives si elle est fabriquée à de nouvelles échelles et livrée de nouvelles façons, comme le vaping. Déjà, un nombre record d’adolescents consomment de la nicotine, et certains utilisent les mêmes types d’appareils électroniques pour stocker le THC sous forme liquide. Un pourcentage d’entre eux développeront alors ce qu’on appelle « l’usage problématique du cannabis ».

Les risques sont devenus plus clairs pour certains employés de Ginkgo en décembre, lorsque Cronos a vendu près de la moitié de ses actions à Altria, le fabricant de cigarettes, pour 1,8 milliard de dollars, avec une option pour prendre le contrôle total. Altria, dont le siège social se trouve à Richmond, en Virginie, apporte une « expertise significative » à l’industrie du cannabis, selon Cronos, y compris son expérience dans la technologie vaping. Certaines personnes à Ginkgo ne sont plus aussi à l’aise qu’avant avec le projet des cannabinoïdes. C’est parce que les fabricants de tabac ont l’habitude de vendre des produits nocifs et de mentir sur la science de la dépendance et du cancer, comme les États-Unis l’ont prouvé dans des poursuites fédérales.

« D’après ce que je sais, je ne pense pas personnellement qu’il s’agisse d’une excellente image de chef de file dans ce domaine « , affirme Megan Palmer, chercheuse en politiques publiques à l’Université Stanford, spécialisée en biologie synthétique. « Il y a beaucoup de justifications possibles ; la question est de savoir si vous êtes responsable des effets de votre produit dans le monde. »

Pourtant, l’une des principales raisons de la légalisation est l’élimination du marché noir du cannabis. (Aux États-Unis, il y a eu des centaines de milliers d’arrestations chaque année pour possession de cannabis.) Et on ne peut atteindre cet objectif politique sans fournir un produit légal, note Kevin Chen, directeur de Hyasynth, une entreprise canadienne de génie génétique qui travaille sur les cannabinoïdes. Chen reconnaît qu’il n’a jamais fumé d’herbe lui-même et qu’il y a des produits, comme le THC hautement concentré appelé « dabs » – le fait de fumer produit des effets intenses – avec lesquels il ne veut pas être impliqué.

« Nous ne voulons pas développer des produits négatifs, dit-il. « Mais il y a cette opportunité qui n’est pas seulement d’aider les gens. Certains de mes employés et cofondateurs ont eu ces discussions avec leurs parents. Comme, qu’est-ce que tu fais ? »

Via Techreview

Je me pose cependant la question : pourquoi a-t-on choisi la marijuana, et dans ce cas verrons-nous la coca ou une autre plante/drogue entrer dans la composition de nos crèmes et nos gâteaux un jour ?

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