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Dans la quête de Weather Channel de réinventer la chasse à la tempête

Dans la quête de Weather Channel de réinventer la chasse à la tempête

Il y a six ans, l’équipe graphique de la chaîne a commencé à expérimenter les machines de simulation et l’AR. D’ici 2020, l’entreprise souhaite que 80 % de ses émissions incluent ces tempêtes virtuelles immersives.

C’était une journée ordinaire. Le météorologue Jim Cantore donnait le bulletin météo dans les studios de Weather Channel. C’était avant que la tornade ne frappe. Soudain, une ligne électrique est tombée à quelques centimètres des pieds de Cantore. Une voiture est tombée du ciel au-dessus de lui. Alors que le studio perdait de l’électricité et qu’il s’enfuyait vers la cage d’escalier, la tornade a frappé avec force, arrachant les murs et le toit de l’immeuble. La seule chose qui restait debout était un drapeau américain solitaire flottant dans l’épave. Personne n’a été blessé, bien sûr, parce que la scène n’a jamais eu lieu. Il a été généré dans le cadre du nouveau projet de diffusion de Réalité Mixte Immersive de Weather Channel.

[Image : The Weather Channel]

Alors qu’il n’a duré que sept minutes, ce segment n’a été réalisé que 6 ans plus tard. Le projet, qui a remporté le prix Innovation by Design 2019 du meilleur design nord-américain, s’inscrit dans le cadre d’un effort continu de l’équipe de conception de Weather Channel pour réinventer sa présentation.

Malgré tout ce qui a changé dans le monde depuis le milieu du siècle, les prévisions météorologiques sont en grande partie les mêmes depuis 1954, lorsque le météorologue britannique George Cowling a donné les premières prévisions météorologiques devant une carte. Bien sûr, les graphiques et la technologie ont énormément évolué depuis, et ces progrès ont changé la façon dont nous obtenons le temps : La carte est devenue numérique, animée et remplie de données radar Doppler en temps réel. Mais Weather Channel n’avait pas fondamentalement contrecarré la conception de l’information des premières tendances de la radiodiffusion jusqu’à il y a quelques années.


[Image : The Weather Channel]

« La diffusion météo est représentée de la même façon depuis des décennies maintenant, concède Mike Chesterfield, directeur de la présentation météo à la chaîne météo. « C’est très riche en informations, mais pas assez pour immerger le spectateur dans les prévisions météo. »

L’audience de The Weather Channel a suivi une trajectoire essentiellement ascendante : 2017 a été l’année la plus regardée depuis 2013. Entre-temps, les conditions météorologiques extrêmes et les tempêtes ont repris de la vigueur. Avec le vice-président de la conception, Michael Potts, Chesterfield a commencé à réfléchir à ce à quoi ressemblerait une chaîne météo plus immersive – un type de diffusion qui pourrait transmettre au téléspectateur le danger des conditions météorologiques extrêmes, des inondations aux tornades, et de préférence, sans mettre en danger l’équipe de Weather Channel. « Il y a une raison pour laquelle nous mettons notre talent en valeur[pendant les tempêtes], parce que nous voulons que le public ait l’impression d’être là et qu’il en fasse l’expérience, pour comprendre les messages que nous essayons de lui transmettre « , explique M. Chesterfield. Et si, au lieu d’emmener les météorologistes voir la météo, ils pensaient que la météo pourrait venir voir les météorologistes ?

C’était l’idée fondamentale des premières expériences de l’équipe graphique et technique de la chaîne. Bien qu’ils ne disposaient pas encore des outils techniques nécessaires pour produire de la réalité augmentée complète, en 2015, ils étaient en train de pirater une tornade 3D soignée, sinon réaliste, à l’intérieur du studio.

« C’était le premier moment aha pour nous tous « , dit Chesterfield. « Nous avons pu mettre Jim Cantore à côté d’une tornade, et voir à quel point ça a amélioré l’histoire. »

Le plan a fonctionné, mais l’équipe voulait plus de réalisme pour être vraiment capable de reproduire ce sentiment sur place. Il y a donc deux ans, ils ont lancé le projet en embauchant The Future Group pour construire une installation de réalité augmentée plus avancée dans le studio, avec des appareils photo personnalisés et un arrière-plan hautement spécialisé. La plate-forme qu’ils ont construite utilise des graphiques dans le moteur Unreal Engine, le simulateur graphique et physique qui alimente certains des jeux vidéo les plus populaires dans le monde. Contrairement à la technologie de rendu derrière, disons, un film Pixar, qui nécessite des ordinateurs puissants pour rendre des images pendant des mois afin de créer des images convaincantes, Unreal peut fonctionner en temps réel, rendant les tornades et autres phénomènes météorologiques acclimatés sous vos yeux – c’est exactement pourquoi il est déjà utilisé dans les émissions de télévision animées à budget.

[Image : The Weather Channel]

Avec un pipeline technologique en place, l’équipe a passé des mois à développer la première histoire de tornade, qui a été créée l’année dernière. « Ce matin-là, nous nous sommes lancés, c’était très stressant « , se souvient Chesterfield. « Le travail acharné de beaucoup de gens y était en jeu. Tu crois savoir comment tout va se passer, mais tu ne le sais pas avant de l’avoir exécuté. »

L’émission s’est déroulée sans accroc. Des voitures sont tombées du ciel. Des murs arrachés du studio. « Les preuves immédiates que nous avons vues, c’est par les canaux sociaux « , dit M. Chesterfield. « Nous recevions des millions de vues du produit. Les commentaires associés aux points de vue étaient tous très positifs et encourageants jusqu’à notre but ultime, à savoir améliorer notre message. » (En fait, ces segments ont été visionnés plus de 37 millions de fois sur les médias sociaux et ont représenté près d’un milliard d’impressions média au cours de la dernière année – ce qui est considéré comme un coup d’État pour la chaîne de télévision.)


Bien que populaire, toute la prémisse d’une tornade qui a déchiré le studio était aussi un peu trop rauque, et peut-être trop dramatique, comparativement à la dévastation causée par les tornades dans la vraie vie. « En tant que météorologue, je suis un scientifique de nature. Je prends cela très au sérieux « , dit Chesterfield. « C’est un équilibre que nous essayons de trouver. Nous voulons que ces expériences aient le plus d’impact possible, mais en même temps, nous ne voulons pas faire croire aux gens que nous sommes une réaction. »

Dans les 15 mois qui se sont écoulés depuis que Weather Channel a lancé sa plateforme de réalité immersive, il semble bien que l’équipe trouve cet équilibre éditorial. Parmi les faits saillants, mentionnons ce regard sur les feux de forêt en Californie et l’onde de tempête de l’ouragan Florence, qui a inondé le studio avec de l’eau profonde et virtuelle.

« Jusqu’à cette date, nous avons mis[l’information] sur une carte plate et nous avons dit que vous pouvez vous attendre à une onde de tempête d’1 mètre 3. Mais avec les effets d’ondes de tempête, nous avons été en mesure de montrer à quoi ressemblent les 1m et 1m80 [d’inondation] du quartier de quelqu’un « , dit Chesterfield. « Immédiatement, on a eu une tonne de réponses sur les médias sociaux. Les gens le partageaient avec les membres de leur famille sur le chemin de la tempête. C’est la première preuve qu’on a réussi à faire réagir les gens avant une tempête. » C’est l’objectif du réseau : prévenir les tragédies plutôt que d’en rendre compte. Pour Dorian, la chaîne météo présentait un segment qui a commencé 48 heures avant que la tempête n’atteigne les côtes, montrant comment préparer votre maison aux vents et à la pluie.

Quant à l’avenir de cette technologie, le prochain objectif est simplement d’en faire beaucoup plus d’ici 2020, la chaîne veut que 80% de ses émissions incluent ce style d’imagerie. « Ce sera un excellent mélange de l’ancienne et de la nouvelle école « , dit Chesterfield au sujet de l’émission 2020. « Ils travailleront main dans la main à l’avenir. »

Via Fastcompany

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