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Une première indication que l’âge biologique du corps peut être inversé

Une première indication que l’âge biologique du corps peut être inversé

Dans un petit essai, des médicaments semblaient rajeunir l’horloge épigénétique de l’organisme, qui suit l’âge biologique d’une personne.

Une petite étude clinique menée en Californie a suggéré pour la première fois qu’il serait possible d’inverser l’horloge épigénétique du corps, qui mesure l’âge biologique d’une personne.

Pendant un an, neuf volontaires en bonne santé ont pris un cocktail de trois médicaments courants – de l’hormone de croissance et deux médicaments contre le diabète – et ont perdu en moyenne 2,5 ans de leur âge biologique, mesuré par analyse des marques sur les génomes d’une personne. Le système immunitaire des participants a également montré des signes de rajeunissement.

Les résultats ont surpris même les organisateurs de l’essai, mais les chercheurs préviennent que les résultats sont préliminaires parce que l’essai était de petite envergure et ne comportait pas de groupe témoin.

« Je m’attendais à voir un ralentissement de l’horloge, mais pas un renversement de tendance « , dit le généticien Steve Horvath de l’Université de Californie à Los Angeles, qui a effectué l’analyse épigénétique. « C’était un peu futuriste. » Les résultats ont été publiés le 5 septembre dans Aging Cell*.

« Il se peut qu’il y ait un effet « , dit Wolfgang Wagner, biologiste cellulaire à l’Université de Aachen, en Allemagne. « Mais les résultats ne sont pas solides parce que l’étude est très petite et mal contrôlée. »

Marques de vie

L’horloge épigénétique repose sur l’épigénome du corps, qui comprend des modifications chimiques, comme les groupes méthyle, qui marquent l’ADN. Le modèle de ces étiquettes change au cours de la vie et suit l’âge biologique d’une personne, qui peut être inférieur ou supérieur à l’âge chronologique.

Les scientifiques construisent des horloges épigénétiques en sélectionnant des ensembles de sites de méthylation de l’ADN dans le génome. Au cours des dernières années, Horvath – un pionnier de la recherche en horlogerie épigénétique – a développé certaines des plus précises.

Le dernier essai visait principalement à vérifier si l’hormone de croissance pouvait être utilisée sans danger chez les humains pour restaurer les tissus de la glande thymus. La glande, qui se trouve dans la poitrine entre les poumons et le sternum, est cruciale pour une fonction immunitaire efficace. Les globules blancs sont produits dans la moelle osseuse, puis mûrissent à l’intérieur du thymus, où ils deviennent des lymphocytes T spécialisés qui aident l’organisme à combattre les infections et les cancers. Mais la glande commence à rétrécir après la puberté et devient de plus en plus bouchée par la graisse.

Des études animales et certaines études humaines montrent que l’hormone de croissance stimule la régénération du thymus. Mais cette hormone peut également favoriser le diabète, de sorte que l’essai a inclus deux médicaments antidiabétiques largement utilisés, la déhydroépiandrostérone (DHEA) et la metformine, dans le traitement cocktail.

L’essai TRIIM (Thymus Regeneration, Immunorestoration and Insulin Mitigation) a testé 9 hommes blancs âgés de 51 à 65 ans. Il a été dirigé par l’immunologiste Gregory Fahy, directeur scientifique et co-fondateur d’Intervene Immune à Los Angeles, et a été approuvé par la Food and Drug Administration américaine en mai 2015. Elle a commencé quelques mois plus tard au Stanford Medical Center à Palo Alto, en Californie.

La fascination de Fahy pour le thymus remonte à 1986, lorsqu’il a lu une étude dans laquelle des scientifiques ont transplanté des cellules sécrétant des hormones de croissance chez des rats, apparemment pour rajeunir leur système immunitaire. Il a été surpris que personne ne semble avoir donné suite au résultat par un essai clinique. Dix ans plus tard, à l’âge de 46 ans, il s’est traité pendant un mois avec l’hormone de croissance et la DHEA, et a trouvé une régénération de son propre thymus.

Dans l’essai TRIIM, les scientifiques ont prélevé des échantillons de sang sur les participants pendant la période de traitement. Les tests ont montré que la numération des cellules sanguines a été rajeunie chez chacun des participants. Les chercheurs ont également utilisé l’imagerie par résonance magnétique (IRM) pour déterminer la composition du thymus au début et à la fin de l’étude. Ils ont constaté que chez sept participants, la graisse accumulée avait été remplacée par du tissu thymus régénéré.

Rembobinage de l’horloge

La vérification de l’effet des médicaments sur les horloges épigénétiques des participants a été une réflexion après coup. L’étude clinique était terminée lorsque Fahy a demandé à Horvath d’effectuer une analyse.

Horvath a utilisé quatre horloges épigénétiques différentes pour évaluer l’âge biologique de chaque patient, et il a constaté une inversion significative pour chaque participant à tous les tests. « Cela m’a permis de constater que l’effet biologique du traitement était robuste, dit-il. De plus, l’effet a persisté chez les six participants qui ont fourni un dernier échantillon de sang six mois après l’arrêt de l’essai, dit-il.

« Parce que nous pouvions suivre les changements à l’intérieur de chaque individu, et parce que l’effet était si fort dans chacun d’eux, je suis optimiste « , dit Horvath.

Les chercheurs testent déjà la metformine pour vérifier son potentiel de protection contre les maladies courantes liées à l’âge, comme le cancer et les maladies cardiaques. Selon Fahy, les trois médicaments du cocktail pourraient contribuer séparément à l’effet sur le vieillissement biologique par des mécanismes uniques. Intervene Immune planifie une étude plus vaste qui inclura des personnes de différents groupes d’âge et ethnies, ainsi que des femmes.

La régénération du thymus pourrait être utile chez les personnes dont le système immunitaire est sous-actif, y compris les personnes âgées, dit-il. La pneumonie et d’autres maladies infectieuses sont une cause majeure de décès chez les personnes de plus de 70 ans.

Sam Palmer, immunologiste spécialisé en immunologie du cancer à l’Université Heriot-Watt d’Édimbourg, dit qu’il est excitant de voir l’expansion des cellules immunitaires dans le sang. Cela « a d’énormes implications non seulement pour les maladies infectieuses, mais aussi pour le cancer et le vieillissement en général ».

*Fahy, G. M. et al. Aging Cell https://doi.org/10.1111/acel.13028 (2019).

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