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Un premier coup d’œil dans le laboratoire de conception top-secret de Google

Un premier coup d’œil dans le laboratoire de conception top-secret de Google

La sauce spéciale derrière les produits de hardware de Google est son laboratoire de design vieux d’un an. FastCompany est le premier média à y entrer.

Il y a un bâtiment sur le campus de Google à Mountain View, en Californie, qui est interdit à la plupart des employés de l’entreprise. Le laboratoire de design de 6500 m2 abrite environ 150 designers et des douzaines de projets top-secrets sous la direction d’Ivy Ross, vice-présidente et responsable de la conception du matériel, une ancienne artiste joaillière qui a dirigé l’essor de l’entreprise dans les gadgets allant du haut-parleur Google Home Mini révolutionnaire aux téléphones Pixel, une ligne ludique.

À l’intérieur du laboratoire – et à l’écart de la culture de la cabine des ingénieurs de Googleplex – les designers industriels, les artistes et les sculpteurs sont libres de collaborer. « Le plan d’optimisation de Google est excellent pour la plupart des gens [au sein de l’entreprise] « , explique M. Ross. « Les designers ont besoin de choses différentes. »


Ivy Ross (à droite), chef de la conception du matériel, et Leslie Greene, designer, comparent les couleurs des gammes de produits Google, des stands Nest aux téléphones Pixel, dans la salle des couleurs du laboratoire. [Photo : Cody Pickens]

Dans n’importe quel autre contexte, le comportement optimiste et bohème de Ross évoquerait celui d’un professeur d’art d’école secondaire ou peut-être le propriétaire d’un magasin de cristal plus qu’une directrice du design dans une des entreprises les plus puissantes au monde. Elle a donc accompagné MARK WILSON, le premier journaliste autorisé à entrer dans l’immeuble, à travers l’espace, qu’elle qualifie de « cadeau énorme » de la part de l’équipe de direction de Google. Google a toujours été une entreprise d’ingénieurs, rarement reconnue (et parfois ridiculisée) pour sa conception matérielle et logicielle. Mais récemment, Sundar Pichai, PDG de Google, a été franc en exprimant clairement à quel point le design est devenu crucial pour les affaires de Google. Au cours des dernières années, Google a développé des gadgets – des téléphones aux haut-parleurs intelligents (smart speakers) – qui sont parmi les plus désirables au monde. Pourtant, avant que les portes du laboratoire ne s’ouvrent en juin dernier, l’équipe de conception matérielle de Google, en pleine expansion, a fait fonctionner un grand nombre de ses activités depuis un garage – ce qui n’est pas le meilleur cadre pour une partie aussi importante des activités de Google.
Ross a donc collaboré avec Mithun, l’architecte à l’origine de nombreux bâtiments Google, pour créer quelque chose de nouveau : un espace qui se veut une toile de fond à l’esthétique douce et minimale du design industriel de Google. « Ce cadre, il a des couleurs assez neutres. Il n’y a rien d’enraciné qui nous empêche d’évoluer « , dit Ross. « Mais étant une toile blanche, ce qui change, ce sont les produits que nous évoluons, les matériaux, leur couleur et leur fonction. »

Les concepteurs trafiquent les schémas des produits dans l’un des garages du laboratoire. [Photo : Cody Pickens]

Chaque espace du laboratoire a été construit pour aider l’équipe de Ross à marier des expériences tactiles (des gadgets discrets, recouverts de tissu, qui sont bien intégrés dans la maison) avec des expériences numériques (l’UX discret de Google). « Essentiellement, la première chose que j’ai dite, c’est :  » Nous avons besoin de lumière « , se rappelle Ross. « Là où dans certains bâtiments, les programmateurs ont besoin d’obscurité pour les écrans, nous avons besoin de lumière. » L’entrée du laboratoire est un atrium de deux étages, éclairé par le ciel, rempli de sièges confortables et de tables de café pour des rencontres décontractées.

Les designers de Google, qui s’inspirent souvent d’objets du quotidien (chaussettes, mousquetons, etc.), regardent les échantillons à la recherche d’un vêtement inédit que l’équipe a développé pour le Salon du meuble de Milan. [Photo : Cody Pickens]

Un escalier en bouleau mène à une bibliothèque remplie des livres préférés de l’équipe de conception – on a demandé à chaque membre de l’équipe d’apporter six textes qui étaient importants pour eux et d’inscrire un message expliquant pourquoi. « Nous sommes l’entreprise qui a numérisé l’information du monde, dit Ross, mais parfois, les concepteurs ont besoin d’avoir des objets.
Dans d’autres cas, le laboratoire est aménagé de façon à ce que les concepteurs puissent faire du lèche-vitrine. La passerelle du deuxième étage autour de l’atrium ressemble à un centre commercial haut de gamme. D’un côté, on voit un mur de verre jusqu’au labo couleur. De l’autre côté, un mur de verre vers le laboratoire de matériaux. Le laboratoire de couleurs dispose d’une gamme d’objets en constante évolution, collectés par les concepteurs de matériel Google au cours de leurs voyages. C’est un méli-mélo d’objets qui semblent moins liés à la couleur que ce que j’appellerais une vibration. L’affichage est le meilleur rappel d’un simple fait de l’équipe de conception matérielle de Google. Seulement 25% à 40% du groupe a déjà conçu de l’électronique. Les autres concevaient tout, des vêtements aux vélos, dans une vie antérieure.


Hannah Somerville, l’archiviste de la bibliothèque de la salle des matériaux, arrange des échantillons de textiles au-dessus d’une exposition d’objets de style muséal que les designers peuvent consulter. [Photo : Cody Pickens]

Sur une grande table blanche à l’intérieur du laboratoire de couleurs, sous des lumières soigneusement calibrées, l’équipe de Ross discute des prochains coloris pour les prochains produits Google. Une fois par semaine, des designers de toutes les catégories – des vêtements aux téléphones en passant par les appareils électroniques domestiques – se réunissent autour de la table avec des chutes et des échantillons à la main pour prendre ensemble des décisions sur la gamme de produits. Les designers de Google, qui fabriquent plus d’une douzaine de produits qui pourraient se trouver dans votre maison à la fois, veulent qu’ils soient beaux les uns à côté des autres, même s’ils ont été fabriqués à quelques années d’intervalle. « C’est à ce point que nous sommes fous, dans le bon sens du terme « , dit Ross. « Nous pensons à votre vie à la maison et au fait que vous voulez un lien, peut-être. »

[Photo : Cody Pickens]

À l’extrémité opposée de l’atrium se trouve la double paroi en verre du laboratoire des matériaux. Également ouverte au lèche-vitrine, cette salle comporte plus de 1 000 échantillons de matériel physique, soigneusement conservés et étiquetés à la main par la bibliothécaire à temps plein de la bibliothèque, Hannah Somerville (qui repère instantanément aux pieds du journaliste les baskets Adidas Loop annoncées tout juste, demandant comment le plastique tissé recyclable ressemble à du tissu).

Des croquis de la dernière itération du téléphone Pixel de l’entreprise sont accrochés aux murs d’un garage. [Photo : Cody Pickens]

Ce « cuir » est l’un des nombreux matériaux durables exposés. D’autres incluent des filaments imprimés en 3D fabriqués à partir de vieux filets de pêche et des panneaux de particules fabriqués à partir de graminées de la mer morte, ce qui laisse entrevoir un avenir de produits plus écologiques de la part de Google. Plus tard, deux designers entrent dans la bibliothèque et demandent à Somerville un matériau qui ressemble à la mousse que l’on trouve dans le fond d’un faux bouquet de fleurs. L’une d’entre imagine peut-être une itération de Google Glass, du casque Daydream VR ou d’un certain nombre de produits inédits et inédits à venir.

[Photo : Cody Pickens]

Et malgré l’esthétique accueillante du laboratoire, c’est toujours un espace top-secret. Les futures conceptions matérielles de Google sont de précieux IP dans le monde hautement concurrentiel des smartphones et des assistants vocaux. La plupart du temps, la grande sécurité du bâtiment signifie que les prototypes peuvent vivre comme un secret de polichinelle, que les concepteurs peuvent consulter et prendre en considération à leur guise. Mais pour cette visite, ils sont couverts de toiles noires.


Une paire de baskets Adidas by Stella McCartney Pureboost en filet sont exposées dans la salle des matériaux. [Photo : Cody Pickens]

Les « Human Refueling Stations » de Tune Studio sont un espace où on peut se promener librement. Le laboratoire est conçu pour stimuler l’inspiration créative – pour s’assurer que les concepteurs de Google restent ouverts d’esprit aux nouvelles idées et à l’esthétique. Le « poste de rechargement » est l’incarnation la plus claire de cette approche. Ross croit beaucoup au pouvoir de guérison de la couleur et du son. (Son équipe est allée jusqu’à développer une installation à Milan qui a démontré comment le simple fait d’être assis dans différentes pièces peut affecter votre physiologie de base.) Il est facile d’imaginer comment cet espace de méditation dans le Design Lab est destiné à stimuler la créativité de l’équipe de design. Mais il est également facile d’imaginer ceci comme une sorte de prototype de la façon dont l’équipe de conception de produits de Google envisage d’affecter la physiologie humaine avec le design.
Une chose que vous ne trouverez pas beaucoup dans le laboratoire sont les salles de conférence. La plupart des réunions d’affaires ont lieu dans d’autres bâtiments. Le laboratoire, souligne Ross, « est un sanctuaire pour faire le travail de conception. »

via Fastcompany

Une version de cet article paraîtra dans le numéro de septembre 2019 du magazine Fast Company.

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