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Les petits satellites commencent à offrir des détails inégalés sur les images radar de la Terre

Les petits satellites commencent à offrir des détails inégalés sur les images radar de la Terre

Pour la première fois, les petits satellites fournissent une résolution d’image radar inférieure à 1 mètre.

Une société finlandaise nommée ICEYE, qui construit actuellement une constellation de satellites pour créer des images de synthèse de la surface de la Terre, affirme avoir pris les premières photos de la planète à une résolution inférieure à un mètre avec un petit satellite. Les images montrent des détails importants sur le chargement et le déchargement du pétrole brut à bord des navires-citernes.

Selon Pekka Laurila, co-fondateur et Chief Strategy Officer de l’ICEYE, depuis sa création en 2015, ICEYE a levé environ 65 millions de dollars, lui permettant de monter à 120 employés, et a récemment lancé 3 de ses satellites (de la taille de mini réfrigérateurs) en orbite terrestre basse.

Pendant les trois premières années, l’ICEYE s’est concentré sur le développement technologique, et son premier lancement de charge utile a eu lieu en janvier 2018 à bord du Polar Satellite Launch Vehicle de l’Inde. Depuis, l’ICEYE a lancé deux autres satellites et prévoit d’en ajouter deux autres d’ici la fin de cette année. « Il est juste de dire que nous nous dirigeons vers des opérations commerciales et que la portée de ces services commerciaux augmente rapidement « , a déclaré Laurila dans un entretien avec Ars.

Contrairement aux instruments optiques utilisés par la plupart des satellites d’imagerie terrestres existants, l’ICEYE utilise la technologie du radar à ouverture synthétique. Ses satellites de 100 kg utilisent le mouvement d’une antenne radar, combiné au temps de déplacement de l’appareil au-dessus d’une cible, pour créer des images multidimensionnelles de la surface même à travers les nuages, de jour comme de nuit. La partie « synthétique » de l’antenne est due au fait qu’une petite antenne se déplaçant sur une grande distance peut imiter efficacement la résolution d’une antenne beaucoup plus grande.

Laurila a expliqué qu’avec un seul satellite au début de 2019, la société a été en mesure de surveiller la rupture du barrage de Brumadinho dans le sud-est du Brésil, qui a tué 248 personnes. Malgré le ciel souvent nuageux au-dessus du Brésil, le satellite ICEYE a pu suivre l’évolution des coulées de boue causées par la rupture du barrage.

Pour ces nouvelles images des opérations portuaires des terminaux à conteneurs, ICEYE a voulu démontrer ses capacités en haute résolution. En examinant les ports du Nigeria, d’Australie et d’ailleurs, la société a pu acquérir et traiter des images à une résolution allant jusqu’à 0,55 mètre, en distinguant les détails du chargement du pétrole brut et des navires individuels. Ce type d’information est utile pour les estimations indépendantes des réserves de pétrole dans le monde.

À l’origine, l’entreprise prévoyait se concentrer sur la surveillance des glaces dans l’Arctique à des fins de navigation et à des fins scientifiques – d’où le nom d’ICEYE – mais elle s’est depuis diversifiée dans un certain nombre d’applications différentes, de l’industrie pétrolière et gazière à la sensibilisation des gens sur le terrain lors des événements dynamiques comme l’effondrement du barrage Brumadinho. D’autres applications pourraient voir le jour lorsque la société disposera d’une constellation complète de cinq satellites en exploitation au début de 2020, a indiqué Laurila.

Via Ars Technica

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