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La première ville mondiale

La première ville mondiale

Dans les hauts plateaux des Andes, Potosí fournissait de l’argent au monde entier et, en retour, récoltait des biens et des peuples de la Birmanie à Bagdad.

En 1678, un prêtre chaldéen de Bagdad arriva à la villa impériale de Potosí, le camp minier le plus riche du monde et à l’époque la ville la plus haute du monde à plus de 4000 mètres d’altitude. Capitale régionale au cœur des Andes boliviennes, Potosí reste aujourd’hui – plus de trois siècles et demi plus tard – une ville minière. Ses tours d’église baroques montent la garde pendant que des camions de minerai débarquent en ville, transportant du minerai de zinc et de plomb pour l’exportation vers l’Asie.

Elias al-Mûsili – ou Don Elias de Mossoul, comme on l’appelait – arriva à Potosí au XVIIe siècle avec la permission de la reine régente d’Espagne, Marie-Anne d’Autriche, pour recueillir des aumônes pour son église assiégée. Selon Don Elias, l’argent de Potosí aiderait à parer aux Ottomans sunnites et Safavides chiites qui se battaient pour le contrôle de l’Irak, faisant périodiquement exploser Bagdad en mille morceaux avec des armes à poudre récemment mises à l’échelle. Tout aussi inquiétants pour Don Elias étaient ses compagnons chrétiens, des schismatiques sans lien avec Rome.

Le grand Cerro Rico rouge ou ‘Colline Riche’ dominait la ville de Potosí. Elle était exploitée depuis 1545 par des armées d’hommes autochtones andins, nourris aux feuilles de coca, à la bière de maïs et aux pommes de terre lyophilisées. Lorsque Don Elias arriva un siècle et quart plus tard, le grand essor des années 1575-1635 – lorsque Potosí produisait à elle seule près de la moitié de l’argent du monde – était terminé, mais les mines produisaient encore ce métal précieux.

En 1678, les travailleurs autochtones se font rares et la production des mines diminue. Pourtant, dans la Monnaie royale de la ville, Don Elias s’émerveillait devant des piles de  » pièces de huit « , précurseurs, grossièrement taillés, du dollar américain, façonnés par des hommes africains esclaves. Il les a vus  » entassés sur le sol et piétinés comme de la terre qui n’a aucune valeur « . Pendant longtemps, les technologies médiévales de Potosí ont continué à produire des fortunes, bien qu’à une plus petite échelle.

Sur la place principale du marché de Potosí, des femmes indigènes et africaines ont servi de la bière de maïs, de la soupe chaude et du yerba maté. Les boutiques exposaient les meilleurs tissus de soie et de lin du monde, de la porcelaine chinoise, de la verrerie vénitienne, de la maroquinerie russe, de la laque japonaise, des peintures flamandes et des livres les plus vendus dans une douzaine de langues. Les ivoires africains votifs sculptés par les artisans chinois à Manille étaient particulièrement convoités par les femmes les plus pieuses et les plus riches de la ville.

Pieuses ou non, les femmes riches cliquaient dans les rues pavées de Potosí dans des chaussures à talons hauts en argent, leurs boucles d’oreilles en or, leurs colliers et leurs bracelets parsemés de diamants indiens et de rubis birmans. Les émeraudes de Colombie et les perles des Caraïbes étaient presque trop communes. Les  » gastronomes  » espagnols péninsulaires pouvaient savourer des amandes, des câpres, des olives, du riz arborio, du safran et des vins castillans doux et secs importés. Le poivre noir est arrivé de Sumatra et du sud-ouest de l’Inde, la cannelle du Sri Lanka, les clous de girofle des Maluku et la muscade des îles Banda. La Jamaïque a fourni du piment de la Jamaïque. Les galions surchargés ont passé des mois à transporter ce luxe à travers les océans Pacifique, Indien et Atlantique. Des mulets et des trains de lamas les transportaient jusqu’à la noble Villa Impériale.

Potosí fournissait au monde l’argent, le sang vital du commerce et les nerfs de la guerre – et comme Don Elias le savait, le moyen le plus sûr pour propager la foi catholique romaine. En retour, la ville a consommé les principaux produits de base et produits manufacturés du monde. Les marchands savouraient la chance d’échanger leurs marchandises contre de l’argent comptant dur et miroitant. Plus d’une douzaine de notaires de la ville travaillaient sans relâche à inventorier des barres d’argent et des sacs de pesos, chargés sur des mulets grognons pour la traversée des Andes jusqu’au port d’Arica dans le Pacifique ou pour le trajet de quatre à six mois vers Buenos Aires, beaucoup plus au sud. Pendant la saison des pluies, les rivières ont gonflé et, pendant la saison sèche, le bétail est mort de soif entre les rares points d’eau.

Des trains muletiers revenant du Pacifique apportaient de la marchandise et du mercure, l’ingrédient essentiel pour l’affinage de l’argent. La plus grande partie du mercure provenait de Huancavelica au Pérou, mais les Habsbourgs espagnols ont également exploité des mines à Almadén (La Mancha) et Idrija (Slovénie). De Buenos Aires sont venus des esclavagistes avec des Africains captifs du Congo et de l’Angola, transbordés via Rio de Janeiro. Beaucoup d’esclaves étaient des enfants marqués avec des marques reflétant celles, y compris la couronne royale, inscrites sur des barres d’argent.

Peu après sa découverte en 1545, Potosí a acquis une renommée mondiale, mais les mines d’Europe centrale ont également prospéré après 1450, avant que Potosí n’atteigne son apogée dans les années 1570. L’argent a été découvert en Norvège dans les années 1620, mais pas assez pour l’exportation. Les mines d’argent d’Iwami dans le sud-ouest du Japon, développées dans les années 1520, ont exporté beaucoup d’argent via le port de Nagasaki après 1570, d’abord par les Portugais et ensuite, entre 1641 et 1668, par les Hollandais. Les principaux exportateurs d’argent japonais étaient cependant les Chinois. Les érudits contestent les chiffres, mais Iwami n’était pas tout à fait un autre Potosí.

Potosí, comme l’a proclamé Don Quichotte, était l’objet de rêves

Dès les années 1530, le Mexique exportait aussi de l’argent et des quantités considérables d’argent. Pourtant, les nombreux camps miniers du Mexique – Zacatecas, Guanajuato, Taxco, Pachuca, Real del Monte et l’homonyme San Luis Potosí – n’ont culminé qu’après 1690. Au XVIIIe siècle, le peso mexicain ou  » dollar pilier  » a pris d’assaut le monde. Même dans les Andes d’Amérique du Sud, il y avait d’autres villes d’argent que Potosí, dont Oruro et Castrovirreyna au Pérou. Mais aucun gisement d’argent au monde n’a égalé le Cerro Rico, et aucun autre conglomérat minier et affineur n’a connu une telle expansion. Potosí était unique : une métropole minière.

C’est ainsi que Don Elias, comme d’autres, fit le pèlerinage à la montagne d’argent. C’était un prodige divin, une hiérophanie. En 1580, les artistes ottomans ont dépeint Potosí comme une tranche de paradis terrestre, le Cerro Rico luxuriant et vert, la ville entourée de murs crénelés. Potosí, comme l’a proclamé Don Quichotte, était l’objet de rêves. Un autre chercheur d’aumônes, en 1600, déclara le Cerro Rico huitième merveille du monde. Un visiteur indigène en 1615 a jailli :  » Grâce à ses mines, la Castille est la Castille, Rome est Rome, le pape est le pape, et le roi est le monarque du monde « . Une carte du monde chinoise de 1602 identifiait le Cerro Rico comme étant Bei Du Xi Shan, ou  » montagne Pei-tu-hsi « .

Malgré toute sa gloire, Potosí était aussi l’objet de cauchemars, un diorama de brutalité, de pollution et de criminalité. Ce que Don Elias ne savait peut-être pas en 1678, c’est que la réputation de Potosí – et avec elle celle de l’Empire espagnol – avait beaucoup souffert une génération plus tôt. En 1647, au milieu de la faillite royale, le roi Philippe IV envoya un ancien inquisiteur pour démêler un plan de dégradation massive qui s’était métastasé dans la Monnaie royale de Potosí. Le complot a corrompu presque tous les fonctionnaires dans un rayon de 1 000 miles. Même le vice-roi du Pérou était soupçonné de complicité. Après 1638, les pièces de monnaie de Potosí, pour la plupart des pièces de huit pièces, ont fait leur apparition sur les marchés mondiaux et, peu de temps après, les marchands de Boston à Pékin ont rejeté les pièces de Potosí. La fontaine de la fortune était devenue un puits empoisonné.

Il a fallu plus d’une décennie pour traquer et punir les coupables de la grande fraude de Potosí et pour rétablir le poids et la pureté de la monnaie. Un nouveau dessin a été créé pour signaler les nouvelles pièces, mais il a fallu des décennies pour regagner la confiance du monde entier dans l’argent de Potosí. Dans les années 1670, alors même que Don Elias recevait des dons en échange de sermons en syriaque, les poivriers sumatrains s’opposaient aux pièces de monnaie frappées d’un  » P « .

Comme le scandale Bernard Madoff des années 2000, la fraude à la monnaie de Potosí dans les années 1640 raconte une histoire intéressante, sinon universelle. Personne ne voulait admettre qu’ils avaient été trompés. Pour le roi d’Espagne Philippe IV, l’escroquerie de la Monnaie – un travail d’initié – était un embarras de classe mondiale et un signe du déclin de la fortune de son empire. L’afflux mondial de mauvaises pièces de monnaie a fait du mal à tout le monde, riches et pauvres. Les banquiers génois, gujarati et chinois ont subi des  » coupes  « , les commerçants du monde entier ont perdu des liens précieux de confiance interculturelle, et les soldats de toute l’Eurasie ont vu leur solde réduite de moitié ou pire.

Près d’un siècle avant la visite de Don Elias à Potosí, le vice-roi Francisco de Toledo révolutionna la production mondiale d’argent. Tolède était un bureaucrate acharné de l’empire espagnol – et plus que tout autre homme, il a transformé Potosí d’un camp minier difficile en une véritable ville. C’était une entreprise colossale, mais adaptée aux ambitions du roi Philippe II, le premier monarque européen à diriger un empire sur lequel le soleil ne se couche jamais. Tolède atteignit Potosí en 1572, impatiente de la faire basculer dans le moteur du commerce et de la guerre de l’empire.

En 1575, le vice-roi avait organisé une vaste grève de travail, lancé une campagne de construction d’usines de haute technologie et supervisé la construction d’un réseau de barrages et de canaux pour alimenter la villa impériale en énergie hydraulique toute l’année, le tout dans les hautes Andes au nadir du petit âge glaciaire. Tolède a également supervisé la construction de la Monnaie de Potosí, qui employait à plein temps des esclaves africains. Ses premières pièces étaient thésaurisées, plus riches en argent qu’elles n’étaient censées l’être, et en surpoids.

Les succès de Tolède ont eu un prix élevé. Grâce aux  » réformes  » du vice-roi, des centaines de milliers d’Andins sont devenus des réfugiés virtuels (ceux qui ont survécu) et, à la recherche de bois et de combustible, les colons ont dépouillé des centaines de kilomètres de terres fragiles en haute altitude. La mise en œuvre d’une nouvelle technologie, l’amalgamation du mercure, introduite du Mexique sur ordre du vice-roi, a pollué l’air et les cours d’eau de la région. Les fonderies de la ville crachaient du plomb et de la fumée riche en zinc, ce qui garantit que ses enfants en seraient stupéfaits toute leur vie.

Les dangers environnementaux se sont multipliés au fur et à mesure de l’essor de la ville, et ces maux se sont accompagnés de conflits sociaux meurtriers, de vagabondages, de trafics sexuels, de jeux d’argent, de corruption politique et de criminalité en général. Des épidémies balayaient la ville à quelques décennies d’intervalle, éliminant les plus vulnérables. Comment les gens ont-ils réagi à cette anarchie et à ce chaos ? Comment ont-ils pu vivre dans un endroit si inique et si ignoble ? Dans ce que l’on pourrait appeler le  » paradoxe de Deadwood « , bonanza a fait ressortir le pire chez les gens, même s’il a également provoqué des actes de libéralité saisissants. Après tout, c’est la générosité de la ville, sa piété débauchée, qui a amené Don Elias à Potosí, depuis Bagdad.

Les Habsbourg avaient découvert la formule magique pour transformer l’argent en pierre.

Les rois des Habsbourg d’Espagne se souciaient peu des horreurs sociales et environnementales de Potosí. Pour eux, l’argent Potosí était une dépendance : mortelle et inéluctable. Pendant plus d’un siècle, le Cerro Rico a alimenté le premier complexe militaro-industriel mondial, donnant à l’Espagne les moyens de mener des décennies de guerres sur une douzaine de fronts, sur terre et en mer. Personne d’autre ne pouvait faire tout cela et se permettre de perdre.

Un flux constant d’argent Potosí – ou plutôt la promesse d’avenir de l’argent – a rendu possible les rêves autrement absurdes des Habsbourg espagnols. Et tout d’un coup, il ne l’a pas fait. Avant même la fraude à la monnaie des années 1640, qui a contribué à la faillite de la couronne, de grandes quantités d’argent Potosí se sont échappées, siphonnées par les amis et ennemis de l’empire : banquiers étrangers, contrebandiers, pirates. En même temps, l’abondance de l’argent a freiné d’autres parties de l’économie interne de la Castille. Certains plaisantaient en disant que les Habsbourg avaient découvert la formule magique pour transformer l’argent en pierre.

La grande aubaine de Potosí, source de perturbations de prix, de crises fiscales et de projets de construction coûteux dans toute l’Europe, a surtout alimenté l’expansion commerciale et impériale en Asie. Tout au long du XVIIe siècle, des marchands-colons hollandais, anglais et français, suivis de quelques Italiens et Scandinaves intrépides, se sont battus entre eux et avec les Espagnols et les Portugais pour une place à la grande table asiatique. Tout ce que l’Asie voulait, au-delà des conseils sur la conception des armes à feu, c’était de l’argent. Les Européens ont dirigé ou infléchi une partie de ce commerce panasiatique et de la construction de l’empire, mais pas la plupart.

Les milliers de commerçants et banquiers asiatiques et africains basés à Mombasa, Mocha,, Mossoul, Gujarat, Aceh, Makassar, Canton et de nombreuses autres villes portuaires, dont Goa, Batavia, Madras, Macao et Manille sous contrôle européen, étaient souvent oubliés. Au XVIIe siècle, ces  » commerçants paysans « , comme les appelaient les Européens, se déplaçaient et prêtaient plus d’argent Potosí que tous les Européens réunis. Les communautés commerciales de la diaspora chinoise en Asie du Sud-Est contrôlaient à elles seules une grande partie de ce commerce mondial.

Les empereurs asiatiques étaient une autre affaire. Des moghols comme Akbar et Shah Jahān, ou les Safavid Shahs Abbās I et II, ou les sultans ottomans Murad III et IV, gouvernaient des États tributaires dont la taille et la diversité correspondaient plus que les empires des Ibères. Les Européens du Nord, malgré les ambitions néerlandaises, étaient loin derrière. Tout comme les Habsbourg espagnols commencèrent à se mesurer aux Français et aux Anglais, les monarques  » poudre à canon  » du Moyen-Orient et de l’Asie du Sud s’emparèrent des royaumes et des principautés satellites, propulsés dans une certaine mesure par l’argent Potosí.

Et la Chine ? La dynastie Ming s’est effondrée au fur et à mesure que la fraude à la Monnaie de Potosí se répercutait. Le point de basculement a eu lieu en 1644, mais la prise de contrôle historique de Qing n’a guère été instantanée. Les Qinqs et les Mings ont dépensé massivement alors que l’économie de la Chine frissonnait à cause de la guerre et de la famine. Les sujets Ming cherchaient des éclats d’argent pour repousser les soldats envahisseurs ou pour acheter le passage vers la liberté. Même un peso avilit était un don du ciel.

Quand Don Elias est venu en visite dans les années 1670, Potosí avait connu des jours meilleurs. Mais c’était une ville globale, un lieu de souffrance mais aussi d’émerveillement, une vitrine de l’innovation technologique et de la sophistication culturelle. Dans les années 1970, les partisans de la théorie de la dépendance, dont le plus célèbre est Eduardo Galeano dans Open Veins of Latin America (1971), ont présenté Potosi comme le tragique exemple du sous-développement du tiers monde, une périphérie évidée. Pourtant, en son temps, Potosí était un centre reconnu. Un manuel de 1640 d’Alvaro Alonso Barba, son grand métallurgiste, a été traduit et réédité pendant des siècles. De nombreux peintres, poètes et dramaturges ont fait de la ville leur foyer. Dans les décennies qui ont précédé la grande fraude à la monnaie, les potosinos ont défié le roi, proclamant qu’il (et le monde en général) en avait plus besoin que l’inverse.

La fin n’a pas été une implosion spectaculaire, mais un déclin irréversible. La baisse des impôts et l’imposition d’un régime de travail plus sévère ont fait augmenter la production d’argent à la fin du XVIIIe siècle, mais les mines étaient profondes et le mercure cher. Les correctifs technologiques ont échoué. Simón Bolívar atteignit un Potosí anéanti mais jubilatoire en 1825, mais les capitalistes britanniques – qui suivaient de près le Libertador – ne purent faire revivre les mines. Ce sont les entrepreneurs locaux et les petits mineurs et raffineurs, pour la plupart autochtones, qui ont maintenu Potosí en vie jusqu’à la fin du XIXe siècle en utilisant des technologies archaïques mais fiables, notamment les méthodes de Barba.

Lorsque l’historien américain Hiram Bingham visita l’ancienne villa impériale en 1909, Potosí comptait moins d’un dixième de la population qu’elle comptait trois siècles auparavant. Précurseur colonial de la  » découverte  » du Machu Picchu par Bingham en 1911, l’ancienne villa impériale a frappé le professeur comme un spectre silencieux, non pas comme une ville fantôme typique des Etats-Unis, mais plutôt comme une leçon  » géante  » sur la vanité des ambitions globales de l’Espagne catholique. A cette époque, les ruées minières avaient déjà contribué à produire des villes comme San Francisco et Johannesburg, mais rien de comparable par son audace à la Villa Impériale de Potosí, une métropole minière néo-médiévale perchée dans les Andes d’Amérique du Sud.

Aujourd’hui, près de 500 ans après sa découverte, le Cerro Rico de Potosí continue à fournir au monde des métaux bruts, un peu d’argent et d’étain, mais surtout du plomb et du zinc. Les minerais semi-transformés traversent les villes, les montagnes et l’Altiplano pour atteindre des raffineries en Chine, en Inde, en Corée du Sud et au Japon. La ville s’est considérablement développée au cours des dernières décennies, surpassant aujourd’hui sa population coloniale (et mettant à rude épreuve son approvisionnement en eau). Potosí a-t-il bouclé la boucle ou est-il coincé dans la même ornière ? La vente de boue métallique à des fabricants asiatiques fera-t-elle plus pour les gens ordinaires que ce qui a été fait par les Espagnols, les Britanniques ou les Yankees avides d’argent ?

Potosí reste une ville connectée au monde, un rouage de l’économie mondiale, un aimant régional pour les migrants, un espace d’auto-réinvention. La villa impériale de Potosí, qui rappelait pourtant son apogée habsbourgeoise, était célèbre non seulement pour ses richesses minérales, mais aussi pour sa production artistique, son poids politique et sa piété. Malgré leurs propres difficultés, les habitants de la ville ont donné à Don Elias une petite fortune en argent pour financer son projet chimérique à ‘Babylone’. Potosí est également resté tristement célèbre pour sa pollution, ses horreurs d’ouvrier 24 heures sur 24, sa violence perpétuelle, sa corruption. Potosí était une montagne d’argent qui a changé le monde comme le monde l’a changé. Après cinq siècles de mondialisation et d’exploitation, nous pouvons revenir sur l’histoire de cette ville unique en son genre et nous demander ce que signifie, en vérité,  » valoir un Potosí « .

Via Aeon

 

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