250 millions de personnes dépendent du Nil pour une eau qui pourrait ne plus exister d’ici 2080

Le Nil coule dans 11 pays, fournissant à des centaines de millions de personnes la majeure partie de leur approvisionnement en eau. Pour beaucoup, c’est leur seule source d’eau. L’Égypte, pour sa part, tire environ 85 % de son eau du fleuve – et les experts s’attendent à ce que le pays soit confronté à une pénurie d’eau douce à l’échelle nationale d’ici 2025.

Une nouvelle étude publiée dans la revue Earth’s Future le 28 août donne une vue d’ensemble du problème imminent de l’eau du Nil : Les chercheurs du Dartmouth College ont utilisé des modèles climatiques, les tendances démographiques et les mauvaises récoltes pour modéliser les 50 prochaines années le long du fleuve. En résumé, le bassin supérieur du Nil – y compris l’ouest de l’Éthiopie, le Sud-Soudan et l’Ouganda – est susceptible de ressentir une forte pression pour l’eau du Nil, et bientôt. Et parce que presque toutes les pluies qui alimentent le fleuve tombent sur la région supérieure du Nil, certaines parties du bassin inférieur du Nil, principalement le Soudan et l’Égypte, dépendent fortement de l’eau qui s’écoule de là.

La région est sur le point d’encaisser un ou deux coups de poing. La population du bassin supérieur du Nil devrait doubler d’ici 2040, passant de 200 millions à 400 millions de personnes. En même temps, une recrudescence d’années plus chaudes et plus sèches est prévue pour dessécher le système. Selon les chercheurs, d’ici la fin du XXIe siècle, la fréquence des années chaudes et sèches pourrait être multipliée par « un facteur de 1,5 à 3 », même si le réchauffement est limité à une moyenne mondiale de 2 °C.

L’eau du Nil coule d’une pompe dans l’est du Caire, en Égypte.

Pendant ce temps, l’Éthiopie est sur le point d’achever la construction d’un barrage hydroélectrique massif sur le Nil. Le Grand barrage Renaissance éthiopien devrait coûter entre 4 et 6,4 milliards de dollars et produire quelque 15 milliards de kilowattheures d’électricité, soit plus de 3 fois la production du barrage Hoover aux États-Unis. Cela pourrait avoir des impacts majeurs dans un pays où plus de la moitié de la population n’a pas accès à l’électricité.

Mais le remplissage du vaste réservoir prendra de 5 à 15 ans. Des recherches antérieures ont suggéré que le changement climatique rendra le débit de la rivière 50 % plus variable, passant d’une année de sécheresse à l’autre et rendant le barrage plus difficile à exploiter. Au cours de cette période de 15 ans, selon la nouvelle étude, les flux du Nil vers l’Égypte pourraient chuter jusqu’à 25 %.

Le Nil fournissant la plus grande partie de l’eau égyptienne, le barrage a suscité une controverse politique majeure. En 2013, l’ancien président égyptien Mohamed Morsi a été filmé en train de proposer des frappes militaires en réponse au projet potentiel.

Le changement climatique est amorcé pour augmenter les tensions sur l’eau du Nil. D’ici 2030, écrivent les chercheurs de Dartmouth, le débit du Nil ne répondra plus régulièrement à la demande, et entre 20% et 40% de la population sera confrontée à une pénurie d’eau même pendant les « années normales ».

D’ici les années 2080, la situation pourrait empirer. Selon les projections de l’étude, environ 170 millions de personnes seront confrontées à une pénurie d’eau au cours des années normales. Pendant les années chaudes et sèches, cet approvisionnement en eau déjà réduit sera réduit d’environ 20%, ce que les chercheurs appellent des « chocs négatifs ». Durant ces périodes, qui augmenteront avec la fréquence et la durée au fur et à mesure que le siècle avance, entre 30% et 55% de la population n’aura pas assez d’eau. Cela représente environ 200 millions de personnes privées d’eau, soit l’équivalent de la population totale de la région aujourd’hui.

Les pourparlers entre l’Éthiopie et l’Égypte au sujet du Grand barrage de la Renaissance éthiopienne sont actuellement dans l’impasse. « Si l’eau qui arrive en Égypte diminuait de 2 %, nous perdrions environ 200 000 acres de terre. Une acre au moins permet à une famille de survivre. Une famille en Egypte est en moyenne….environ cinq personnes. Cela signifie donc qu’environ 1 million de personnes seront sans emploi », a déclaré Mohamed Abdel Aty, ministre égyptien des ressources en eau et de l’irrigation, à la BBC l’année dernière. « C’est une question de sécurité internationale. »

Bien que l’étude de Dartmouth ne tienne pas compte du barrage, ses conclusions risquent d’exacerber les craintes de pénurie d’eau qui sont au cœur du débat. L’augmentation globale de la rareté de l’eau dans la région rendra probablement la construction et l’installation de nouveaux barrages plus difficiles à s’entendre qu’elle ne l’est déjà « , a déclaré Ethan Coffel, chercheur au Neukom Institute for Computational Science de Dartmouth et auteur principal de cette étude, dans un courriel.

Un couple soudanais profite des eaux peu profondes du Nil à Khartoum, au Soudan, le 24 avril 2019.

Un fait semble, à première vue, apaiser les craintes de la région : Au cours de la même période où les températures augmenteront, les précipitations devraient augmenter. Mais le journal brise cet espoir. Même si les précipitations augmentent, l’augmentation des tempêtes ne permettra pas d’atténuer les coups portés par la population en croissance et l’augmentation des saisons plus chaudes et plus sèches. Plus de précipitations n’est pas toujours une bonne chose : comme cela a été prévu en Californie, la région pourrait connaître un « coup du lapin », un cycle destructeur d’inondations et de sécheresses.

Et bien que les hausses de température soient assez faciles à modéliser, les précipitations sont l’un des impacts climatiques les plus difficiles à prévoir : En fait, les précipitations n’augmenteront peut-être pas. « Si les précipitations restent constantes ou diminuent à l’avenir, les années chaudes et sèches deviendront plus fréquentes que nous ne le prévoyons ici « , écrivent les chercheurs. Dans ces cas, la pénurie d’eau pour les pays du Nil sera encore plus grave.

Cet article de Quartz s’inscrit dans le cadre de Covering Climate Now, une collaboration mondiale de plus de 250 organes d’information visant à renforcer la couverture de l’article sur le climat.

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