Pourquoi les entreprises de technologie déposent-elles autant de brevets bizarres ?

Les entreprises ne cessent de breveter des choses étranges qu’elles n’ont pas l’intention de développer. Voilà pourquoi.

Rose Eveleth pour Slate sur le fonctionnement du système américain des brevets. Ou, plus précisément, comment les grandes entreprises technologiques l’utilisent. « Ils demandent des brevets pour couvrir les chiens qui pissent sur chaque buisson au cas où. » Comme beaucoup de choses de nos jours, il ne s’agit pas de documenter une invention et d’obtenir une protection raisonnable. Il ne s’agit pas de respecter l’intention des lois, il s’agit d’inonder le système de tout ce que vous pouvez payer et d’empêcher les autres de faire quoi que ce soit d’utile qui s’apparente de près ou de loin à ce que vous avez inventé sans même envisager d’utiliser. Oh et, de façon tout à fait inattendue ( !!!), les médias comprennent mal et déforment ce que divers brevets revendiquent réellement.

Les brevets peuvent être des armes et des signaux. Ils peuvent stimuler l’innovation et l’écraser. […]

L’équipe qui avait inventé cette chose avait été dissoute et l’entreprise avait adopté une solution différente. Mais ils étaient allés assez loin avec la demande de brevet pour qu’ils puissent continuer, ne serait-ce que pour utiliser le brevet à l’avenir afin d’empêcher leurs concurrents d’obtenir un avantage. […]

Même le langage des brevets eux-mêmes peut être trompeur. Il s’avère que vous pouvez écrire des fictions de fans sur votre propre invention dans un brevet. Les demandes de brevet peuvent inclure ce qu’on appelle des « exemples prophétiques », qui sont des descriptions de la façon dont le brevet pourrait fonctionner et comment vous pourriez le tester.

Il y a beaucoup de raisons de breveter quelque chose. La plus évidente est que vous avez inventé une invention brillante et que vous voulez protéger votre idée pour que personne ne puisse vous la voler. Mais ce n’est que la pointe de l’iceberg de la stratégie en matière de brevets. Il s’avère qu’il existe toute une série de stratégies qui conduisent à des dépôts de brevets « loufoques » ou « bizarres », et les comprendre offre une fenêtre non seulement sur le monde labyrinthique de l‘U.S. Patent and Trademark Office et ses échecs potentiels, mais aussi sur la façon dont les entreprises envisagent l’avenir. Et bien qu’il puisse être amusant de regarder, disons, Motorola breveter un tatouage de gorge détectant le mensonge, il est également important de voir à travers les gros titres accrocheurs et à la plus grande question ici : Les brevets peuvent être des armes et des signaux. Ils peuvent stimuler l’innovation et l’écraser.

Prenons, par exemple, le brevet de Sony qui, en 2012, a généré des titres technologiques comme « Sony veut vous laisser sauter les publicités, seulement si vous vous tenez debout et criez les noms de marque à votre télévision ». Le brevet lui-même porte sur un « Système de conversion de publicités télévisées en jeux vidéo interactifs en réseau » et comprend une illustration très séduisante d’un homme debout dans son salon et criant « McDonald’s ! » les bras levés, comme un arbitre de football qui annonce une faute.

Mais les revendications du brevet sont un peu plus modérées : « Une méthode exécutée par un processeur pour livrer du contenu multimédia interactif », c’est-à-dire la capacité d’insérer une sorte de jeu interactif dans un morceau de contenu multimédia. Bien sûr, une version de ça pourrait être de crier McDonald’s sur ta télévision. Un autre pourrait offrir une sorte de vote interactif pour un concours d’émission de télévision (pensez à American Idol ou The Voice) ou un jeu pour enfants pour les divertir entre les publicités.

Pendant longtemps, les entreprises ne se sont pas vraiment préoccupées des relations publiques que les brevets pouvaient générer. Surtout parce que personne ne regardait. Mais aujourd’hui, les journalistes utilisent les brevets comme une fenêtre sur le psychisme d’une entreprise, et pas toujours d’une manière qui donne une bonne image de ces entreprises.

Alors pourquoi breveter quelque chose qui pourrait vous faire tomber dans les charbons d’Internet ? Dans bien des cas, lorsqu’une entreprise dépose une demande de brevet, elle n’a aucune idée si elle va réellement utiliser l’invention. Souvent, les brevets sont déposés le plus tôt possible dans la vie d’une idée. Ce qui signifie qu’au moment du dépôt, personne ne sait vraiment où un champ pourrait aller ou ce que le marché pourrait être pour quelque chose. Ainsi, les entreprises breveteront autant d’idées qu’elles le peuvent dès les premières étapes, puis choisiront celles qui ont un sens pour leur entreprise au fil du temps.

Dans certaines situations, les entreprises déposent des demandes de brevets pour couvrir les chiens qui pissent sur chaque buisson, comme s’ils étaient sur le terrain, au cas où. De nombreux brevets sont défensifs, un moyen d’empêcher vos concurrents de développer quelque chose de plus qu’un moyen de s’assurer que vous pouvez développer cette chose. Amazon fera-t-elle un jour une livraison en dirigeable ? Probablement pas, mais maintenant aucun de ses concurrents ne le peut. (Amazon semble être un chef de file dans ces bizarreries de brevets. Son portefeuille comprend également un entrepôt volant, des drones autodestructeurs, un entrepôt sous-marin et un tunnel de drone. Lorsque Lindsay Campbell, responsable des relations publiques en robotique chez Amazon, commente la stratégie de l’entreprise, elle dit :  » Comme beaucoup d’entreprises, nous publions une grande variété de brevets et l’attention des médias varie, ce qui signifie que notre approche RP est différente chaque fois « ).

David Stein, un avocat en brevets, dit qu’il voit cela dans les entreprises avec lesquelles il travaille. Il raconte qu’une fois, lors d’une réunion avec des inventeurs au sujet d’une chose qu’ils voulaient breveter, il a posé une de ses questions habituelles pour l’aider à préparer son brevet : Quels sont les produits visés par cette invention ? « Et ils ont dit : « Oh, ça n’arrivera pas. « L’équipe qui avait inventé cette chose avait été dissoute et l’entreprise avait adopté une solution différente. Mais ils étaient allés assez loin avec la demande de brevet pour qu’ils puissent continuer, ne serait-ce que pour utiliser le brevet à l’avenir afin d’empêcher leurs concurrents d’obtenir un avantage. (Il est presque impossible de savoir combien de brevets finissent par être « utiles » à une entreprise ou se retrouvent dans des produits réels.)

Plusieurs personnes ont décrit la stratégie en matière de brevets comme une « course aux armements » dans laquelle les entreprises veulent toutes accumuler autant de brevets qu’elles le peuvent pour se protéger et renforcer leur position dans ces négociations. « Il n’y a pas beaucoup d’entreprises qui sont prêtes à s’engager dans le désarmement unilatéral « , dit Joe Mullin, analyste politique à l’Electronic Frontier Foundation. Mullin écrit la chronique Stupid Patent of the Month de l’EFF, soulignant les brevets qui n’auraient probablement jamais dû être accordés, comme celui d’un « médicament puissant » qui « stoppe le cancer, les cellules cancéreuses et tue le cancer ».

M. Stein dit qu’il a récemment demandé à des entreprises de renoncer à leurs brevets parce qu’ils pourraient être perçus comme flippants. En fait, dans un cas, Stein dit que l’entreprise a même déposé un nouveau brevet pour éviter un casse-tête de relations publiques.* Comme la méfiance envers les sociétés technologiques augmente, la façon dont nous lisons les brevets a changé. « Tous ceux qui participent au processus de brevetage sont des technologues. … Nous n’avons pas tendance à prendre du recul et à penser que cela pourrait être perçu comme autre chose par les gens qui ne nous font pas confiance. » Mais les gens sont de moins en moins disposés à accorder le bénéfice du doute aux grandes entreprises de technologie. C’est pourquoi le brevet de Google pour un « système de suivi du regard » a été repoussé : voulez-vous vraiment que Google sache exactement ce que vous regardez et pour combien de temps ?

Il y a eu le fameux brevet « Amazon veut mettre les travailleurs en cage« . En examinant les revendications du brevet, vous verrez un document qui décrit essentiellement une plate-forme mobile qui peut transporter un travailleur autour d’un site de travail actif, qui peut comprendre des machines dangereuses. L’entreprise a déposé sa demande de brevet en 2016, mais ce n’est que deux ans plus tard que le brevet a fait la une des journaux, lorsque les chercheurs de l’I.A. ont fait un exposé à ce sujet. Ils ont présenté le brevet comme « une illustration extraordinaire de l’aliénation des travailleurs, un moment difficile dans la relation entre les humains et les machines ». Lorsque la presse a publié cette interprétation, Dave Clark, vice-président principal des opérations d’Amazon, a fait une déclaration sur Twitter : « Parfois même de mauvaises idées sont soumises pour des brevets. Cela n’a jamais été utilisé et nous n’avons aucun plan d’utilisation. Nous avons développé une bien meilleure solution qui est un petit gilet que les associés peuvent porter et qui permet à tous les robots à proximité de s’immobiliser. »

C’est un bon exemple de la raison pour laquelle la lecture des brevets demandés par les entreprises a encore une valeur réelle – non pas parce que cela vous dira nécessairement ce qu’elles vont réellement faire, mais parce qu’elles vous diront quels problèmes l’entreprise essaie de résoudre. « Ils sont révélateurs de ce que l’ingénieur a en tête « , dit Duan. « Ils ne vont pas faire la cage, mais ça vous dit qu’ils sont inquiets pour la sécurité des travailleurs. » Spotify ne fera probablement pas son détecteur de parking automatique, vous n’aurez donc pas besoin de mettre votre musique en pause dans un parking pendant que vous cherchez une place. Mais il veut savoir comment réduire les interruptions dans votre consommation de musique. Alors allez lire les brevets. N’oubliez pas qu’il s’agit souvent à parts égales de la pure invention et de la science-fiction.

Je proposerai donc comme brevet stupide :

  • une laisse géante pour tirer les nuages
  • des lentilles de contact qui détectent les mensonges
  • une brosse à cheveux qui fait pousser les cheveux et une pince à épiler qui détruit les poils pour toujours
  • un vernis à ongle et du maquillage alimentaire (pour remplacer les repas quand on n’a pas le temps)
  • un kit de molécules pour créer des goût et des textures inédits
  • un recycleur de déchets dans les maisons, pour remplacer la poubelle, qui génèrerait un nouveau produit utile
  • des conteneurs de gel douche connectés qui détectent le 1/4 restant et transmet une commande à la marque qui nous envoie une recharge avec un emballage biodégradable.
  • les vêtements qui détectent les émotions et envoie des sensations sur la peau pour modifier notre humeur
  • le sac-toilettes, pour quand vous avez un problème avec vos toilettes vous puissiez patienter qu’un plombier vienne réparer, et permet d’économiser l’eau
  • un code juridique uniquement pour les technologies et leur usage
  • des écrans qui logent dans la main
  • ….

Et vous ??

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