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Derrière la montée des géants de la reconnaissance faciale en Chine

Derrière la montée des géants de la reconnaissance faciale en Chine

Megvii, l’une des startups chinoises de reconnaissance faciale les plus appréciées, a déposé une demande d’introduction en bourse. La majeure partie de ses revenus provient d’une unité de vente de systèmes de surveillance et de sécurité.

Les visages inconnus ne sont pas les bienvenus dans les projets de logements sociaux de Pékin. Pour prévenir le la sous-location illégale, beaucoup ont des systèmes de reconnaissance faciale qui n’autorisent l’accès qu’aux résidents et à certains livreurs, selon l’agence de presse d’État Xinhua. Chacun des 59 sites de logements sociaux de la ville devrait disposer de cette technologie d’ici la fin de l’année.

La startup d’intelligence artificielle Megvii a mentionné un contrat de sécurité de logement public similaire dans une ville chinoise non spécifiée lors du dépôt d’une première offre publique à Hong Kong la semaine dernière. L’entreprise chinoise, surtout connue pour sa reconnaissance faciale, présente ses transactions gouvernementales, y compris la fermeture de logements sociaux pour freiner la sous-location, comme un argument de vente aux investisseurs potentiels.

Le classement de Megvii montre l’ampleur des ambitions de la Chine en matière d’intelligence artificielle et la façon dont elles pourraient influencer l’utilisation de technologies de surveillance comme la reconnaissance faciale dans le monde entier. La société est l’une des quatre start-ups chinoises spécialisées dans la reconnaissance faciale d’une valeur de plus d’un milliard de dollars, les qualifiant de licornes dans le langage de la Silicon Valley. Aujourd’hui, les entreprises cherchent à se développer à l’étranger, avec l’aide des marchés publics.

« Ces entreprises ont bénéficié du fait que le gouvernement chinois a fait de la priorité nationale d’être le leader mondial de l’intelligence artificielle une priorité nationale « , déclare Rebecca Fannin, auteure des prochains Tech Titans of China et de deux ouvrages précédents sur la scène technologique chinoise. Cet appui a permis de conclure des contrats et de libérer des fonds publics et privés, dit-elle. « Maintenant, vous commencez à voir ces entreprises se mondialiser. »

Freedom House, une organisation à but non lucratif soutenue par le gouvernement américain, a averti dans un rapport publié en octobre dernier que les accords de surveillance chinois exportaient également les attitudes du pays à l’égard de la vie privée et pourraient encourager les entreprises et les gouvernements à recueillir et à divulguer des données sensibles. Il soutient que les entreprises et les produits conçus pour servir les organismes gouvernementaux qui ne se soucient pas de la protection de la vie privée ont peu de chances de devenir des défenseurs dignes de confiance des droits de la personne ailleurs et qu’ils peuvent être forcés de servir les intérêts du gouvernement chinois.

Le dépôt de Megvii indique qu’elle a levé plus de 1,3 milliard de dollars, principalement auprès de fonds d’investissement et d’entreprises chinois, dont le géant du commerce électronique Alibaba. L’un des fonds de capital-risque appartenant à l’État chinois a également un intérêt et un siège au conseil d’administration de la startup. Parmi les autres investisseurs figurent la société de capital-risque américaine GGV et les fonds souverains d’Abu Dhabi et du Koweït. CB Insights a déclaré que l’entreprise était évaluée à 4 milliards de dollars plus tôt cette année. Reuters rapporte que son inscription à la cote publique permettra d’amasser au moins 500 millions de dollars, mais le chiffre est rayé du dépôt de la société. M. Fannin indique que SenseTime, un concurrent de plus grande envergure, évalué à 4,5 milliards de dollars par CB Insights et également en expansion à l’étranger, devrait bientôt être rendu public. Ses ambitions internationales pourraient être soutenues par des investisseurs américains dans Qualcomm et Silver Lake Capital.

La demande pour les systèmes de vision par ordinateur de Megvii augmente rapidement. L’entreprise a déclaré un chiffre d’affaires de 1,4 milliard de yuans (200 millions de dollars) en 2018, plus de quatre fois un an plus tôt. Elle a enregistré des pertes de 3,4 milliards de yuans (469 millions de dollars). Le segment « City IoT » de son activité qui fournit des systèmes de surveillance et de sécurité, comme le contrôle d’accès aux logements sociaux, représente près des trois quarts de son chiffre d’affaires et compte des clients dans plus de 15 « pays et territoires » hors Chine. Cette division offre également des logiciels permettant de repérer les infractions au code de la route ou l’évolution des flux de circulation enregistrés sur vidéo.

Au cours des six premiers mois de cette année, Megvii affirme que 4,9 % de ses revenus provenaient de l’étranger, comparativement à 2,7 % pour l’ensemble de l’année dernière. Aujourd’hui, elle prévoit d’établir des coentreprises ou des bureaux au Japon, à Singapour, en Thaïlande et au Moyen-Orient.

Megvii a été fondée en 2011 par Yin Qi et deux amis de l’élite de l’Université Tsinghua de Beijing. Le nom de la société est l’abréviation de « mega vision », ainsi que la traduction approximative de son nom chinois, 旷视. Le moment était venu de surfer sur la vague d’intérêt pour l’intelligence artificielle suscitée par l’émergence, en 2012, d’une technologie appelée apprentissage en profondeur, qui a rendu les logiciels d’interprétation d’images beaucoup plus précis.

Depuis, Megvii et ses rivales SenseTime, CloudWalk et Yitu ont banalisé la reconnaissance faciale en Chine, où la police fouille les espaces publics à la recherche de suspects et où les citoyens paient dans les magasins et les taxes avec leur visage. Récemment, des jeunes entreprises chinoises et certaines russes ont dominé le classement du National Institute of Standards and Technology des États-Unis en matière de précision de la reconnaissance faciale.

L’un des premiers succès de Megvii est survenu en 2015, lorsque Ant Financial, filiale d’Alibaba, a utilisé sa technologie pour lancer une fonction appelée Smile to Pay. Megvii fournit maintenant la reconnaissance faciale aux projets de surveillance gouvernementaux en Chine et l’authentification faciale aux banques et aux fabricants de smartphones, y compris Oppo, qui Counterpoint Research affirme être le cinquième plus grand fabricant de téléphones au monde par ses livraisons. Les chercheurs de Megvii remportent régulièrement des concours académiques pour des algorithmes de vision par ordinateur et ont battu des concurrents de Google et Microsoft.

La reconnaissance faciale est la technologie pour laquelle Megvii est connue et qu’elle offre depuis le plus longtemps, et la sécurité et la surveillance basées sur l’intelligence artificielle semblent être l’activité principale de l’entreprise. La startup a également un groupe de robotique d’entrepôt, et il touts les algorithmes d’embellissement qui peuvent enlever les boutons et remodeler votre corps en selfies.

« Ces entreprises ont bénéficié du fait que le gouvernement chinois a fait une priorité nationale d’être le leader mondial de l’IA. » REBECCA FANNIN

En Chine, la police utilise la reconnaissance faciale pour repérer les personnes d’intérêt dans les foules de concerts, et a même utilisé des appareils portables de type Google Glass-style qui permettent à un policier de scanner le visage de toute personne qu’il regarde. Cette technologie fait partie de l’intense appareil de sécurité mis en place pour surveiller la région du Xinjiang, dans le nord-ouest de la Chine, où environ un million de musulmans ouïghours ont été entraînés dans des camps d’internement. Le New York Times a rapporté en avril que Megvii, SenseTime et CloudWalk avaient aidé à créer un logiciel de surveillance qui recherche les visages des Ouïghours. La société de relations publiques de Megvii a déclaré qu’elle ne conçoit ni ne personnalise ses produits en fonction des groupes ethniques cibles.

Le dépôt de Megvii mentionne l’utilisation de sa technologie par la police, mais pas le Xinjiang ou les algorithmes qui tentent de détecter l’ethnicité. Il présente des études de cas qui rendent ses offres de surveillance plus tendres.

L’un d’eux décrit un incident survenu en 2018, au cours duquel la police du nord de la Chine a utilisé la technologie de Megvii pour identifier un homme âgé qui avait oublié son nom et son adresse avant de l’escorter chez lui. Le dépôt mentionne également la technologie brevetée par Megvii pour identifier les chiens à partir de leurs empreintes nasales, utilisée par les autorités de Pékin pour gérer les chiens errants.

Il est peu probable que les autorités américaines achètent à Megvii, malgré le fait que la start-up dispose d’un laboratoire de recherche dans la banlieue de Seattle, qui abrite également Microsoft. Les agences américaines se méfient traditionnellement des technologies de sécurité provenant d’endroits qui ne sont pas des alliés proches de l’Amérique. Le dépôt de Megvii met en garde contre le fait qu’elle pourrait être lésée par les tarifs de l’administration Trump sur la Chine ou par les répercussions de ses soupçons sur la société de télécommunications Huawei.

M. Fannin indique que l’entreprise aura plus de facilité dans d’autres parties de l’Asie, en Amérique du Sud, au Moyen-Orient et en Afrique. Tous sont devenus des marchés importants pour les entreprises technologiques chinoises, y compris Hikvision, le plus grand fournisseur mondial de caméras de sécurité.

La technologie de surveillance Megvii est déjà disponible en Thaïlande et ses concurrents commencent également à connaître du succès en dehors de la Chine. Yitu fournit des services de reconnaissance faciale à la police en Malaisie, et CloudWalk a remporté un contrat pour la construction d’un système national de reconnaissance faciale pour le Zimbabwe dans le cadre du programme chinois Belt and Road d’infrastructures internationales.

Le dépôt de Megvii consacre beaucoup d’espace à assurer aux investisseurs potentiels qu’on peut lui faire confiance pour utiliser l’intelligence artificielle de manière appropriée. Il comprend le code de conduite de l’entreprise en matière d’intelligence artificielle et précise que les contrats conclus avec les clients interdisent l’utilisation de sa technologie pour porter atteinte aux droits de l’homme. Megvii énumère également un comité d’éthique de l’IA qui relève de son conseil d’administration, y compris les dirigeants et les administrateurs de l’entreprise, ainsi que quelques personnes de l’extérieur.

Emmanuel Lagarrigue, directeur de l’innovation chez Schneider Electric (France), décrit ce comité comme un  » work in progress « . Il dit que sa composition n’a pas été finalisée, mais que Megvii mérite d’être félicitée pour la création du groupe. « Cela démontre la volonté de l’entreprise d’être proactive et transparente sur la façon dont elle veut fonctionner et sur la façon dont sa technologie est déployée « , explique M. Lagarrigue.

Jeffrey Ding, qui étudie le développement de l’IA chinoise au Future of Humanity Institute d’Oxford, affirme que la structure éthique de Megvii semble plus solide que celle de certaines grandes entreprises américaines. Google et Microsoft ont publié des déclarations de principes sur l’IA, mais elles ne sont mises en œuvre que dans le cadre de processus d’examen internes.

Cependant, les entreprises chinoises ne sont pas totalement en contrôle de leur propre destin. « L’économie est un marché relativement libre, mais le parti et l’État peuvent potentiellement contrôler complètement n’importe quelle entreprise à tout moment « , dit M. Ding. « Les obligations éthiques des entreprises chinoises ont un peu moins de poids. »

Via Wired

Et dire que le pire de 1984 est en train de se dessiner…

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