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A l’intérieur de la licorne britannique qui est sur le point de devenir l’Intel de l’IA

A l’intérieur de la licorne britannique qui est sur le point de devenir l’Intel de l’IA

Wired présente l’unité de traitement de l’intelligence de Graphcore, basée à Bristol, qui vise à faire pour l’intelligence artificielle ce que l’unité de traitement graphique a fait pour l’informatique.

En septembre 2015, les vétérans de la conception de matériel Nigel Toon et Simon Knowles faisaient le tour des bureaux de capital-risque de la Silicon Valley et de Londres, vantant leur dernière start-up. Les deux hommes avaient un palmarès éblouissant – entre autres réalisations, ils avaient vendu leur ancienne société de semi-conducteurs Icera à NVIDIA pour 435 millions de dollars US (346 millions de livres sterling) quatre ans plus tôt. Et leur vision pour Graphcore – une nouvelle entreprise basée à Bristol – était audacieuse : ils construisaient une nouvelle génération de micropuces connues sous le nom d’unités de traitement de l’intelligence (IPU), conçues pour l’ère de l’intelligence artificielle qui approche rapidement.

Pourtant, les premières réactions à leur proposition de financement de la série A ont été nettement atténuées. « Dans de nombreux cas, nous avons été la risée des tribunaux « , se souvient Toon, PDG de Graphcore.

En général, dit M. Toon, ils trouvaient un associé dans une société de capital de risque qui est enthousiasmé par ce qu’ils font. « Mais ensuite, ils allaient à leur réunion de partenaires, où la première question serait : « Qu’est-ce que l’IA ? C’est stupéfiant de penser que c’était une conversation qui avait lieu[aussi récemment que] 2015. » De là, c’était une lutte difficile. Même s’ils savaient que l’IA peut être intéressante, ils diraient alors :  » Votre modèle d’affaires est de construire une puce pour ce truc d’IA ? Eh bien, personne n’a gagné d’argent grâce aux investissements dans les puces au cours des 10 dernières années. »

M. Toon, qui a 55 ans affirme que le développement des puces, aux yeux de la plupart des investisseurs de l’époque, était considéré comme un projet à forte intensité de capital, dont le rendement ne justifiait pas le financement initial requis. « Ce n’est pas plus exigeant en capital que les logiciels « , explique Knowles, cofondateur et directeur technique de Graphcore. « Mais le logiciel a cette propriété joyeuse que vous pouvez d’abord l’essayer à petite échelle, alors qu’avec une puce, vous êtes tous dedans. Si ça ne marche pas, vous avez dépensé tout votre argent. »

C’était en 2015. Aujourd’hui, le matériel d’intelligence artificielle est une catégorie très prisée par les investisseurs, le financement des sociétés d’intelligence artificielle américaines ayant bondi de 72 % en 2018 pour atteindre le chiffre record de 9,3 milliards de dollars US (7,4 milliards de livres sterling), une cinquième année consécutive de croissance, selon un rapport publié par CB Insights et PwC.

Qu’est-ce qui a changé au cours de ces trois années ? Toon indique deux choses. Tout d’abord, en 2016, le géant traditionnel des puces Intel a fait l’acquisition pour 350 millions de dollars US (280 millions de livres sterling) d’une startup logicielle et matérielle d’intelligence artificielle appelée Nervana, qui a fait sourciller toute la vallée. Deuxièmement, Google a annoncé qu’il allait construire ses propres puces – preuve, dit Toon, que les puces existantes n’étaient pas à la hauteur de la tâche.

Knowles décrit l’impact de la décision de Google comme « sismique ». Le fait que Google pensait que l’intelligence artificielle allait être suffisamment importante pour justifier la peine et le coût de la mise sur pied de sa propre équipe de fabrication de puces a aidé les fondateurs de Graphcore à faire valoir leur point de vue. Lui et Toon avaient fait valoir qu’il valait la peine de creuser financièrement pour développer de nouveaux processeurs parce que les processeurs graphiques (GPU) existants – utilisés, par exemple, dans les téléphones mobiles, les consoles de jeux et les ordinateurs personnels – n’étaient pas conçus pour des charges de travail en IA comme l’apprentissage machine et le deep learning.

À ce moment-là, leur start-up était déjà en avance dans le développement d’une nouvelle architecture de processeur. Bientôt, des investisseurs de premier plan – dont Atomico, l’une des sociétés de capital-risque les plus connues d’Europe – ont ouvert le chemin jusqu’à leur porte. Atomico, qui a ensuite mené la série B de 30 millions de dollars US (24 millions de livres sterling) de Graphcore en juillet 2017, a été suivi six mois plus tard par l’un des plus gros joueurs de la vallée, Sequoia Capital. A l’époque, Graphcore, ayant récemment fermé sa série B, n’avait pas besoin d’investissement – mais l’investisseur de la côte ouest ne prenait pas « Non merci » pour une réponse. Ils sont venus nous voir ici à Bristol et nous ont dit :  » Non, vous ne comprenez pas, nous voulons investir dans votre entreprise « , rit Toon. « Alors on a trouvé des conditions et ils investissent 50 millions de dollars dans l’entreprise. Et c’est l’un des rares investissements qu’ils ont faits au Royaume-Uni, parce qu’ils ont tellement de possibilités à leur porte. »

Matt Miller, partenaire de Sequoia, qui siège maintenant au conseil d’administration de Graphcore, admet qu’il était un peu déconcerté de se retrouver à la poursuite d’une entreprise basée à Bristol. « Nous savions qu’il y avait une opportunité pour une nouvelle architecture qui serait conçue à partir de zéro et qui pourrait accélérer massivement notre entrée dans l’ère de l’IA, et nous essayions d’intégrer toutes ces entreprises en Chine, aux Etats-Unis et en Europe,  » dit-il. « Mais nos références indiquaient toutes une société à Bristol, qu’on n’avait pas encore rencontrée. »

Un rugissement de rire déforme la ligne de la Vallée. « Laisse-moi te dire, si tu m’avais demandé un mois avant si j’avais jamais[siégé sur] une planche à Bristol, j’aurais dit « Pas question ! Ce n’est pas une destination typique de votre tour d’Europe. Mais pour être honnête, cela a été surprenant pour nous dans la Bay Area parce que la qualité des talents au Royaume-Uni, et en particulier à Bristol dans le domaine des semi-conducteurs, est très forte. L’équipe qu’ils ont pu construire là-bas est à égalité avec les meilleurs au monde. »

Après une série D de 200 millions de dollars US (160 millions de livres sterling) en décembre 2018, Graphcore a récemment été évaluée à 1,7 milliard de dollars US (1,36 milliard de livres sterling), et les investisseurs, les innovateurs et les grandes entreprises semblent maintenant convaincus que l’entreprise sera le moteur de l’ère IA, un peu comme les appareils mobiles dominants de l’ARM, un géant de la puce né à Cambridge qui livre plus de 130 milliards de puces et rejoint 70 % de la population mondiale. L’enjeu n’est rien de moins que l’avenir de l’IA, avec des applications allant des avancées médicales aux véhicules autonomes, en passant par l’exploration spatiale et à peu près tout ce qui se trouve entre les deux.

Lisez l‘intégralité de l’article qui présent Graphcore sur Wired

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