Ce que pourrait nous apprendre une petite ville écossaise sur la façon de s’attaquer au problème du plastique dans les océans du monde

Sur la petite île écossaise de Scarp, le ratissage, le recyclage et la réutilisation du plastique font partie du mode de vie. Concepteurs, prenez note.

Le nettoyage des plages fait depuis longtemps partie de la vie des communautés insulaires. Au sud-ouest de Scarp, une petite île sans arbres au large de la côte de Harris, dans l’archipel des Hébrides extérieures de l’Écosse, le Mol Mòr ( » grande plage « ) était l’endroit où les habitants allaient chercher du bois flotté pour réparer leurs bâtiments et fabriquer des meubles et des cercueils. Aujourd’hui, il y a encore beaucoup de bois flotté, mais autant ou plus de plastique.

Scarp a été abandonné en 1972. L’île n’est aujourd’hui utilisée qu’en été par les propriétaires d’un petit nombre de maisons de vacances. Mais à travers Harris et les Hébrides, les gens continuent d’utiliser des objets en plastique trouvés sur la plage pour la décoration et le côté pratique. Dans de nombreuses maisons, quelques bouées et flotteurs de chalutiers sont suspendus à des clôtures et à des poteaux d’embarquement. Les tuyaux en plastique PVC noir, abondamment fournis par les piscicultures détruites par les tempêtes, sont souvent utilisés pour le drainage des chemins piétonniers ou remplis de béton et utilisés comme poteaux de clôture. Les tuyaux plus grands peuvent être fendus dans le sens de la longueur pour faire des mangeoires pour le bétail des hautes terres, réputées pour leur rusticité.


Au marché artisanal Harris artisanal de Tarbert, une mangeoire à oiseaux de Lorna Wheeler fabriquée à partir de déchets de plastique recyclés et rejetés sur le rivage. [Photo : gracieuseté de l’auteur]

Les cordes et les filets sont utilisés comme brise-vent ou pour prévenir l’érosion du sol. De nombreux habitants de l’île utilisent des caisses à poisson – de grandes caisses en plastique lavées – pour l’entreposage. Et il y a une petite industrie artisanale qui transforme les objets trouvés en souvenirs touristiques, transformant les déchets en plastique en n’importe quoi, des mangeoires à oiseaux aux boutons.

Mais ce peignage de plage, ce recyclage et cette réutilisation d’objets en plastique de plus grande taille n’égratignent même pas la surface du problème. Les plus petits fragments de plastique qui sont plus difficiles à recueillir sont plus susceptibles d’entrer dans la chaîne alimentaire ou d’être rejetés à la mer. Les tempêtes qui s’abattent sur les rives révèlent souvent une géologie plastique alarmante, avec des couches de fragments de plastique dans le sol à plusieurs dizaines de centimètres sous la surface.

Les rapports indiquant l’ampleur de la pollution plastique des océans du monde se sont généralisés au cours des dix dernières années. Les estimations de la quantité de plastique entrant dans les océans chaque année vont de 8 à 12 millions de tonnes, bien qu’il n’existe aucun moyen de les mesurer avec précision.

Ce n’est pas un problème nouveau : l’un des habitants de l’île qui a passé 35 ans en vacances à Scarp a déclaré que la variété des objets trouvés à Mol Mòr avait diminué depuis que la ville de New York avait cessé de jeter des déchets en mer en 1994. Mais une réduction de la diversité s’est plus que compensée par une augmentation de la quantité : L’émission Costing the Earth de la BBC Radio 4 a rapporté en 2010 que les déchets plastiques sur les plages avaient doublé depuis 1994.

ANCIENS PROBLÈMES, NOUVELLES MÉTHODES

La prise de conscience croissante du plastique océanique a incité les autorités locales à s’efforcer de garder les plages propres. Mais la quantité de déchets collectés pose la question de savoir ce qu’il faut en faire. Le plastique océanique se dégrade lorsqu’il est exposé longtemps à la lumière du soleil, ce qui le rend parfois difficile à identifier et à recycler, car il est contaminé par le sel et souvent par la vie marine qui pousse à sa surface. Certaines méthodes de recyclage ne peuvent être efficaces qu’avec un ratio maximum de 10 % de plastique océanique pour 90 % de plastique provenant de sources domestiques.

Les groupes locaux travaillent parfois ensemble pour collecter de grandes quantités de plastique sur les plages, mais pour les autorités locales, le défi est de savoir comment traiter un matériau problématique qui est difficile ou impossible à recycler. La solution de rechange est l’enfouissement avec des frais d’environ 100 $ la tonne. Kathy Vones, conférencière et joaillière, et Ian Lambert ont examiné la possibilité de réutiliser le plastique océanique comme matière première pour les imprimantes 3D, connues sous le nom de filament.

Par exemple, le polypropylène (PP) peut être facilement broyé et mis en forme, mais il doit être mélangé à parts égales avec le polylactide (PLA) pour maintenir la consistance nécessaire à l’imprimante. Mélanger des types de plastiques comme celui-ci est un pas en arrière, en ce sens qu’ils deviennent plus difficiles à recycler, mais ce que les chercheurs apprennent en étudiant de nouvelles utilisations potentielles de ce matériau pourrait permettre de faire deux pas en avant dans l’avenir. D’autres plastiques océaniques tels que le polyéthylène téréphtalate (PET) et le polyéthylène haute densité (PEHD) conviennent également.


Plastique océanique, transformé en filament pour utilisation dans une imprimante 3D. [Photo : gracieuseté de l’auteur]

Une autre approche étudiée était de faire fondre de la corde de polypropylène au-dessus d’un feu de joie et de l’utiliser dans une machine de moulage par injection improvisée. Mais cette technique a eu des problèmes pour maintenir avec précision la bonne température, et développait des fumées toxiques.


Conception d’une presse à injecter hors réseau, alimentée par un feu de joie et alimentée par du plastique fourrager. [Photo : gracieuseté de l’auteur]

Le projet de nettoyage de l’océan de l’inventeur néerlandais Boyan Slat, Ocean CleanUp, a été beaucoup plus ambitieux, visant à récupérer 50 % de la Great Pacific Garbage Patch en cinq ans avec un grand filet suspendu à une perche gonflable qui attrape le plastique et le tire dans une plate-forme de collecte. Toutefois, le projet s’est heurté à des difficultés et, en tout état de cause, il ne recueillera que des fragments plus importants à la surface. On estime que la majeure partie du plastique océanique est constituée de particules de moins de 1 mm en suspension dans la colonne d’eau, et qu’une quantité encore plus grande de plastique s’enfonce dans le fond marin.

Il faudra trouver de nouvelles solutions à ces problèmes. L’élimination des grandes quantités de plastique dans l’environnement est un problème épineux qui durera des siècles. Nous avons besoin d’efforts conjoints consciencieux de la part des hommes politiques et de l’industrie et d’idées nouvelles, qui font actuellement défaut.

Via FastCompany

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