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La prochaine étape pour CRISPR est l’élimination de la douleur liée à l’édition des gènes

La prochaine étape pour CRISPR est l’élimination de la douleur liée à l’édition des gènes

Une famille d’artistes de rue pouvait marcher sur des charbons ardents. Voici comment le secret de la raison pour laquelle ils ne ressentent aucune douleur peut être bénéfique pour les autres.

L’artiste de rue n’avait que 10 ans. Il a mis des couteaux dans ses bras et a marché sur des braises chaudes. A 14 ans, il était mort. Quelqu’un l’a défié de sauter d’un toit. Il l’a fait, sachant que ça ne ferait pas de mal.

Le cas du garçon pakistanais atteint d’une maladie génétique rare a été décrit en 2006. Il pouvait sentir la chaleur et le froid et la texture des objets. Mais il n’a jamais ressenti de douleur.

Aujourd’hui, les scientifiques ont jumelé la découverte avec l’outil d’édition de gènes CRISPR, dans ce qu’ils disent être un pas vers une thérapie génique qui pourrait bloquer la douleur intense causée par le diabète, le cancer ou les accidents de voiture sans les effets de dépendance des opiacés.

La nouvelle approche d’éradication de la douleur, qui imite la mutation rare de l’ADN du garçon pakistanais, a été démontrée chez des souris dans le laboratoire de Prashant Mali à l’Université de Californie, San Diego. La recherche a été menée par Ana Moreno, qui est maintenant directrice générale d’une jeune entreprise, Navega Therapeutics, qui prévoit mettre au point un traitement CRISPR contre la douleur.

La recherche, dans laquelle le CRISPR a été utilisé pour bloquer temporairement une molécule clé des neurones transmettant la douleur dans la moelle épinière de souris, a été décrite dans un article pré-imprimé publié en juillet. L’entreprise n’a pas voulu faire de commentaires avant la publication officielle du rapport, mais l’idée est d’injecter dans le liquide céphalo-rachidien des particules virales portant une version modifiée du CRISPR conçue pour interrompre les signaux de douleur.

Les premiers tests des thérapies géniques CRISPR chez l’homme n’ont commencé que récemment. Cette année, CRISPR Therapeutics a commencé à traiter les patients atteints de drépanocytose et une autre société, Editas Medicine, prévoit d’essayer d’inverser le cours d’une maladie héréditaire aveugle. Ces deux programmes impliquent la modification des séquences d’ADN dans le génome d’une personne afin que les gènes nécessaires soient activés.

Selon les Centers for Disease Control and Prevention, un traitement de la douleur permettrait d’étendre les thérapies CRISPR à des maladies beaucoup plus courantes – environ 20 % des Américains souffrent de douleur chronique. Le projet met également en lumière comment, en exploitant les bizarreries génétiques, les scientifiques peuvent identifier les causes des superpouvoirs physiques inhabituels de certaines personnes et les attribuer à d’autres grâce à la modification génétique.

Trouver le gène de la douleur

Une ruée vers une nouvelle génération de traitements de la douleur a commencé lorsque les scientifiques se sont concentrés sur un gène appelé SCN9A, qui rend une molécule présente dans les nerfs (appelée Nav1.7) qui est un acteur clé dans la transmission de la douleur au cerveau.

Le rôle central du gène a été mis en évidence par des personnes atteintes de syndromes héréditaires étranges. Certaines mutations dans le gène font que les gens ressentent plus de douleur. Le garçon pakistanais, quant à lui, faisait partie d’une famille avec une mutation qui handicapait entièrement le SCN9A.

L’effet clair des différences génétiques – plus de douleur d’une part, pas de douleur si la mutation a inactivé le gène – suscite un vif intérêt de la part des entreprises pharmaceutiques. Ce gène a été qualifié de parfait exemple de la façon dont on peut découvrir des « cibles » précieuses de médicaments en étudiant des personnes aux traits rares.

Jusqu’à présent, les efforts visant à imiter l’effet indolore des médicaments conventionnels n’ont pas été couronnés de succès. Une entreprise, Genentech, dit qu’elle est toujours à la recherche de médicaments « hautement ciblés » pour bloquer Nav1.7 et a récemment décrit comment cela peut être fait avec des toxines de scorpions et de tarentules.

Des chercheurs ont déjà essayé d’utiliser la thérapie génique pour atténuer l’activité de Nav1.7. Elle a été tentée en 2005 à l’aide d’une autre technique de modulation génique, et au moins deux entreprises, Voyager Therapeutics et Coda Biotherapeutics, explorent actuellement des traitements potentiels.

Le nouveau rapport est cependant le premier à utiliser le CRISPR pour traiter la douleur chez la souris. « Les données sur les animaux suggèrent que vous sentiriez encore une bouilloire brûlante, mais la douleur pourrait être beaucoup plus faible « , dit John Wood de l’University College London. Il appelle l’utilisation du CRISPR pour traiter « une avancée majeure ».

Il y a des inconvénients à tromper avec la douleur. Les personnes avec la mutation ADN indolore ont un sens de l’odorat limité, et pas douleur, elles ne savent pas quand elles sont blessées. Un certain nombre de membres de la famille pakistanaise boitaient de membres cassés. D’autres avaient perdu des parties de leur langue – ils les avaient arrachées.

Il reste encore beaucoup de questions sans réponse à savoir si le CRISPR sera un remède utile contre la douleur, y compris combien de temps l’effet durera et comment il affectera la douleur préexistante, ce que les chercheurs n’ont pas examiné. La thérapie génique est également de haute technologie et très coûteuse – un traitement récemment approuvé coûte 2,1 millions de dollars.

« Ce sera un pari énorme pour les investisseurs que de faire avancer les choses pour le moment « , dit M. Wood. « C’est excitant, et je suis sûr que ça va arriver… mais c’est problématique pour le moment. »

Super soldats

De nouvelles tactiques de contrôle de la douleur sont susceptibles d’attirer l’intérêt des militaires, qui étudient des technologies qui permettraient aux soldats de continuer à bouger, à tirer et à communiquer pendant des jours après une blessure, selon le résumé d’un exposé à venir de Peter Murray, du US Army Medical Research & Development Command. Murray écrit que la question est : « Peut-on créer un analgésique qui peut traiter une douleur post-traumatique sévère qui n’interfère pas avec la cognition ou le contrôle moteur ? »

En 2017, Vladimir Poutine a déclaré aux étudiants d’un festival de la jeunesse à Sotchi que le génie génétique pouvait créer des soldats qui ne ressentent aucune douleur ou peur, ce qui pourrait être « plus effrayant qu’une bombe nucléaire« .

En plus de la mutation indolore, il existe une variante génétique qui pourrait permettre à un contrôleur de la circulation aérienne – ou à un soldat – de dormir quatre ou cinq heures par jour. Au fur et à mesure que les techniques de thérapie génique progressent et deviennent moins coûteuses, il pourrait être possible d’améliorer de façon routinière les personnes présentant des changements génétiques similaires.

Qu’en penser ?

J’ai l’impression un instant qu’on va voir The Walking Dead débarquer !
Par exepérience, je sais qu’il y a des douleurs qu’on peut mentalement dompter : celle du sport par exemple, la peine morale. On peut dépasser l’attention qu’on porte à un changement de « confort » et « vivre avec », mais il y a les « vraies » douleurs, celles qui nécessitent que le corps donne la grosse alerte.
Comme avec l’exemple de Poutine : quel genre d’armée serait celle composée de soldat qui vont « au bout » ? Pour des champions olympiques, quelles choses pourrions-nous voir qui échapperaient à l’entendement humain ?

Je suis extrêmement curieuse de voir ça et pourtant un brin inquiète…

Via TechReview

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