La planète a besoin d’un nouvel Internet

Quand le changement climatique menacera notre café et notre vin, nous en parlerons sur Twitter, nous le lirons sur nos sites Web préférés et regarderons des vidéos sur YouTube pour combler le trou glacial dans notre cœur. Nous ferons tout cela jusqu’à ce que les sites Web s’éteignent et que les réseaux s’effondrent parce qu’éventuellement, le changement climatique finira par s’étendre à notre Internet.

Enfin, à moins que nous puissions préparer le web pour les tempêtes à venir.

D’énormes changements seront nécessaires parce qu’à l’heure actuelle, Internet n’est pas viable. D’une part, l’élévation du niveau de la mer menace d’inonder les câbles et les stations qui transmettent le Web à nos foyers ; la hausse des températures pourrait rendre plus coûteux l’exploitation des centres de données qui traitent un trafic Web sans cesse croissant ; les incendies de forêt pourraient tout détruire. D’autre part, tous ces centres de données, ordinateurs, téléphones intelligents et autres appareils connectés à Internet nécessitent une quantité prodigieuse d’énergie à construire et à faire fonctionner, contribuant ainsi au réchauffement planétaire et accélérant notre disparition collective.

Pour sauver Internet et nous-mêmes, nous devrons durcir et relocaliser l’infrastructure que nous avons construite, trouver des moyens plus propres d’alimenter le Web et réimaginer la façon dont nous interagissons avec le monde numérique. En fin de compte, nous devons reconnaître que notre énorme consommation de contenu en ligne n’est pas sans conséquences – si nous ne payons pas, la planète paye, elle.

Pour sauver Internet et nous-mêmes, nous devrons durcir et relocaliser l’infrastructure que nous avons construite, trouver des moyens plus propres d’alimenter le Web et réimaginer la façon dont nous interagissons avec le monde numérique.

Infrastructures à renforcer

Vous n’y pensez probablement pas lorsque vous aimez une photo ou que vous lisez un article, mais tout ce que vous faites en ligne est soutenu par un labyrinthe mondial d’infrastructures physiques. Il y a les centres de données qui hébergent le web et gèrent d’énormes flux d’informations au quotidien. Il y a les câbles à fibre optique qui transmettent les données dans nos maisons et nos bureaux, et même à travers les océans. Il y a des tours de téléphonie cellulaire qui envoient et reçoivent d’innombrables appels et messages texte tous les jours.

Dans l’ensemble, cette infrastructure n’a pas été construite en tenant compte des changements climatiques. Les chercheurs et les entreprises ne font que commencer à explorer à quel point il est menacé, mais ce qu’ils ont découvert jusqu’ici est alarmant.

Prenons une étude publiée l’an dernier par des chercheurs de l’Université de l’Oregon et de l’Université du Wisconsin-Madison. Les auteurs ont décidé d’examiner la vulnérabilité d’Internet à l’élévation du niveau de la mer en superposant les projections d’inondation côtière de la National Oceanic Atmospheric Administration aux données d’infrastructure Internet compilées par Internet Atlas. Ils ont découvert qu’au cours des 15 prochaines années, dans un scénario qui prévoit une élévation du niveau de la mer d’environ un pied d’ici là, il est probable que 6 500 km de câbles de conduits en fibre optique seront en permanence sous l’eau. À New York, Los Angeles et Seattle, les mers montantes pourraient noyer environ 20% de tous les conduits de fibres du métro. Ce sont ces lignes qui transportent physiquement notre trafic Internet d’un endroit à l’autre. On s’attend aussi à ce que 1 101 autres  » nœuds  » – les bâtiments ou les endroits où les câbles sortent du sol, qui abritent souvent des serveurs informatiques, des routeurs et des commutateurs réseau pour déplacer nos données – soient submergés.

Et ce n’est qu’aux États-Unis. Pour autant que l’auteur principal de l’étude Paul Barford le sache, cette vulnérabilité n’a pas été systématiquement étudiée ailleurs. Mais il s’attend à trouver une situation similaire dans le monde entier.

« Il y a une énorme population humaine qui vit à proximité des côtes, et l’infrastructure de communication a été déployée pour répondre à leurs besoins « , a déclaré M. Barford à M. Gizmodo.

Barford hésitait à spéculer sur l’ampleur de la perturbation d’Internet que la prochaine inondation du câble pourrait causer. Les conduits sont généralement gainés d’un tube de polyéthylène résistant à l’eau et, contrairement aux fils électriques, les rubans de fibres à l’intérieur peuvent supporter une certaine intrusion d’eau. Mais, comme le dit l’étude,  » la plupart des conduites déployées ne sont pas conçues pour être immergées en permanence « . Si les molécules d’eau s’infiltrent dans les microfissures des fibres, leur signal pourrait se dégrader. Les connexions électriques aux câbles de fibres pourraient être grillées, et si un câble submergé gelait, les fibres pourraient se briser physiquement.

Personne ne sait combien de temps il faudrait pour que les dégâts se manifestent. Mais Barford pense qu’une grande partie de l’infrastructure à risque devra en fin de compte être renforcée sur place ou redéployée sur des terrains plus élevés. « Ça va être beaucoup de travail », a-t-il dit.

Gizmodo a tendu la main aux entreprises de télécommunications signalées par l’étude comme ayant l’infrastructure la plus vulnérable pour savoir si cette question était sur leur radar. Plusieurs n’ont pas répondu, l’un d’eux a dit qu’il ne faisait rien contre la menace et un autre a indiqué que leurs réseaux seraient en bon état grâce à une  » redondance et une diversité de routes appropriées « .

Dave Schaeffer, PDG de la société de télécommunications Cogent, a exprimé sa confiance en la solidité des câbles. Mais Schaeffer a dit qu’il y avait lieu de s’inquiéter des endroits où les câbles sortent du sol.

« Ces derniers seraient directement touchés si ces bâtiments étaient immergés sous l’eau « , a-t-il dit, ajoutant que si la plupart des nœuds de leur réseau se trouvent à moins de 6 mètres au-dessus du niveau de la mer, des ondes de tempête plus puissantes pourraient constituer une menace croissante. L’entreprise a eu un avant-goût de ce qui pourrait arriver pendant la tempête Sandy, lorsqu’une plaque tournante du réseau située au 10 Pine Street à New York a été inondée par une vague de tempête et que l’entreprise a dû déplacer son générateur et un réservoir de carburant vers un étage supérieur, un processus qui a pris plusieurs mois.

Au moins une entreprise de télécommunications planifie maintenant explicitement les futures perturbations climatiques. Plus tôt cette année, AT&T s’est associée à Argonne National Labs pour construire un  » outil d’analyse du changement climatique « , dont Charlene Lake, directrice de la durabilité, a déclaré à Gizmodo que cela permettra à l’entreprise  » de visualiser les risques de la hausse du niveau de la mer – maintenant et dans 30 ans – afin que nous puissions faire les adaptations nécessaires pour assurer notre résistance « . M. Lake a ajouté qu’AT&T met également à l’essai l’outil pour les vents violents et les ondes de tempête, et prévoit à l’avenir d’intégrer d’autres impacts climatiques, comme la sécheresse et les feux de forêt plus graves.

Barford a également signalé la menace d’incendies de forêt et d’ondes de tempête comme étant deux domaines d’enquête futurs pour son groupe. Ensuite, il y a le fait que les changements climatiques font monter les températures, ce qui pourrait accroître le besoin de refroidissement dans les centres de données, en particulier ceux qui sont construits dans des climats chauds.

Ironiquement, dans un monde où ces installations énergivores doivent puiser encore plus d’énergie pour rester au frais pendant, disons, une vague de chaleur, les réseaux locaux pourraient être exposés à un risque accru de panne de courant, comme celle qui a touché 50 000 clients à New York le mois dernier. Et même si c’est purement hypothétique, si un grand centre de données s’éteint, cela pourrait entraîner des interruptions de service généralisées.

Comme l’a dit Barford, « il y a ici des effets en cascade qui sont compliqués et qui méritent notre attention. »

Consommation d’énergie en hausse vertigineuse

Internet est peut-être menacé par le changement climatique, mais ce n’est pas une victime innocente. Notre dépendance collective à l’égard du numérique a un énorme impact sur le climat.

La mythologie numérique est construite sur des mots comme  » cloud « , a déclaré Maxime Efoui, ingénieur et chercheur au think tank français Shift Project, à Gizmodo. « Quelque chose qui n’est pas vraiment réel. C’est comme ça qu’on l’imagine. »

La réalité, cependant, c’est qu’il faut beaucoup d’énergie pour diffuser toutes ces vidéos à la demande et sauvegarder toutes ces photos dans le nuage. Anders Andrae, expert principal en analyse du cycle de vie chez Huawei, a déclaré à Gizmodo que Internet dans son ensemble – y compris l’énergie utilisée pour alimenter les centres de données, les réseaux et les appareils individuels, ainsi que l’énergie utilisée pendant la fabrication de ces appareils – est responsable d’environ 7% de la consommation électrique mondiale, les besoins énergétiques augmentant à environ 8 % par an. Selon un rapport publié en juillet par le Shift Project, les technologies numériques sont responsables de 4 % des émissions mondiales de gaz à effet de serre, soit plus que l’ensemble du secteur aéronautique. Et cette empreinte pourrait doubler pour atteindre 8 % d’ici 2025.

« ….les gens semblent étonnés par le fait que les serveurs fonctionnent à l’électricité et que l’électricité provient souvent de combustibles fossiles. »

Gary Cook, un analyste du secteur informatique de Greenpeace, a déclaré que cette empreinte est due à l’augmentation vertigineuse de la demande de données, en particulier dans les pays les plus riches. Il y a ici de nombreux coupables, y compris le passage à des réseaux de nouvelle génération comme la 5G qui permettra d’accroître les flux de données, la montée de l’intelligence artificielle, la prolifération d’un Internet des objets, toutes ces transactions Bitcoin gourmandes en énergie et le streaming vidéo en ligne, qui a représenté 60 % du trafic Web mondial en 2018, selon le projet Shift. Du stockage des vidéos dans des centres de données au transfert vers nos ordinateurs et smartphones via des câbles et des réseaux mobiles, tout ce qui concerne le visionnage de vidéos en ligne nécessite de l’électricité, à tel point que notre streaming collectif a émis autant de carbone que l’année dernière dans toute l’Espagne.

Si ces chiffres vous semblent choquants, eh bien, vous n’êtes pas seul. « Chaque fois que je parle à des gens qui travaillent dans le domaine de la technologie, les gens semblent être étonnés par le fait que les serveurs fonctionnent à l’électricité et que l’électricité provient souvent de combustibles fossiles « , a déclaré Chris Adams, directeur de la Green Web Foundation, un groupe qui aide les entreprises à passer à un hébergement Web renouvelable, à Gizmodo.

De toute évidence, la dépendance d’Internet à l’égard des combustibles fossiles doit changer si nous voulons éviter les pires effets du changement climatique. Selon un récent livre blanc, il est évident qu’il faut commencer par écologiser l’approvisionnement en énergie dans ces centres de données, une part énorme et en pleine croissance du gâteau qui représente actuellement environ 2 % de la consommation mondiale d’électricité.

Il est encourageant de constater que certaines entreprises de technologie ont commencé à le faire. Apple exploite désormais tous ses centres de données sur les énergies renouvelables qu’elle possède ou achète sur les marchés locaux. Google et Microsoft Azure, deux des plus grandes sociétés de cloud computing, achètent des crédits d’énergie renouvelable pour accompagner la croissance de leur data center. Cela signifie qu’à mesure que leur consommation d’électricité augmente, les entreprises paient pour qu’une quantité égale d’énergie renouvelable soit produite ailleurs. Bien que cette stratégie dite de compensation n’élimine pas l’utilisation d’énergie fossile pour alimenter directement les centres de données, Google et Microsoft Azure affirment tous deux avoir un objectif à long terme pour y parvenir. Google a déclaré à Gizmodo que de nombreux centres de données de l’entreprise voient déjà « un fort degré de correspondance horaire avec l’énergie régionale sans carbone », tandis que Microsoft Azure a déclaré qu’elle s’attend à ce que 60% des besoins en électricité de son centre de données proviennent directement des énergies renouvelables avant la fin de l’année.

Parce qu’elles améliorent leurs résultats, les entreprises de technologie améliorent constamment l’efficacité énergétique de leurs centres de données, et les idées ne manquent pas pour pousser les choses plus loin. Google utilise maintenant l’intelligence artificielle pour automatiser le refroidissement des centres de données, tandis qu’Alibaba Cloud, l’un des principaux services de cloud computing en Chine, dispose d’une  » technologie de refroidissement liquide par immersion  » qui peut réduire les besoins de refroidissement des centres de données jusqu’à 90 %. Certains chercheurs ont même suggéré la construction de nouveaux centres de données au Groenland, où les besoins en climatisation seraient minimes et où l’hydroélectricité propre est abondante.

Cependant, Anne Currie, ingénieure, auteure de science-fiction et défenseure de l’écologisation des centres de données, a averti que les améliorations de l’efficacité ne suffiront pas à elles seules à nettoyer Internet, car plus les choses sont efficaces, plus nous les utilisons. « Nous devons simplement faire en sorte qu’il soit socialement inacceptable d’héberger l’Internet sur des combustibles fossiles « , a déclaré M. Currie.

Et la plupart des experts avec lesquels Gizmodo s’est entretenu ont convenu que l’industrie technologique n’avance pas assez vite dans cette direction. De façon inquiétante, Amazon Web Services, le plus grand fournisseur mondial de cloud computing, a depuis fin 2014 triplé les opérations de son centre de données en Virginie, un état qui ne tire qu’une petite fraction de son électricité de l’énergie éolienne et solaire renouvelable, selon un rapport récent de Greenpeace. La SSFE a également été critiquée pour son manque de transparence concernant les questions climatiques, notamment pour avoir omis de communiquer les chiffres sur la consommation d’énergie et les émissions de carbone. (Amazon a dit qu’elle commencera à déclarer son empreinte carbone cette année.)

Appelé à commenter, Amazon Web Services a qualifié les données du rapport de Greenpeace sur sa consommation d’énergie et son mix d’énergies renouvelables d' »inexactes », ajoutant que le rapport surestime « l’utilisation actuelle et prévue de l’énergie par AWS » et « ne souligne pas correctement » les investissements de l’entreprise dans les projets solaires en Virginie. (Greenpeace affirme que la croissance des centres de données d’AWS en Virginie  » dépasse de loin  » ces investissements.) AWS a ajouté qu’elle reste  » fermement engagée  » à atteindre son objectif de 100 % d’énergie renouvelable pour son infrastructure mondiale, notant qu’elle a dépassé 50 % d’énergie renouvelable en 2018.

AWS n’a pas indiqué quand elle vise à atteindre son objectif de 100%, et n’a pas proposé de date cible, ni de date à laquelle une date pourrait être annoncée, quand Gizmodo l’a demandé. Orion Stanger, ingénieur logiciel et membre d’Amazon Employees for Climate Justice, une organisation dirigée par des employés qui a vu le jour à la fin de l’année dernière pour pousser Amazon à prendre des mesures plus agressives contre le changement climatique, a déclaré que l’incapacité continue d’Amazon à fixer une date pour atteindre cet objectif constitue un problème.

« Nous pourrions même reculer à 20 %[énergies renouvelables], puis, à une date ultérieure, atteindre 100 %, ce qui serait tout de même conforme à l’objectif que nous nous sommes fixé « , a déclaré M. Stanger à M. Gizmodo. Il aimerait que son entreprise établisse des objectifs scientifiques de réduction des émissions pour l’ensemble de ses activités, y compris dans ses centres de données.

« Nous voulons vraiment que Amazon joue un rôle de chef de file en matière de climat « , a poursuivi M. Stanger. « C’est un grand adepte dans cet espace. »

Paul Johnston, ancien employé d’AWS et défenseur de l’écologisation des centres de données, estime qu’à moins que les entreprises ne soient condamnées à une amende pour leur impact ou incitées à passer aux énergies renouvelables, la transition énergétique ne suivra pas ce que la science dit nécessaire pour éviter les pires impacts du changement climatique.

« Je ne pense pas qu’il n’y ait pas d’autre solution « , a-t-il dit lorsqu’on lui a demandé si une réglementation gouvernementale sera nécessaire pour obliger les entreprises à faire les changements nécessaires.

Pour certains centres de données, d’autres réglementations pourraient enfin se profiler à l’horizon. En juillet, Amsterdam, qui serait le plus grand centre de données d’Europe, a imposé un moratoire temporaire sur la construction de nouveaux centres de données jusqu’à ce que des règles de base puissent être établies concernant leur fonctionnement. La ville veut exiger que les centres de données utilisent de l’énergie propre, et elle veut que les installations captent la chaleur résiduelle prodigieuse qu’elles produisent – mais d’une autre façon, les centres de données contribuent au réchauffement – et la fournissent gratuitement aux citoyens locaux.

La décision d’Amsterdam de faire attention aux nouveaux centres de données intervient après que la consommation d’énergie des centres de données de la ville a augmenté de 20 % l’an dernier. Cook était heureux de voir la ville  » intervenir et essayer de faire un reset sur la façon de gérer la croissance « .

« Le volontariat nous a menés jusqu’ici », a-t-il dit. « En fin de compte, le gouvernement doit intervenir et uniformiser les règles du jeu. »

La « sobriété » numérique

Alimenter nos centres de données, nos réseaux et nos villes avec plus d’énergie renouvelable contribuerait grandement à réduire l’impact climatique d’Internet. Mais l’inconfortable réalité qu’il sera difficile de suivre le rythme dans un monde où nous passons de plus en plus de temps à regarder des vidéos et à jouer à des jeux en ligne, à naviguer sur le Web et à faire défiler nos flux de médias sociaux (quatre activités qui, ensemble, représentent près de 90 % du trafic téléchargé sur le Web, selon un rapport 2018 de Sandvine).

Certains défenseurs des droits de l’homme affirment que nous devons freiner toute cette consommation. Dans son récent rapport sur la vidéo en ligne, le projet Shift appelle à une révolution de la « sobriété numérique », qu’Efoui décrit comme la mise en œuvre de politiques visant à limiter la croissance d’Internet dans un monde aux ressources limitées.

« Si nous comprenons vraiment la gravité des contraintes qui s’imposent à nous et à nos systèmes que nous avons construits… nous devons en tenir compte « , a-t-il dit.

La façon dont nous nous y prendrions pour contraindre le Web est une question ouverte. Les gouvernements devraient-ils imposer des limites d’émissions aux fermes de serveurs et aux centres de données, et imposer des amendes aux entreprises qui les dépassent ? Les services de streaming comme Netflix devraient-ils nous encourager à regarder en définition standard plutôt qu’en HD ? Des campagnes populaires pour débrancher la prise de courant seront-elles lancées dans le monde entier, de la même manière que le mouvement émergent pour abandonner l’aviation (prendre l’avion pollue) ? Efoui pense que nous devrons rassembler « beaucoup de solutions ensemble » et que les différents lieux adopteront des stratégies différentes en fonction de leur infrastructure et des besoins de la société.

Les changements n’ont pas tous besoin d’être énormes. En fait, un domaine de recherche en plein essor connu sous le nom de conception d’interaction durable montre que les petites modifications apportées aux applications et aux sites Web peuvent avoir un impact sérieux sur la consommation. Une étude récente sur YouTube a révélé que le simple fait de permettre aux utilisateurs de désactiver le streaming vidéo lorsqu’ils écoutent de la musique pourrait réduire l’empreinte carbone du service de 11 millions de tonnes par an jusqu’à 5 %. Comme le font remarquer les chercheurs, c’est « comparable en termes d’échelle » aux avantages climatiques que Google a obtenus en achetant des énergies renouvelables pour alimenter les serveurs de YouTube.

Et ce n’est qu’une intervention. Une notification qui encourage les utilisateurs des médias sociaux à faire une pause dans le défilement des flux est une autre possibilité. Ou encore, les sites Web pourraient se débarrasser de toutes ces publicités à lecture automatique que personne n’a demandées. Kelly Widdicks, étudiante au doctorat à l’Université de Lancaster, qui étudie l’impact de l’utilisation de l’Internet sur la société et l’environnement, a noté que la décision de Facebook de commencer à diffuser automatiquement des annonces partout « a augmenté massivement » le trafic pour de nombreux utilisateurs.

« Avant d’avoir à interagir avec la plate-forme pour regarder quelque chose « , dit Efoui. « Maintenant, vous devez interagir avec la plate-forme pour arrêter de regarder. C’est un grand changement. »

M. Widdicks estime que les entreprises pourraient apporter volontairement certains changements si leurs clients faisaient suffisamment de bruit sur, disons, les avantages pour la santé de « regarder moins ». Mais elle voyait aussi l’intérêt de réfléchir aux types de limites et de restrictions qui devraient être imposées. Mike Hazas, chargé de cours à l’Université de Lancaster, qui étudie la relation entre la technologie et la durabilité, est d’accord, notant que les chercheurs ont estimé que l’Internet pourrait consommer plus d’un cinquième de l’électricité mondiale d’ici 2030.

« Si nous devions doubler l’industrie du transport aérien d’ici 2030, ce serait un sujet de discussion majeur « , a-t-il dit. En effet, ça l’est depuis des années.

Personne ne peut dire quelle forme prendra l’Internet du futur, mais les choses ne peuvent pas continuer comme elles le sont maintenant. Et même si les actions individuelles ne nous sortiront pas de ce pétrin à elles seules, si un nombre suffisant d’entre nous changeons notre comportement, cela fera une différence. Et il y a plein d’endroits pour commencer.

Nous pouvons réduire notre utilisation des médias sociaux. On peut y réfléchir à deux fois avant de laisser le prochain épisode se dérouler en mode automatique, ou bien s’en aller à l’ancienne et revenir à la diffusion, ce que Hazas a qualifié de « très efficace » par rapport à la diffusion en streaming. Nous pouvons nous assurer d’héberger des sites Web et d’acheter de l’espace dans les cloud auprès d’entreprises qui ont démontré un réel engagement envers l’énergie propre.

Par-dessus tout, dit M. Hazas, il est important de  » prendre une décision consciente  » plutôt que de se laisser entraîner dans un buffet sans fin de contenu. « Ce sont des services très bien conçus, a-t-il dit. « Ils nous obligent à les utiliser. »

Via Gizmodo

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