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Un morceau de Trinitite nous rappelle la puissance pure et dévastatrice de la bombe atomique

Un morceau de Trinitite nous rappelle la puissance pure et dévastatrice de la bombe atomique

Dans les collections du Smithsonian existe une trace révélatrice de l’arme qui changerait le monde à jamais.

La première bombe atomique jamais explosée était un dispositif de test, surnommé insouciamment le Gadget. À la mi-juillet 1945, des scientifiques américains avaient transporté par camion le mécanisme de cinq tonnes de leur laboratoire secret à Los Alamos, au Nouveau-Mexique, à 230 milles au sud, jusqu’à un endroit connu des scientifiques sous le nom de Trinity dans une partie du désert du sud du Nouveau-Mexique appelée Jornada del Muerto – le voyage de la mort. Là, ils l’ont hissé dans un abri en acier ondulé sur une tour d’acier de 30m de haut, branché l’enchevêtrement de câbles électriques qui allaient faire exploser son obus d’explosifs de grande puissance, et ont attendu une nuit de foudre et de pluie battante pour se retirer dans un blockhaus situé à 10km pour commencer le décompte des essais.

Le physicien Norris Bradbury, chef de groupe pour l’assemblage de bombes, se tient à côté du gadget partiellement assemblé au sommet de la tour d’essai. (Département de l’énergie des États-Unis)

La pluie s’est arrêtée et à l’aube du 16 juillet 1945, l’explosion a déclenché une réaction nucléaire en chaîne multipliée dans une sphère de plutonium de la taille d’une balle de baseball qui a produit une force explosive équivalente à environ 19 000 tonnes de TNT. La boule de feu de 100 millions de degrés a vaporisé la tour d’acier jusqu’à ses pieds, a fait tourbillonner le sable du désert, l’a fait fondre et a fait pleuvoir des éclaboussures de verre verdâtre avant de se lever rapidement pour former le premier champignon nucléaire du monde.

 

Personne ne commentait le verre à l’époque – sa création était le moindre des effets spectaculaires du gadget – mais les visiteurs du site après la guerre ont remarqué la dispersion inhabituelle de minéraux vitreux qui entouraient le cratère peu profond de la bombe et ont commencé à recueillir des pièces en souvenir. « Un lac de jade vert« , comme le magazine Time l’a décrit en septembre 1945. « Le verre prend des formes étranges : des billes de marbre, des feuilles noueuses de quelques cm d’épaisseur, des bulles brisées à parois minces, des formes vertes et vermiformes. » (Aujourd’hui, plusieurs échantillons de cette substance, y compris ceux qui sont représentés ici, se trouvent au Musée national d’histoire naturelle du Smithsonian.) Au début, personne ne savait comment appeler le matériau. Quelqu’un l’a appelé « verre d’Alamogordo » parce que le site d’essai était près de cette ville. Une annonce de 1946 dans Mechanix Illustrated offrait des bijoux faits de ‘atomsite‘, le verre fusionné atomique du site Trinity. » Mais le suffixe « -ite » demandait quelque chose de plus spécifique que « atomes » : Le monde entier était fait d’atomes. A Los Alamos, ils se sont tournés vers le site lui-même pour un nom : Trinitite. Pourtant, d’où vient « Trinity » ?

J. Robert Oppenheimer, le charismatique physicien théorique qui avait dirigé le laboratoire Los Alamos où les premières bombes atomiques ont été conçues et construites, était en quelque sorte un homme de la Renaissance, un poète, mais aussi un scientifique et un administrateur. C’est lui qui avait appelé le site désertique « Trinité ». Le général de brigade Leslie R. Groves, officier dominant du U.S. Army Corps of Engineers qui avait dirigé le projet Manhattan, demanda plus tard à Oppenheimer pourquoi il avait choisi un nom aussi étrange pour un champ d’essai de bombes.

« La raison pour laquelle j’ai choisi ce nom n’est pas claire, répondit Oppenheimer, mais je sais quelles pensées étaient dans mon esprit. Il y a un poème de John Donne, écrit juste avant sa mort, que je connais et que j’aime. D’elle une citation :

As West and East

In all flat Maps—and I am one—are one,

So death doth touch the Resurrection.

Comme l’Ouest et l’Est
Dans toutes les cartes plates – et j’en suis un -, je ne fais qu’un,
Ainsi la mort touche-t-elle la Résurrection.

« Cela ne fait toujours pas une Trinité, poursuit Oppenheimer, mais dans un autre poème de dévotion plus connu, Donne dit, Batter my heart, three person’d God;—.’ Beyond this, I have no clues whatever.”

Oppenheimer pourrait être obscur, pour ne pas dire condescendant. Il savait certainement pourquoi il a choisi de nommer le site d’essai d’après un poème du poète métaphysique prééminent de l’Angleterre jacobéenne.

Ainsi les billes asymétriques devinrent Trinitite. C’était principalement du quartz et du feldspath, du vert de mer teinté de minéraux dans le sable du désert, avec des gouttelettes de plutonium condensé enfermées dans ce dernier. Une fois le site ouvert, après la guerre, les collectionneurs l’ont ramassé en morceaux ; les magasins de rock locaux l’ont vendu et le font toujours. Préoccupée par sa radioactivité résiduelle, l’armée a rasé le site en 1952 et rendu illégale la collecte de Trinitite. Ce qui est vendu aujourd’hui a été collecté avant l’interdiction. Si vous ne la mangez pas, selon les scientifiques, elle n’est plus dangereuse.

Échantillons trinitisés de NMNH – vue de plus près. Une vue rapprochée des échantillons de trinitite du Smithsonian National Museum of Natural History. (Maggie West)

Oppenheimer informa Groves en août 1945 que Los Alamos pourrait probablement produire au moins six bombes par mois en octobre si les Japonais continuaient la guerre.

Aujourd’hui encore, à Trinity, des fourmis ouvrières réparant leurs tunnels poussent des perles de Trinitite à la lumière du soleil, un memento mori en verre vert ravissant.

Pour en savoir plus : smithsonianmag.com

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